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Los ecologistas nos animan a reducir el consumo de carne en favor de alimentos vegetales que sean menos dañinos para el medio ambiente. Dado que nuestros antepasados ​​probablemente tenían mucha carne en su dieta, ¿es una buena idea prescindir de la carne?

La historia del consumo de carne

Nuestros antepasados, parecidos a los chimpancés, eran en su mayoría vegetarianos, a juzgar por las dietas de los chimpancés modernos que comen principalmente frutas, hojas y nueces, con un raro trozo de carne cazada. Después de trasladarse de los bosques a los pastizales abiertos, los homínidos probablemente aumentaron la proporción de carne en su dieta; habrían encontrado grandes rebaños de animales de caza.

Inicialmente, la carne se comía cruda. Hace unos 200.000 años aparecieron los primeros brotes y existe evidencia genética de que el cerebro humano empezó a quemar una gran cantidad de energía (1). La cocción descompone parcialmente los alimentos, lo que los hace más fáciles de digerir. Gracias a las artes culinarias, el intestino humano tenía menos trabajo que hacer y se volvió mucho más pequeño que el sistema digestivo de un mono herbívoro.

En este punto, parece que nuestros antepasados ​​estaban parcialmente especializados en comer carne, aunque probablemente continuaron comiendo una amplia variedad de alimentos vegetales.

Con el aumento del consumo de energía en el cerebro, de repente nos hemos vuelto mucho más inteligentes. La principal prueba de esto es que nuestros antepasados ​​refinaron su conjunto de herramientas en tecnología eficaz para la matanza remota que llevó a la extinción a muchas especies de presas grandes en todo el mundo (un evento conocido como superpoblación del Pleistoceno). Dondequiera que los humanos migraran, la extinción de muchos animales de presa grandes siguió rápidamente.

Suponiendo que los humanos fueran los responsables, nuestros antepasados ​​debieron haber comido mucha carne. Al final, es posible que hayan agotado tanto a sus presas que se vieron obligados a dedicarse a la agricultura para evitar el hambre (2).

Incluso hoy en día, la carne ocupa un lugar especial en la dieta, siendo un alimento favorito en muchas sociedades y, por lo tanto, un lugar destacado en las celebraciones del pavo de Acción de Gracias en este país de fiesta del cerdo que la Nueva Enga-Guinea organizaron antes de hacer la guerra a sus enemigos (2). .

Hambre de carne y deficiencia nutricional

Podemos suponer que la carne era una parte importante de la dieta hasta la revolución agrícola, cuando la gente comenzó a depender en gran medida de una pequeña cantidad de cultivos de cereales, como el trigo y el arroz.

La consecuencia inmediata de este cambio dietético ha sido una disminución de la salud y la esperanza de vida. Los primeros agricultores eran más pequeños y tenían una esperanza de vida menor que sus antepasados ​​recolectores (2). Parece probable que sus problemas de salud se debieran más a una disminución de la variedad nutricional que a la pérdida de carne en sí.

Existe una controversia en curso sobre la idoneidad de las dietas vegetarianas. Si bien los veganos, que evitan la carne, los huevos y el pescado, son propensos a sufrir problemas de deficiencia nutricional, la mayoría de los expertos están de acuerdo en que elegir los alimentos de manera inteligente puede aliviar los problemas. Por lo tanto, la falta de calcio se puede corregir comiendo berza o tofu, por ejemplo. La escasez de vitamina B12 puede causar anemia y daño a los nervios, pero se resuelve fácilmente con suplementos.

En general, los vegetarianos de hoy son tan saludables como sus homólogos carnívoros y, de hecho, tienen tasas más bajas de enfermedades cardíacas.

¿La carne como adicción?

A pesar de la evidencia limitada de la necesidad nutricional de la carne, la gente se comporta como si fuera una parte vital de la dieta. Un libro reciente (3) sostiene que los humanos están obsesionados con la carne, señalando que en muchos idiomas se hace una distinción entre el hambre en general y la privación de carne.

Las personas que tienen muchas verduras experimentan un «hambre de carne». Por esta razón, los pueblos de los bosques africanos que viven principalmente de la caza tienen dificultades para aceptar una dieta dominada por cereales y verduras (4).

Las personas son adictas a la carne debido a sus propiedades gustativas que combinan el umami (un delicioso sabor también asociado con los tomates), el sabor salado y el sabor distintivo de la grasa chamuscada.

El hambre de carne está indudablemente controlada por los placeres sensoriales de comer alimentos de origen animal. ¿Por qué la gente está tan obsesionada con la carne si los alimentos vegetales proporcionan nutrientes equivalentes? Una teoría muy arraigada, desarrollada por el antropólogo Marvin Harris, es que las personas que viven en un entorno bajo en proteínas le dan gran importancia a la carne porque es la forma más rápida de llevar una dieta equilibrada. De ahí el fenómeno de los pueblos indígenas, bien alimentados con alimentos como el plátano, que experimentan una fuerte sensación de privación de carne.

En lugar de la caza mayor, teóricamente podrían buscar otras fuentes de proteínas, como nueces, legumbres o setas. El problema es que estos alimentos suelen ser escasos durante gran parte del año, por lo que los alimentos cazados pueden ser una solución rápida para las deficiencias de proteínas y otros nutrientes esenciales.

Por supuesto, una solución que funcionó para nuestros ancestros lejanos puede no estar fuera de lugar en un mundo donde el planeta está poblado, por lo que la producción de carne ejerce presión sobre los recursos globales. En el entorno actual, tiene más sentido satisfacer nuestros antojos con sustitutos ingeniosamente diseñados como la carne de soja.

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