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Delfín nariz de botella.

Fuente: safaritravelplus, vía Wikimedia Commons.

Han pasado casi 60 años desde que los científicos describieron por primera vez el uso de los silbidos característicos de los delfines. Estos son silbidos individualmente distintivos utilizados por los delfines para transmitir su identidad, lo que lleva a algunos a compararlos con nombres humanos.

Los estudios de delfines en cautiverio ofrecen un intrigante apoyo a esta idea. Las investigaciones han demostrado que los delfines responden a los silbidos característicos de los delfines que conocen. Además, pueden usar los silbidos de otros delfines para dirigirse a las personas y recordar estos silbidos durante 20 años o más.

Sin embargo, no se sabía si los delfines podían usar silbidos característicos de la misma manera que los humanos usan los nombres; es decir, como una etiqueta representacional (una llamada que puede sustituir a un objeto como lo hace un sustantivo en nuestro idioma).

“Por ejemplo, si digo el nombre de tu mejor amigo, te imaginarás a esa persona en tu cabeza”, dice Jason Bruck, biólogo de la Universidad Estatal Stephen F. Austin. “¿Los delfines hacen lo mismo? Si lo hacen, eso significa que los silbatos característicos pueden funcionar como etiquetas representativas de la misma manera que lo hacen los nombres humanos”.

Una muestra de lo familiar

Para investigar si los delfines usan etiquetas como nosotros, Bruck, junto con Sam Walmsley y Vincent Janik de la Universidad de St Andrews, realizaron lo que se conoce como un estudio intermodal. En este tipo de estudio, se le pide a un sujeto que identifique un objeto o individuo a través de diferentes modalidades sensoriales.

“Es lo mismo que una persona que ve una taza y la llama taza en lugar de tocarla con los ojos vendados y seguir llamándola taza”, dice Bruck. “Y si bien esto puede parecer una tarea fácil para un ser humano, los animales no siempre hacen esto en sus sistemas de comunicación nativos”.

Steven Straiton, vía Flickr.

Delfines nariz de botella.

Fuente: Steven Straiton, vía Flickr.

En el nuevo estudio, los investigadores evaluaron los sentidos del oído y el gusto de ocho delfines nariz de botella cautivos. Con base en el comportamiento y la biología de los delfines, plantearon la hipótesis de que los animales podrían adquirir información de identidad al probar compuestos en la orina de otros delfines, además de escuchar sus silbidos característicos.

Primero, Bruck y sus colegas presentaron a los delfines muestras de orina (entregadas en sus recintos a través de una taza en un poste largo) de delfines familiares y desconocidos. Descubrieron que los delfines pasaban aproximadamente tres veces más tiempo tomando muestras de orina de individuos familiares en comparación con la orina de extraños. Anteriormente se informó una preferencia similar por lo familiar sobre lo desconocido para los silbidos característicos.

A continuación, los investigadores combinaron presentaciones de orina con reproducción acústica de silbidos característicos de altavoces submarinos. El silbido procedía del mismo delfín que proporcionó la muestra de orina (una coincidencia) o de un delfín que no coincidía. Descubrieron que los delfines respondían más, pasando más tiempo investigando el área del altavoz de reproducción, a las coincidencias que a las discrepancias. Que los delfines respondieran de manera similar a través de los sentidos, en escenarios coincidentes y no coincidentes, indica que pueden asignar correctamente silbidos a los silbadores, dice Bruck.

Vince Smith, vía Wikimedia.

Delfines nariz de botella.

Fuente: Vince Smith, vía Wikimedia.

Etiquetas significativas

Los hallazgos marcan el primer caso de reconocimiento social solo por el gusto en un animal vertebrado (los delfines no pueden oler como la mayoría de los otros vertebrados).

Bruck y sus colegas dicen que es probable que los delfines también puedan inferir otra información de la orina, como el estado reproductivo, pero apenas estamos comenzando a comprender la señalización de la orina en estos animales. Por ejemplo, se sabe poco sobre cómo la contaminación química podría afectar la comunicación social de los delfines en la naturaleza, dice Bruck.

“Podemos encontrar que los derrames de petróleo, los productos químicos que usamos para dispersar el petróleo, la escorrentía química y otros efectos humanos pueden impedir la capacidad natural de los delfines para comunicarse químicamente entre sí”, dice. «Esto podría evitar que los machos identifiquen a las hembras con capacidad reproductiva o disminuir la capacidad de los delfines para reconocer a los individuos».

En general, Bruck y sus colegas dicen que sus resultados demuestran que los delfines pueden integrar la información de identidad de los estímulos acústicos y gustativos para formar un concepto independiente y etiquetado para individuos conocidos. En otras palabras, los delfines pueden etiquetar a sus amigos en sus mentes y pensar en estos individuos como algo más que los estímulos que utilizan para reconocerlos.

“Esto significa que cada vez que un delfín emite el silbido de otro compañero de grupo o un delfín responde al silbido de un antiguo compañero de grupo que no ha visto en años, es probable que esté emitiendo o respondiendo a esos silbidos con total comprensión. del individuo que representan esos silbatos”, dice Bruck. «Los delfines bien podrían ser capaces de hacer referencias a terceros delfines, refiriéndose a delfines en ausencia».

Si los delfines tienen estas representaciones de otros delfines, pueden ser capaces de realizar hazañas cognitivas como la planificación, el viaje mental en el tiempo o la simulación de escenarios sociales.

«También plantea la posibilidad de que los silbidos característicos puedan converger cognitivamente con nuestro uso de nombres en el sentido de que los silbidos característicos, como los nombres humanos, son señales aprendidas e innovadoras, independientes de los sistemas de reconocimiento de voz que se encuentran en muchos otros animales», dice Bruck.

“No todos los días los científicos encuentran evidencia del uso de señales similares a los ‘sustantivos’ en un sistema vocal no humano. Eso es bastante emocionante”.

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