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Un estudio publicado esta semana en Annals of Internal Medicine por Sneller y sus colegas comparó a 189 personas que se habían recuperado de Covid-19, muchas de las cuales informaron síntomas de Long Covid, con un grupo de control de 120 participantes que nunca tuvieron Covid-19.

Los autores del estudio no encontraron diferencias entre los grupos en las pruebas neurocognitivas de velocidad de procesamiento, funcionamiento ejecutivo y memoria. Curiosamente, los autores tampoco encontraron diferencias entre los grupos en muchas pruebas físicas e inmunológicas, pero en esta publicación me centraré en las pruebas neurocognitivas.

A primera vista, la falta de diferencia en los grupos en las pruebas neurocognitivas parece sorprendente. Un creciente cuerpo de investigación sobre Long Covid indica que un porcentaje de personas tiene dificultades cognitivas persistentes. ¿Por qué no se encontró eso en este estudio?

El alcance de las pruebas neurocognitivas

Para responder a estas preguntas, es útil comprender primero qué son las pruebas neurocognitivas. Las pruebas neurocognitivas (o neuropsicológicas) requieren que un paciente o participante en la investigación “realice” o “demuestre” habilidades cognitivas, como resolver problemas, aprender y recordar una lista de palabras, o responder a ciertos objetivos y no a otros lo más rápido posible. Estas pruebas se han administrado a grandes grupos de individuos sanos. Si la puntuación de la prueba neurocognitiva de un paciente individual o participante de la investigación se determina como «normal» o «anormal» se define entonces en relación con el rendimiento medio de ese gran grupo de individuos sanos.

Fuente: F1 Digitals/Pixabay

Desafortunadamente, este enfoque puede resultar en una definición de (a)normalidad de «talla única» que no tiene en cuenta la función cognitiva previa a la enfermedad de cada paciente o participante en la investigación. Si el funcionamiento previo a la enfermedad de una persona individual es más alto que el promedio, lo que parece un puntaje de prueba normal o promedio después de Covid-19 en realidad podría representar una disminución significativa para esa persona.

Otro estudio publicado en el European Journal of Neurology subraya la importancia de considerar el funcionamiento previo a la enfermedad. Los investigadores observaron una cohorte de personas en Ecuador que se sometían a pruebas neurocognitivas anuales, comenzando antes de la pandemia de covid-19. Por lo tanto, los investigadores tenían mediciones individuales de la función cognitiva anteriores a Covid para compararlas con los puntajes de las pruebas después de Covid-19.

Los resultados mostraron que aquellos participantes que desarrollaron y se recuperaron de Covid-19 tuvieron una disminución leve pero significativa en los puntajes de las pruebas cognitivas desde antes de la enfermedad hasta seis meses después de la enfermedad. Por el contrario, aquellos participantes que nunca tuvieron covid-19 no experimentaron este cambio con respecto a su propio puntaje de prueba previo a la enfermedad. (Como una pequeña noticia positiva, estos autores realizaron una evaluación cognitiva de seguimiento 1 año después de la enfermedad y descubrieron que la disminución a los seis meses se había revertido en gran medida al año).

El estudio de Sneller, como la mayoría de los estudios, y a diferencia de la cohorte ecuatoriana, no contó con pruebas cognitivas previas a la enfermedad en sus participantes. Pero incluso en ausencia de pruebas de referencia, la función cognitiva previa a la enfermedad se puede estimar mediante métodos indirectos. Esto generalmente se hace mediante el uso de pruebas de vocabulario, lectura de palabras o conocimiento «cristalizado». Estas pruebas generalmente no cambian con la enfermedad o la enfermedad y pueden servir como estimaciones útiles para la función cognitiva de una persona antes de la enfermedad. El Sneller et al. El grupo perdió la oportunidad de usar dichas pruebas, que podrían haber servido como un punto de referencia más individualizado para comparar el rendimiento de las pruebas neurocognitivas de los participantes.

El estudio de Sneller también destaca un sesgo inherente en el diseño y la interpretación de la investigación cognitiva: las pruebas neurocognitivas basadas en el rendimiento suelen priorizarse y percibirse como más «objetivas» o «reales» que el propio informe del participante sobre su experiencia. El último tipo de evaluación, denominado resultados informados por el paciente (abreviados como PRO), está rigurosamente validado y proporciona información importante y complementaria sobre la función cognitiva fuera de las limitaciones del entorno de laboratorio.

La importancia del diseño del estudio

Las pruebas neurocognitivas generalmente se administran en salas de investigación o laboratorios silenciosos y sin distracciones, mientras que la vida cotidiana contiene mucha más información para realizar un seguimiento y muchas más distracciones. Las debilidades sutiles en las pruebas neurocognitivas administradas durante entornos óptimos de laboratorio pueden tener un impacto mucho mayor en el entorno del mundo real.

El estudio de Sneller podría haber mejorado su caracterización de la función cognitiva con los PRO, que en gran parte estaban ausentes en el estudio. Una omisión particularmente notable fue la ausencia de un informe de paciente sobre fatiga cognitiva, un síntoma muy frecuente de Long Covid.

Las mediciones fisiológicas de la función cerebral, por ejemplo, resonancia magnética funcional o electroencefalografía, también son herramientas importantes en una evaluación integral y pueden detectar cambios sutiles en el cerebro y la cognición.

Los hallazgos de Sneller et al. están ganando algo de tracción en la prensa popular y en las redes sociales. Pero sin considerar los límites de cómo se mide la cognición, me preocupa que el estudio pueda perpetuar una tendencia a descartar las experiencias de las personas que sufren de Long Covid («¡Mira, no hay nada realmente malo en las pruebas ‘objetivas’!»).

En resumen, una posibilidad que siempre debemos considerar es que confiar en una herramienta o método para medir la función cognitiva podría solo darnos una idea de lo que significa tener Long Covid.

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