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Los humanos son los más inteligentes de todos los mamíferos. El tejido cerebral utiliza una quinta parte de nuestro presupuesto energético. ¿Cómo pagan su mantenimiento nuestros grandes cerebros? ¿Para qué son?

Como con muchas preguntas simples, no hay una respuesta simple (1). Sin embargo, tenemos una buena idea de cómo evolucionaron nuestros grandes cerebros, y esto está relacionado con nuestra dieta alta en energía. En cuanto a por qué necesitamos un cerebro muy grande, la mayoría de los estudiosos asumieron que facilitaba la inteligencia general y nos ayudaba a negociar las complejas relaciones sociales que se encuentran en todas las sociedades humanas. Otra hipótesis es que los grandes cerebros potencian la conversación inteligente y la expresión artística que aumentan el atractivo sexual.

Cómo evolucionaron nuestros grandes cerebros

A veces, el contexto histórico en el que surge algún rasgo ofrece una idea de para qué sirve. Los homínidos desarrollaron sus grandes cerebros después de dejar los bosques en favor del hábitat más abierto de las praderas salpicadas de árboles. Esta transición trajo un cambio de alimentos más toscos, como frutas y hojas, a favor de alimentos más densos en energía, como carne, pescado, larvas y miel.

Una señal de este cambio en la dieta fue una reducción en el tamaño de la caja torácica. Los humanos ya no requerían las grandes tripas que necesitaban los grandes simios para digerir una dieta rica en fibra. Otro fue la reducción en el tamaño de los dientes en comparación con los grandes dientes rechinantes que los simios necesitaban para masticar sus alimentos ricos en fibra.

A medida que se reducía el intestino, aumentaba el tamaño del cerebro. Esto se explica en términos de las demandas de energía reducidas de la digestión que liberaron más energía metabólica para la función cerebral.

Una vez que aparecieron los fogones, hace unos 200.000 años, ahora se podían consumir alimentos que antes no eran comestibles, como las raíces de mandioca. La carne también se volvió más fácil de digerir.

Hay un límite en cuanto a cuán grandes pueden llegar a ser los cerebros si van a nacer bebés. Así que los cerebros de los humanos modernos no son apreciablemente más grandes que los del Homo erectus. Sin embargo, un importante cambio evolutivo en el metabolismo cerebral permitió que el cerebro usara la energía más rápidamente, de modo que nuestro cerebro usa unas 10 veces más energía que otros tejidos corporales (2).

Este aumento en el metabolismo cerebral coincidió con la aparición de herramientas más complejas, como arcos y flechas y anzuelos, lo que sugiere que nuestros antepasados ​​cambiaron a una cognición más sofisticada, posiblemente incluyendo la aparición de lenguajes hablados. Cada una de estas facetas de la vida del Homo sapiens sugiere que nuestros antepasados ​​hacían un buen uso de sus grandes cerebros y de su metabolismo cerebral mejorado. A pesar de esto, a muchos estudiosos les gusta la idea de que nuestros grandes cerebros evolucionaron porque nos ayudan a atraer parejas al parecer inteligentes.

¿Podría tratarse de la atracción sexual?

Esta hipótesis es intuitivamente atractiva. Después de todo, se sabe que los artistas exitosos son muy atractivos como compañeros. Las estrellas de rock masculinas y femeninas son notorias por su habilidad para atraer groupies que pretenden acostarse con ellos.

Sin embargo, el concepto de capacidad cerebral que genera habilidad artística para atraer parejas es problemático como explicación de la evolución de cerebros grandes.

El problema más obvio es la historia de la evolución del cerebro. Nuestros cerebros ya eran muy grandes antes de que surgieran actividades artísticas en el registro fósil, como se representa, por ejemplo, en las pinturas rupestres. Los grandes cerebros están imperfectamente relacionados con la inteligencia. Las aves de cerebro pequeño se encuentran entre los animales más inteligentes del planeta. Algunos, como el carbonero, logran esto mediante el crecimiento de nuevas células para almacenar nuevos recuerdos sobre dónde han escondido comida.

Probablemente sea justo decir que los individuos creativos son más interesantes y atractivos para el otro género. Esta generalización no es peculiar de los humanos. Las aves son justamente celebradas por la creatividad de sus exhibiciones, ya sea la enramada de apareamiento construida por un pájaro enramado, el impresionante repertorio de canciones de un sinsonte o las elaboradas danzas tridimensionales del pájaro maniquí.

Sin embargo, el argumento de que la capacidad intelectual y artística surgió para aumentar la atracción sexual encuentra algunos obstáculos de plausibilidad. Además del hecho de que nuestros cerebros ya estaban agrandados mucho antes de que surgieran las artes creativas, existe otro problema histórico: los humanos modernos son en su mayoría monógamos y la selección sexual es más fuerte cuando la competencia de apareamiento es más intensa. Entre los babuinos altamente competitivos, solo el macho alfa se reproduce. Los babuinos machos son mucho más grandes que las hembras y el macho dominante tiene una llamativa espalda plateada.

En lugar de enfatizar el ingenio, las mujeres adolescentes ocultan su inteligencia para atraer a los hombres, incluso hasta el punto de tener un bajo rendimiento en los exámenes. Dedican más tiempo a su apariencia que a quemar sus credenciales académicas. Los jóvenes que tienen citas activas prefieren ir de fiesta a estudiar y rara vez traen sus textos de cálculo a una cita.

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