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Ayer por la mañana alguien me escribió y me pidió que escribiera una «lectura corta de fin de semana» sobre un estudio reciente que mostró que un parásito, Toxoplasmosis gondii, puede hacer que los lobos grises salvajes tomen más riesgos. Había oído hablar de este estudio pero no lo había leído, así que lo hice y estoy de acuerdo en que los resultados de esta investigación son profundamente interesantes e importantes. La investigación original se informa en un artículo de Connor Meyer y sus colegas, incluidos algunos de los principales expertos mundiales en el comportamiento de los lobos, llamado «La infección parasitaria aumenta la asunción de riesgos en un carnívoro huésped intermedio social» y un excelente y fácil de El resumen de lectura se puede encontrar en un ensayo de Jake Buehler titulado «Un parásito hace que los lobos sean más propensos a convertirse en líderes de manada». Ambos están disponibles en línea.

Fuente: patrice schoefolt/Pexels

Los lobos muestran muchas personalidades diferentes: algunos son tímidos y tímidos y otros son audaces y atrevidos.1 Los investigadores estudiaron a los lobos salvajes que viven en el Parque Nacional de Yellowstone para quienes hay una cantidad asombrosa de datos sobre todos los aspectos del comportamiento social y de otro tipo.

Se necesita un poco de historia. Se sabe que el parásito Toxoplasmosis gondii puede transmitirse entre hienas manchadas salvajes y leones (llamados félidos) y los lobos de Yellowstone comparten espacio con pumas que también son félidos. Usando esta información, los investigadores se preguntaron si los lobos cuyas casas se superponen con las de los pumas mostrarían una mayor transmisión de este parásito debido al contacto directo o indirecto. Utilizaron 26 años de serología (análisis de sangre) y datos de comportamiento en su estudio. También querían saber si estar infectados con T. gondii afectaba el comportamiento de los lobos haciéndolos más atrevidos y asumiendo más riesgos, como ocurre con los felinos, roedores y chimpancés que se vuelven más audaces y audaces cuando están infectados.

Los investigadores de lobos aprendieron que la superposición espacial con los pumas aumentaba las tasas de infección entre los lobos. Los lobos que tenían al menos un 42,1 % de superposición con poblaciones densas de pumas estaban más infectados que aquellos lobos que tenían menos contacto.

También supieron que hubo cambios en el comportamiento debido a la infección con T. gondii. Los lobos dispersores, aquellos que se trasladaron de un lugar a otro, tenían casi el doble de seroprevalencia (más o menos equivalente a la cantidad del parásito) que los no dispersores. Es importante destacar que los lobos que se dispersaban también tenían más probabilidades de convertirse en líderes de manada. Tener T. gondii podría conducir a un aumento de los niveles de testosterona y agresión y ayudar a una persona a convertirse en líder de una manada. No se sabe si el parásito afecta la supervivencia o la reproducción de lobos individuales.

¿Por qué es tan importante esta investigación?

Los investigadores concluyen: «Este estudio es el primero en examinar la relación entre la infección por T. gondii y el comportamiento y la toma de decisiones de los lobos, y encuentra un vínculo entre la infección parasitaria y la ecología de los lobos. La dispersión es una función importante de la dinámica de la población de lobos, pero representa una decisión arriesgada ya que aquellos que se dispersan sufren mayores tasas de mortalidad». Kira Cassidy, bióloga de vida silvestre en Yellowstone Wolf Project y coautora del estudio, señala: «Creo que la gente está empezando a apreciar realmente que las diferencias de personalidad en los animales son una consideración importante en el comportamiento… Ahora agregamos una Comportamiento de impacto de parásitos a la lista «. No podría estar más de acuerdo porque la investigación comparativa entre muchas especies diferentes muestra cuán importantes son las personalidades individuales en todo tipo de encuentros sociales.

Estos datos también tienen cierta importancia práctica sobre el terreno porque cuando los lobos se trasladan de un lugar a otro en proyectos de reintroducción, como el que está planificado en mi estado natal de Colorado, es importante saber cómo se comportan los lobos individuales en las nuevas manadas. que son ensamblados por humanos interactuarán entre sí. Ahora, sabemos que podría haber una causa oculta de comportamiento en forma de un pequeño error que podría desempeñar un papel, por lo que, como parte de sus controles de salud, los lobos deben ser examinados para ver si tienen este parásito.

¿Quién hubiera pensado que un parásito, un diminuto insecto oculto, podría provocar cambios tan profundos en el comportamiento de los lobos individuales que luego podrían propagarse a través de una población? Los resultados de este estudio me parecen fascinantes e increíblemente importantes. También me pregunto si los perros que viven con gatos también podrían estar infectados y mostrar este tipo de cambios de comportamiento.2

Todos los detalles esenciales de este estudio están contenidos en el trabajo de investigación, pero no se puede subestimar la importancia de esta investigación: que un insecto podría mover la cola de un lobo. Espero con ansias más investigaciones similares en una gama más amplia de animales. Hay muchas causas ocultas del comportamiento social y ahora se sabe que un parásito es un jugador importante.

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