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Percibimos el mundo a través de nuestros cinco sentidos: nuestros ojos, oídos, piel, nariz y boca son todos receptores. Todo lo que entra al cerebro entra por una de estas puertas. Debido a que la mayoría de nosotros percibimos el mundo sin esfuerzo a través de nuestros sentidos, no prestamos mucha atención ni pensamos en la forma en que estamos procediendo.

Incluso los científicos fueron culpables de subestimar la complejidad de los sentidos. En las décadas de 1950 y 1960, cuando las computadoras estaban en su infancia, la idea era que llevaría alrededor de una década construir «máquinas de percepción» capaces de responder a la vista, el sonido, la voz, el tacto, etc., así como a un humano. ser. Una máquina así todavía no existe.

Sin embargo, pierda el significado y pronto apreciará lo que le falta. Lo sé porque eso es lo que me pasó cuando me enteré de que mi hijo era sordo. Había tanto que aprender sobre cómo funciona la audición y el papel del sonido en el cerebro que escribí un libro completo al respecto. Fue la versión larga.

Esta es la version corta. ¿Qué debe suceder para poner en escena nuestra conciencia de nuestro entorno? Mucho. Recientemente, los neurocientíficos han repensado radicalmente la naturaleza misma de la percepción.

“Históricamente, la forma en que pensamos intuitivamente sobre cualquier percepción es que somos como un dispositivo de grabación pasiva con sensores especializados para ciertas cosas, como una retina para ver, una cóclea para escuchar, etc.”, explica David. Poeppel, profesor de psicología y ciencias neuronales en la Universidad de Nueva York y director del nuevo Instituto Max Planck de Estética Empírica. “Somos una especie de cámara o micrófono que se codifica de alguna manera y luego entra mágicamente en contacto con cosas en tu cabeza. «

Al mismo tiempo, muchos grandes pensadores que pensaron en la percepción, ya desde el médico alemán del siglo XIX Hermann von Helmholtz, sabían que esto no podía ser del todo correcto. Si tomamos un trago o escuchábamos una frase, ¿no nos ayudó a anticipar lo que vendría después?

Entre mediados y finales del siglo XX, un puñado de destacados investigadores idearon modelos de percepción que sugerían que estábamos participando en una «detección activa», buscando lo que era posible a medida que avanzábamos. Tales ideas no ganaron mucha tracción hasta la última década, cuando de repente se convirtieron en un tema candente en el estudio de la cognición. De lo que todo el mundo habla hoy es del poder predictivo del cerebro.

En un nivel, la predicción es solo sentido común, que puede ser una de las razones por las que no ha recibido mucho respeto científico durante tanto tiempo. Si ve a su médico en el consultorio del médico, la reconocerá rápidamente. Si la ves en la tienda con jeans, te darás cuenta más lentamente de lo que la conoces.

Los eventos predecibles son fáciles para el cerebro; Los eventos imprevisibles requieren más esfuerzo. «Nuestras expectativas de lo que vamos a percibir parecen ser una parte esencial del proceso», dice Greg Hickok, neurocientífico de la Universidad de California en Irvine. «Esto permite al sistema adivinar lo que podría estar viendo y utilizar atajos de computadora».

En la antigua visión de la percepción, una cascada de respuestas fluye desde el oído o el ojo a través del cerebro y termina con la capacidad de seguir una frase complicada o elegir a quién estás buscando en un teatro abarrotado. A esto se le llama procesamiento ascendente. Comienza con una entrada básica a cualquier sentido (datos sin procesar) y termina con habilidades de nivel superior como razonamiento, juicio y pensamiento crítico, en otras palabras, nuestras expectativas y nuestro conocimiento.

Pero esa es solo la mitad de la historia. Los neurocientíficos ahora creen que el proceso también está retrocediendo, que la cascada fluye hacia adelante y hacia atrás, y la información se prepara, procesa y convierte simultáneamente, de abajo hacia arriba y de arriba hacia abajo.

Esto es válido tanto para respuestas simples como para reflexiones complejas sobre filosofía o física. Si un sonido es incómodamente alto, por ejemplo, es la corteza la que registra este hecho y envía un mensaje a la cóclea para endurecer las células ciliadas como medida de protección. Lo mismo ocurre con la retina, ajustando la cantidad de luz disponible. No es su ojo o su oído lo que hace esto, es su cerebro.

Imagínese a alguien golpeando al ritmo de una mesa con un lápiz: toque, toque, toque, toque. En el tercer tiempo, anticipó el tiempo. En el cuarto, científicos como Poeppel y Hickok pudieron ver actividad en el cerebro que representa esta predicción.

La percepción es entonces un proceso activo de construcción de una realidad, una conversación entre los sentidos y la corteza que equilibra la nueva información del mundo exterior con las predicciones del mundo interior de nuestro cerebro.

Partes de este artículo aparecieron originalmente en I Can Hear You Whisper: An Intimate Journey through the Science of Sound and Language (Dutton 2014).

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