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Nuestras estrategias de comunicación son cada vez más tecnológicas, y muchos de nosotros hablamos con amigos y familiares más a través de WhatsApp o iMessage que de la interacción cara a cara. Como parte de esto, está surgiendo un nuevo léxico, uno que nos ve hablar a los demás usando pequeños íconos en lugar de palabras. Estamos en la era de los emoji.

A pesar de la ubicuidad del uso de emoji, el trabajo científico sobre su uso ha sido escaso. Sin embargo, un nuevo estudio liderado por la Dra. Pilar Ferré, académica de la Facultad de Educación y Psicología de la Universitat Rovira i Virgili de Cataluña, ha iniciado el proceso de catalogación de la recepción emocional de los emojis.

Los pequeños iconos de dibujos animados se están convirtiendo cada vez más en parte de nuestras estrategias interpersonales, pero ¿qué comunican a los demás?

Fuente: Kelvin Yan // Unsplash

¿Qué son los emojis?

La biblioteca moderna de emojis que están incrustados en las aplicaciones de comunicación de los teléfonos inteligentes proviene de íconos anteriores con los que todos estamos familiarizados. Al crecer, la gente sin duda recordará las horas que pasó en el programa ‘Messenger’ de MSN mientras empujaba a sus amigos y enviaba emojis usando combinaciones de teclas abreviadas, como :-).

Estos emojis primitivos podían comunicar emociones básicas, pero estaban limitados en su número y amplitud. Sin embargo, en una era de comunicación generalizada impulsada por la tecnología, los emoji juegan un papel importante al proporcionar contexto a nuestras conversaciones. Como explica el Dr. Ferré:

Mi principal campo de investigación es el procesamiento del lenguaje emocional. Siempre he trabajado con las palabras. Actualmente estoy muy interesado en los emojis debido a su capacidad potencial para expresar emociones y debido a su uso generalizado en la comunicación mediada por computadora. Los emojis sustituyen las señales no verbales, como los gestos, las expresiones faciales y la prosodia.

Un cuerpo emergente de trabajo psicológico está comenzando a explicar cómo y por qué las personas usan emojis, y su uso se asocia con varios factores demográficos, como la edad y el sexo. Quizás, como era de esperar, el uso de emoji es más frecuente entre las personas más jóvenes en comparación con las personas mayores, lo que el Dr. Ferré y sus colegas sugieren que podría ser indicativo de una diferencia generacional basada en las tendencias de propiedad de teléfonos inteligentes y los patrones de comunicación entre los jóvenes.

También se ha informado que las mujeres usan emojis con más frecuencia que los hombres, y que las mujeres, quizás debido a su familiaridad y uso más frecuente, perciben los emojis como métodos claros de comunicación.

El valor emocional de los emojis

A pesar de este trabajo emergente, aún no está claro cómo las personas interpretan los emojis en un sentido más general. Hablando sobre el valor de su trabajo, el Dr. Ferré dijo:

El valor teórico de abordar este tema está relacionado con la comparación de los emojis con otros estímulos emocionales (palabras, imágenes, etc.): ¿Son equivalentes? ¿Producen el mismo tipo de respuestas? Por ello, es importante abordar este tema para conocer más sobre las características del procesamiento emocional en general y del procesamiento de emojis en particular.

Para explorar la emotividad de los emojis, los investigadores pidieron a más de 1100 estudiantes de las ciudades españolas de Tarragona y Madrid que calificaran una subselección aleatoria de 1031 emojis. A cada participante se le presentaron más de 30 ejemplos y los calificó en relación con los siguientes criterios:

  • Complejidad visual (¿cuántas funciones visuales tiene el emoji?)
  • Familiaridad (¿con qué frecuencia se encuentra el participante con este emoji en la vida cotidiana?)
  • Frecuencia de uso (¿con qué frecuencia el participante usa el emoji?)
  • Claridad (¿es obvio lo que comunica el emoji?)
  • Valencia emocional (¿el emoji comunica emoción negativa o emoción positiva?)
  • Excitación emocional (¿el emoji provoca un sentimiento de calma o excitación emocional en el participante?)
  • En cuanto a los resultados, hubo un alto nivel de acuerdo en el conjunto de datos con respecto a las emociones y significados comunicados por emojis. Esto sugiere que, en general, las personas interpretan los emojis de manera similar. Sin embargo, los puntajes de familiaridad y frecuencia de uso fueron relativamente bajos, lo que significa que parece que las personas tienden a usar una cantidad bastante limitada de emojis en la vida cotidiana.

    Los emojis que la gente usa parecen reflejar caras, lo que alinea el uso moderno con el uso histórico de emoticonos en iteraciones anteriores de plataformas de comunicación, como MSN Messenger. Hablando de esto, los autores escribieron:

    Específicamente, los emojis de rostros fueron calificados como más familiares y usados ​​con más frecuencia que los emojis en todas las demás categorías (emojis que no son rostros). Aunque también hubo pequeñas diferencias entre algunos tipos de emojis sin cara (los emojis en la categoría de símbolos mostraron calificaciones más altas que las otras categorías), el uso/conocimiento de los emojis de cara claramente se destaca de los demás. Estos hallazgos sugieren que los emojis con cara se usan más típicamente en interacciones comunicativas que los emojis sin cara. Considerando la función expresiva de los emojis faciales, esto parece indicar que los emojis se utilizan en las redes sociales mayoritariamente para expresar estados afectivos y actitudes.

    Esta es una buena noticia, según el Dr. Ferré, porque significa que las personas pueden tener un lenguaje emoji común con el que comunicarse. Y agregaron: «Los análisis realizados con estos datos revelan que un subconjunto de emojis (en su mayoría emojis de cara, que son los emojis más utilizados) expresan emociones de la misma manera que otros estímulos, como palabras o imágenes. Los emojis sin cara son mucho menos usados ​​y no tan útiles como los emojis de rostros para expresar emociones».

    Recomendaciones

    En resumen, esta nueva investigación sugiere que los emojis comunican mensajes claros relacionados con la emoción y el estado de ánimo. Este es particularmente el caso de los emojis que representan rostros. Sin embargo, hay aplicaciones más amplias de este tipo de trabajo. Como sugiere el Dr. Ferré:

    El valor social de este estudio en particular puede no ser tan evidente como su valor teórico, porque se trata de un estudio básico (no aplicado). Sin embargo, hay muchos campos de aplicación. Por ejemplo, marketing (p. ej., ¿cuál es el efecto de incluir emojis en los anuncios?), medicina (p. ej., usar emojis en escalas que se dan a los pacientes para calificar su dolor), etc.

    Este uso más amplio de emojis podría permitir que las personas con trastornos de la comunicación tengan un mayor nivel de acceso a los servicios de atención médica, por ejemplo. Sin embargo, esta oportunidad aún está por explorarse. Sin embargo, lo que está claro es que la evolución de nuestro lenguaje basada en imágenes puede no conducir a los malentendidos que muchos podrían haber temido.

    La investigación se publica en Behavior Research Methods.

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