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En el verano de 2014, miles de niños y adolescentes centroamericanos indocumentados cruzaron la frontera entre Estados Unidos y México. Muchos de ellos huyeron de la violencia de pandillas desenfrenada en sus países de origen, y ellos y sus familias creían que embarcarse en un viaje peligroso e incierto a los EE. UU. era la única forma de sobrevivir.

Algunos estadounidenses eran comprensivos, pero otros lo eran mucho menos, llegando incluso a llamar a estos jóvenes «invasores» y «alienígenas». Un comentarista conservador dijo en su programa de radio que «estos países deberían cuidar de sus propios hijos».

Desde principios de 2021, las personas han estado cruzando la frontera entre EE. UU. y México en cantidades mucho mayores. Estimulados por guerras, invasiones, colapsos nacionales y los efectos económicos de los bloqueos de COVID-19 en sus países de origen, millones de personas han acudido en masa a la frontera de EE. UU. Aunque muchas de estas personas son de México y Centroamérica, muchas otras no lo son (Gramlich & Scheller, 2021). Los haitianos, venezolanos y ucranianos, todos los cuales huyen de países que están en crisis, han estado entre los grupos más destacados que han cruzado la frontera en el último año y medio.

Nuevamente, aunque algunos estadounidenses han sido receptivos con estas personas, muchos otros han expresado su indignación porque a estos inmigrantes se les permite cruzar a los Estados Unidos. El gobernador de Texas, Greg Abbott, se ha comprometido a terminar de construir el muro fronterizo que inició el expresidente Donald Trump, y Abbott ha amenazado con detener a los migrantes él mismo si el gobierno federal no lo hace (Abbott, 2022). Su opinión sobre las personas que cruzan la frontera es claramente que están invadiendo nuestro país y que esta invasión debe detenerse.

Pero, ¿por qué algunas personas ven a los migrantes en crisis como personas que corren por sus vidas, mientras que otras los ven como invasores? Rozo y Vargas (2021) examinaron el comportamiento electoral en Colombia y encontraron que los partidos políticos a menudo enmarcan la migración masiva venezolana como una amenaza para poder convencer a los votantes de que apoyen a los partidos y políticas que reducirán esta amenaza. Woods y Arthur (2017) argumentaron que Trump hizo lo mismo en Estados Unidos, centrándose en la migración mexicana y centroamericana.

La teoría de amenazas integradas (Stephan et al., 2009) propone dos tipos principales de amenazas que las personas tienden a percibir de la inmigración: amenazas realistas y amenazas simbólicas. Las amenazas realistas se refieren a la competencia por puestos de trabajo, vivienda y otros recursos. Las amenazas simbólicas se refieren a los temores de que se esté perdiendo la identidad de la propia nación. Las amenazas simbólicas son mucho más poderosas y pueden armarse más fácilmente. Por ejemplo, Patrick Buchanan (2011) advirtió que la herencia anglo-protestante sobre la que se fundó Estados Unidos está en peligro debido a la inmigración descontrolada de latinoamericanos y asiáticos. Douglas Murray (2018) advirtió que la inmigración musulmana descontrolada está destruyendo la herencia cristiana de Europa.

La psicología social nos enseña que las amenazas percibidas a menudo van seguidas de intentos de defenderse de esas amenazas (Gregg et al., 2011). Como resultado, es probable que las personas que se sienten amenazadas por la migración indocumentada apoyen medidas defensivas para reducir o detener esta migración, como la construcción de un muro fronterizo, la deportación masiva de personas indocumentadas o el enjuiciamiento de las personas que intentan cruzar la frontera ilegalmente.

No podemos comunicarnos de manera efectiva con personas que tienen estos puntos de vista a menos que entendamos sus orígenes y qué motiva a las personas a respaldarlos. La investigación realizada por mi estudiante de doctorado, María Duque (actualmente en revisión), indica que las personas que no tienen mucho contacto con inmigrantes o cuyo contacto con inmigrantes ha sido superficial o aversivo probablemente se opongan a la inmigración y apoyen la disminución de la número de personas permitidas en el país.

Espera un minuto, dicen muchos de mis amigos y familiares conservadores. Hay una diferencia entre los inmigrantes legales y los «extranjeros ilegales». ¿Por qué estas personas no pueden hacerlo de la manera correcta? ¿Por qué no pueden esperar en la fila como todos los demás? Después de todo, mis antepasados ​​(presumiblemente europeos que llegaron en barcos de vapor en los siglos XIX y XX) ¡no cruzaron la frontera sin más!

Primero, la demarcación entre inmigración «legal» e «ilegal» no se estableció hasta la segunda mitad del siglo XX. Antes de ese momento, no existía tal cosa como la inmigración ilegal. Las personas que llegaron en el siglo XIX y principios del XX generalmente pasaban por Ellis Island, donde eran procesadas. Aún no se había inventado el transporte aéreo, por lo que no había muchas otras formas de llegar a EE. UU. desde otras partes del mundo.

En segundo lugar, las personas que huyen de guerras, invasiones y gobiernos dictatoriales no pueden darse el lujo de solicitar una visa y esperar meses o años para que se procese su solicitud. Estados Unidos ha estado acogiendo a personas que huyen de crisis y desastres durante más de 200 años.

Debido a que la diferencia entre los inmigrantes en crisis y los invasores es de perspectiva, nuestra tarea es desafiar suavemente la percepción de amenaza que tienen algunas personas. ¿Cuál es el miedo que está detrás de la percepción de amenaza? ¿Quién te ha convencido de que estamos bajo amenaza? ¿Sería posible ver esta situación de otra manera? ¿Qué pasaría si fueras una de esas personas que tienen que correr para salvar su vida? ¿Cómo te gustaría ser tratado?

En suma, somos y siempre hemos sido una nación de inmigrantes. La gente está desesperada por entrar a los Estados Unidos debido a las libertades, los derechos y las oportunidades de nuestro país. Es un honor, no una amenaza, que tanta gente quiera venir aquí. Ayudémosles a hacerlo, y ayudemos a nuestros conciudadanos a comprender de qué huyen estas personas.