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The Economist anunció recientemente la llegada de la edad de los abuelos.1 La proporción de abuelos por hijos menores de 15 años aumentó de 0,46 en 1960 a 0,8 en 2022.1 Para 2050, se espera que la cantidad de abuelos supere la cantidad de hijos .1 Estos rasgos demográficos se han atribuido en gran medida a varias tendencias demográficas. Durante las últimas seis décadas, la esperanza de vida ha aumentado de 51 a 72 años.1 Además, en parte debido a la diversificación familiar, también ha aumentado la proporción de niños que viven con los abuelos. En 2018, aproximadamente el 10 % de los niños de EE. UU. vivían con sus abuelos.2 En estos hogares, los abuelos con frecuencia sirven como el proveedor de atención primaria para aproximadamente el 40 % de los niños. Los abuelos a menudo brindan apoyo emocional, ayudan con la tarea y supervisan a los niños; por lo tanto, la participación de los abuelos tiende a tener un impacto beneficioso en el bienestar de los niños.3 Sin embargo, el fuerte aumento de las responsabilidades de cuidado de los abuelos plantea la pregunta: ¿cómo afecta el cuidado de los nietos a la salud y el bienestar de los abuelos?

La investigación sugiere que el impacto de ser abuelos en los niños difiere significativamente según el resultado. Para ilustrar, McKay y Nadorff (2021) encontraron que, en relación con los abuelos sin custodia, los abuelos con custodia (es decir, aquellos que cuidaban a sus nietos a tiempo completo) obtuvieron puntajes más altos en varias dimensiones de las pruebas cognitivas, como recordar palabras, fluidez de letras, y similitudes cognitivas.4 Ciertas habilidades cognitivas, como las habilidades de ordenar digitalmente, también disminuyeron a un ritmo más lento con el tiempo.

Sin embargo, el impacto de ser abuelos en la salud física de los abuelos difiere significativamente según la intensidad de las responsabilidades de cuidado. Para los abuelos con custodia, ser abuelos está asociado con un mayor riesgo de tener niveles elevados de estrés, angustia emocional, síntomas depresivos, actividades limitadas de la vida diaria y estrés autoinformado más pobre.5 Para los abuelos en hogares multigeneracionales que probablemente comparten las responsabilidades del cuidado de los niños con los padres, los abuelos parecen ser tanto beneficiosos como perjudiciales.5 Por el contrario, para los abuelos no residentes que cuidan a sus hijos a tiempo parcial, la crianza de los abuelos tendió a tener un impacto beneficioso en la salud física.5

Ser abuelo también puede tener un impacto negativo en el bienestar financiero de los abuelos. Aunque existe una variación considerable entre los grupos raciales/étnicos y socioeconómicos, los recursos generalmente fluyen hacia abajo desde los abuelos hacia los hijos adultos y los nietos, quienes se hacen responsables de sus propios gastos y de los de sus padres.7 Además, las demandas conflictivas del mercado laboral y cuidar a los nietos puede obligar a algunas abuelas con custodia a retirarse del mercado laboral.8

Ser abuelo también puede afectar negativamente las posibilidades de los abuelos en el mercado de las citas. Un estudio reciente de Harris (2023) encontró que las actividades de cuidado tendían a limitar su vida amorosa.9 Según este estudio, los adultos mayores solteros pospusieron las citas hasta que se completó el trabajo de cuidado. Los hombres a menudo consideraban menos deseables a las mujeres mayores solteras con grandes responsabilidades de cuidado. Las mujeres mayores solteras encontraron más deseables a los hombres con vínculos estrechos con sus familias, pero informaron aversión hacia las parejas cuya carga de cuidado puede agregarse a sus propias responsabilidades de cuidado.

En general, estos hallazgos sugieren que ser abuelo tiene consecuencias mixtas para el bienestar y la salud de los abuelos. Como sociedad, debemos asegurarnos de que los abuelos que cuidan a sus nietos cuenten con el apoyo económico, emocional e instrumental adecuado para garantizar que ser abuelos, esto asegura que ser abuelos sea un acto de amor que llene a los adultos mayores, no una carga pesada que necesitan. asumir durante sus años dorados.

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