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Ha habido mucho interés últimamente en las palabras que conocen los perros. Hemos visto que algunos perros como Rico y Chaser y otros perros “genios” aprenden muchas palabras y que perros como Stella pueden aprender a presionar botones para ‘hablar’. Pero resulta que los gatos domésticos también tienen habilidades lingüísticas interesantes, según un nuevo estudio publicado en Scientific Reports.

Ya sabemos que los gatos domésticos pueden reconocer sus propios nombres. Esa investigación dio lugar a una posibilidad intrigante: que podrían saber los nombres de otros gatos. Ahora, científicos en Japón han demostrado que los gatos domésticos reconocen los nombres que las personas les han dado a otros gatos que viven en la misma casa, y parece que algunos incluso pueden conocer los nombres de sus tutores.

Esto demuestra que los gatos están prestando atención a lo que decimos.

Saho Takagi del Departamento de Psicología de la Universidad de Kyoto, el primer autor de la investigación, me dijo:

Aprender los nombres de otras personas no les proporciona mucho beneficio. Sin embargo, el hecho de que recuerden los nombres de otros individuos significa que están escuchando a los humanos con tanta atención. Al hablar mucho con ellos, tú y tu gato se conocerán mejor.

Fuente: Kari Shea/Unsplash

La investigación involucró dos experimentos en hogares de gatos domésticos y cafeterías para gatos. Ambos experimentos analizaron algo llamado violación de las expectativas, en el que los gatos miran durante más tiempo imágenes en una computadora portátil cuando saben que no coinciden con el nombre que escuchan al mismo tiempo. Por supuesto, si el gato no supiera el nombre, no ocurriría tal violación de expectativas.

Probar si los gatos conocen los nombres de otros gatos

Los gatos domésticos que participaron en el estudio vivían en una casa con al menos tres gatos en total. En el primer experimento, los gatos se colocaron frente a una computadora portátil. Primero escucharon una grabación de su tutor diciendo el nombre de uno de sus compañeros gatos. Luego se les mostró una foto de ese gato (el nombre coincidía) o de uno de sus compañeros gatos (el nombre no coincidía).

Cuando el nombre y la foto coincidieron, el gato solo miró la foto por un corto tiempo. Sin embargo, cuando escucharon el nombre de un gato diferente, la condición incongruente, los gatos miraron la foto por más tiempo.

También participaron gatos de cat cafés, que no buscaron más tiempo en la incongruente condición. Esto no es una sorpresa; investigaciones anteriores encontraron que los gatos que viven en cafeterías para gatos no parecen saber su propio nombre, por lo que no esperarías que supieran los nombres de otros gatos. Dado que muchos gatos pueden vivir en los cafés (a menudo más de 30), deben escuchar a diferentes personas llamando a diferentes nombres la mayor parte del tiempo. Estas condiciones no parecen tan propicias para aprender nombres.

Probar si los gatos saben los nombres de las personas

El segundo experimento usó un método similar, excepto que esta vez usaron los nombres y las fotos de las personas en la casa de los gatos. Para coincidir con el uso normal, usaron los nombres que la gente usa en la vida cotidiana en el hogar y los pronunció otra persona del hogar.

Los hogares eran de diferentes tamaños, de dos a cinco personas. No todos los gatos mostraron una violación de las expectativas, lo que significa que solo algunos gatos sabían si la foto coincidía con el nombre. Pero era más probable que los gatos mostraran una violación de las expectativas si había más personas en el hogar (presumiblemente, lo que significa que las personas usaban los nombres con más frecuencia) y si el gato había vivido en el hogar por más tiempo (quizás dándoles más oportunidades para aprender).

¿Cómo aprenden los gatos los nombres?

Ser capaz de aprender los nombres de otros gatos podría ser un tipo de aprendizaje social en el que los gatos han aprendido los nombres al observarlos en uso. Sin embargo, el estudio actual no investigó cómo los gatos aprenden sus nombres, por lo que esta es una pregunta para futuras investigaciones.

Los gatos de este estudio no recibieron ninguna formación sobre los nombres de los gatos o de las personas. Los gatos domésticos habían vivido en su casa, junto con los otros gatos residentes y las personas, durante al menos seis meses.

Los investigadores dicen,

En resumen, los gatos domésticos coincidían al menos con los nombres y rostros de sus gatos de compañía, y posiblemente con los nombres de los miembros de su familia humana. Esta es la primera evidencia de que los gatos domésticos vinculan las expresiones humanas y sus referentes sociales a través de experiencias cotidianas.

Esta fascinante investigación se suma a lo que sabemos sobre las habilidades sociocognitivas de los gatos domésticos, que incluyen poder seguir el punto de una persona o mirar para encontrar comida, saber si alguien les está prestando atención o no, y reconocer la voz de su tutor.

Tal vez esta investigación lleve a las personas a hablar más con sus gatos e incluso a tratar de enseñarles nombres y otras palabras.

En cualquier caso, demuestra que los gatos son mucho más inteligentes de lo que mucha gente piensa.

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