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Una de mis historias favoritas sobre la superioridad cognitiva de los cuervos sobre otras aves proviene de mi amiga Valerie Allmendinger. Valerie estaba disfrutando de un descanso en Harrison Hot Springs en Columbia Británica, Canadá, cuando notó que uno de los miembros del personal de la cocina entregaba rebanadas de pan a una manada local de gansos canadienses. Mientras los bocinas se acercaban a sus deliciosas golosinas, una docena de cuervos se apresuraron y colocaron hojas caídas individualmente sobre el pan. Durante veinte minutos, los cuervos recogieron hojas de arce rojas y las colocaron directamente sobre cada rebanada de pan, ocultando el festín de la oca. Los gansos estaban molestos. Incapaces de percibir o comprender que el pan seguía allí, aunque fuera de la vista, los gansos perdieron una comida segura. Marque uno para los cuervos.

Los cuervos pueden entender el concepto de objeto oculto mejor que los gansos. Esconder la comida es una parte habitual del comportamiento de los cuervos. Casi todos los miembros de la familia Raven esconden comida y luego encuentran estos cachés usando una combinación de pistas locales y una memoria espacial épica. Algunos, como los cuervos y los arrendajos de los matorrales, incluso son sensibles al conocimiento que otras personas tienen de sus despensas. Estas especies mueven rápidamente un escondite si un posible ladrón inteligente acecha cerca. A diferencia de los cuervos, recordar lo que está fuera de la vista no es tan importante para los gansos. Los cuervos furtivos pueden desafiar a los gansos a veces, pero la mayoría de los gansos pastan en la hierba, que siempre está a la vista y rara vez olvida.

La cognición en sus muchas formas es un rasgo evolutivo que desarrolla complejidad cuando ofrece una ventaja. Para los cuervos, la ventaja del pensamiento complejo es grande; les da la capacidad de soportar climas extremos, aprender nuevos enemigos y descubrir nuevos alimentos, comer hasta saciarse y guardar lo que puedan para más tarde. Pero la cognición es cara: el cerebro usa más energía que otras partes del cuerpo, lo que requiere una ingesta sustancial de calorías para mantenerse activo. Los gansos no invierten en el cerebro para resolver la mayoría de sus problemas. Invierten en músculo, lo que les permite migraciones largas, y prefieren una dieta constante de pasto abundante y predecible.

El hecho de que un cuervo pueda ser más astuto que un ganso no significa que el ganso sea estúpido. Cada especie exhibe su intelecto de formas distintas y a menudo sorprendentes. Más recientemente, los gansos me han mostrado un lado cognitivo que no había apreciado antes. Una gran manada de gansos canadienses residentes deambulan por el césped de mi campus urbano en Seattle, WA. Pastan sin miedo a los 40.000 estudiantes que los rodean y recorren sus caminos a diario. Rara vez veo estos cuernos volando. Se acostumbraron a la humanidad; aprende a mantener la calma, a pastar y a ganar peso con poco gasto energético. Di por sentada esta adaptación académica a la vida de la ciudad hasta la semana pasada, cuando una tormenta empujó a los gansos migratorios hacia Seattle. El cambio de clima ha dejado a algunos gansos canadienses pequeños, cuatro gansos de frente blanca y un solo ganso de nieve en nuestra bandada de gansos residentes de gran tamaño. Los visitantes salvajes venían del Ártico y seguramente se habían encontrado con cazadores en su viaje hacia el sur. Esperaba que temieran a la gente y se enfrentaran nerviosamente a la multitud de estudiantes. Pero ese no fue el caso. Inmediatamente después de unirse a sus hermanos urbanos, los gansos salvajes se volvieron dóciles. Pastaron y durmieron despreocupados mientras yo estaba a dos metros. Al instante, fueron domesticados. En Seattle, a estos gansos les gustaban los gansos residentes. Aprendieron a través de la observación, que en sí misma es una pieza compleja de cognición.

Dada la buena reseña, los gansos que admiré se desempeñaron admirablemente bien. Los cuervos también son rápidos para domesticar en áreas protegidas, pero donde son cazados, permanecen distantes. Predije que los cuervos migratorios se domesticarían con menos rapidez que los gansos que observé. La desconfianza beneficia a los cuervos, pero la capacidad de domesticar rápidamente y no perder el tiempo buscando comida al estar innecesariamente vigilantes beneficia a los gansos. Los gansos viven entre nosotros y prosperan en entornos estables, pero pueden recurrir a sus cerebros cuando es necesario. Marque uno para los gansos.

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