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Fuente: Andrea Piacquadio / Pexels

Muchos libros de cuentos infantiles exitosos, como The Lorax, tienen como objetivo enseñar a los niños importantes lecciones morales. Pero, ¿funcionan? Una nueva investigación sugiere que probablemente este no sea el caso, pero que los padres pueden inculcar ideas morales de manera efectiva de otras maneras.

Los niños en edad escolar tienen claras preferencias sobre cómo distribuir los recursos de manera equitativa. Algunos niños piensan que es mejor darles a todos la misma cantidad, pase lo que pase. Otros creen que las personas que trabajan más duro merecen más. En nuestro mundo políticamente dividido, estas creencias tienen implicaciones de gran alcance.

¿Pueden los adultos influir en esta variación fundamental en lo que los niños piensan que es correcto? Y si es así, ¿cuál es la forma más eficaz de hacerlo? En un artículo publicado hoy en la revista Cognition, mis colaboradores y yo presentamos algunas respuestas a estas preguntas informando sobre la efectividad diferencial de una serie de intervenciones experimentales realizadas con 248 niños de 6 a 8 años.

Primero medimos la influencia de los libros de cuentos que predicaban la superioridad moral de la igualdad o el mérito. Junto con ricas ilustraciones, les presentamos a los niños historias sobre una sociedad de castores que tuvo que descubrir cómo dividir la madera para construir presas. Los niños que inicialmente indicaron que favorecían el mérito leían libros que defendían la distribución equitativa, mientras que los niños que inicialmente favorecían la igualdad leían libros que defendían el mérito. Para nuestra sorpresa, ninguna de estas historias tuvo un efecto en las preferencias de los niños sobre la asignación de recursos, lo que sugiere que es poco probable que muchos libros infantiles clásicos cambien las creencias morales de los niños.

Cortesía de Valérie Zizik

Fuente: Cortesía de Valérie Zizik

Sin embargo, los libros de cuentos no fueron uniformemente ineficaces. También probamos el poder de las historias en las que los protagonistas eran niños en lugar de castores y los recursos distribuidos eran premios en lugar de madera. Aquí, debido a que los niños podían relacionar fácilmente las lecciones con sus vidas reales, aprendieron y aplicaron fácilmente las lecciones morales que se impartieron, especialmente cuando las historias enseñaban que la igualdad era la forma ideal de asignación de recursos.

Al comparar estos dos estudios, queda claro que solo ciertas historias pueden enseñar lecciones morales. Las historias son efectivas cuando se aplican directamente al contexto al que se enfrenta el niño, no cuando son cuentos caprichosos sobre animales que hablan.

¿Cómo se resiste el poder de las historias a la instrucción directa? En un estudio separado que informamos en nuestro artículo, una experimentadora explicó a los niños lo que pensaba que era la forma correcta de distribuir los recursos, en lugar de leer un libro de cuentos. En este caso, la mayoría de nuestros participantes distribuyeron recursos a otros niños de acuerdo con lo que predicaba este experimentador, en lugar de dividir los recursos de la forma que inicialmente pensaron que era correcta.

Cuando comparamos directamente la efectividad de un libro de cuentos y un testimonio de primera mano que tenía un contenido muy similar (cada uno de los cuales involucraba a un maestro de arte que decidía cómo recompensar a sus estudiantes), encontramos que los niños también estaban influenciados por ambos formatos. Esto significa que, si bien los libros de cuentos pueden ser efectivos cuando se establecen en un contexto del mundo real, no son más efectivos que escuchar a un adulto expresar sus valores directamente.

Victoria Borodinova / Pexels

Fuente: Victoria Borodinova / Pexels

En nuestro estudio final, también volvimos a probar las preferencias de los participantes después de un retraso de tres semanas. Increíblemente, los cambios que vimos durante la breve sesión experimental se mantuvieron sin cambios: de hecho, se hicieron un poco más pronunciados. Esto indica que la comunicación social de los adultos puede conducir a cambios duraderos en las creencias morales preexistentes de los niños.

En general, nuestra investigación ha demostrado que las preferencias de equidad de los niños pueden verse fuertemente afectadas por las fuerzas sociales. Sin embargo, los niños deben poder comprender fácilmente por qué una lección moral en particular es relevante en su vida; las lecciones abstractas o metafóricas no servirán.

Los adultos tienen la gran responsabilidad de ayudar a inculcar valores productivos en los niños. Decirle a los niños lo que usted cree que es correcto o incorrecto puede generar cambios duraderos en sus propias preferencias. Leer historias realistas y relevantes puede tener un efecto similar. Pero las historias alegóricas sobre reinos lejanos u osos justos deben reservarse por su valor de entretenimiento.

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