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Mi perro Scout chilla de emoción cuando nos detenemos en la reserva natural a 15 minutos de Boston donde vivimos. La anticipación de correr libremente por el bosque es casi más de lo que puede manejar.

Esto me hace pensar: Oye, tal vez este tipo esté en algo. Y tal vez deberíamos sentirnos abrumados por la emoción de pasar un tiempo en la naturaleza también. De hecho, la investigación sugiere que en realidad necesitamos una dosis semanal de naturaleza para sentirnos bien.

Justin Kompf

Un estudio de 2019 de la facultad de medicina de la Universidad de Exeter descubrió que las personas que pasaban entre uno y 119 minutos en la naturaleza no tenían más probabilidades de reportar una buena salud o un alto bienestar en comparación con las que reportaron 0 minutos. Pero aquellos que pasaron 120 minutos o más tuvieron niveles consistentemente más altos de salud y bienestar que aquellos que no tuvieron exposición. Las asociaciones positivas alcanzaron su punto máximo entre 200 y 300 minutos por semana sin mayor ganancia.

Como científica del ejercicio y experta en cambios de comportamiento de salud, tenía curiosidad sobre esta pregunta: ¿El ejercicio es aditivo por naturaleza? Específicamente, ¿es más saludable para mí dar un paseo por el bosque que dar un paseo por la ciudad?

Descubrí que la respuesta es probablemente sí.

Esto es lo que sabemos

Primero, se han propuesto varios mecanismos para causar resultados positivos en respuesta a la exposición a la naturaleza, específicamente independientemente del aumento de la actividad física. Estos mecanismos incluyen la reducción del estrés psicológico, la restauración de la atención, la exposición a un aire más limpio y la mejora de las redes sociales.

Un estudio de 2020 de la Universidad de Islandia comparó tres condiciones: caminar en la naturaleza, mirar un video de la misma escena de la naturaleza y caminar en una cinta de correr en el gimnasio. Los participantes en este estudio completaron su condición asignada dos veces: una vez durante un período sin estrés (sin exámenes académicos) y luego durante un período estresante (período de examen).

Cada condición se emparejó por tiempo (p. ej., una caminata de 40 minutos o ver un video). Se evaluó el cortisol y el afecto positivo y negativo antes y después de la intervención asignada.

Los investigadores encontraron que durante el período de examen estresante, el grupo que caminaba por la naturaleza tenía niveles de cortisol significativamente más bajos que los que solo miraban videos de la naturaleza. También obtuvieron puntuaciones significativamente más altas en afecto positivo en comparación con ambos grupos.

Entonces, ¿qué significa esto? Durante los momentos estresantes de la vida, caminar en la naturaleza puede ser mejor que caminar en otros contextos (p. ej., el gimnasio).

Un estudio de 2012 de la Universidad de Michigan también encontró que caminar en la naturaleza resultó en un mejor rendimiento de la memoria y un efecto positivo que caminar en entornos urbanos.

Un metaanálisis reciente sugiere que los paseos por la naturaleza tienen efectos positivos sobre la ansiedad y la depresión.

¿Porque es esto importante?

En 2017, se estima que 792 millones de personas se vieron afectadas por problemas de salud mental en todo el mundo. Me imagino que esto ha aumentado desde la pandemia de COVID-19.

Se prevé que la carga económica mundial de los trastornos mentales sea de 6 billones de dólares en 2030.

Sabemos que el ejercicio tiene efectos beneficiosos sobre la salud mental. Buscar oportunidades para estar físicamente activo en la naturaleza o en espacios verdes puede mejorar estos efectos.

¿Qué debes hacer?

Reconozco que no todos tienen acceso a la naturaleza.

Eso está bien, incluso vivir en áreas urbanas más verdes se asocia con menores probabilidades de enfermedad cardiovascular, obesidad, diabetes, angustia mental y, en última instancia, mortalidad. Entonces, si vive en un área urbana, es beneficioso buscar espacios verdes dentro de su ciudad.

Una aplicación popular que me gusta enumera todos los senderos naturales dentro de su área, lo que puede ayudarlo a encontrar oportunidades. Después de haber encontrado oportunidades para estar en la naturaleza, esto es lo que recomendaría:

  • Agregue al menos tres caminatas planificadas en espacios verdes, particularmente durante tiempos estresantes. Si esto le parece demasiado, intente al menos una caminata semanal.
  • Planee al menos un día de fin de semana por mes para pasar un tiempo prolongado en un parque estatal o en un lugar donde pueda caminar.
  • Planifique un viaje más largo a la naturaleza al menos dos veces al año.
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