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Pase el cursor sobre los vendedores del estimulador cerebral milagroso del año pasado, Prevagen: Neuriva está de moda ahora gracias a una ingeniosa campaña de marketing. ¿Qué es Neuriva? Según su sitio web, es un extracto de la planta Coffea arabica. Es posible que conozca este extracto con otro nombre: café. Sí, es básicamente una taza de java cara en forma de pastilla. La compañía afirma que el extracto de esta planta exótica puede hacerte más inteligente al aumentar los niveles cerebrales del factor neurotrófico derivado del cerebro (BDNF).

¿Es verdad? Los estudios de animales tratados con altas dosis de extracto de Arábica muestran mayores niveles de BDNF en sus cerebros, y en algunos estudios, pero no en otros, las ratas se desempeñaron mejor en laberintos. ¿Es lo mismo para los humanos? Nadie sabe.

El café puede aumentar los niveles sanguíneos de BDNF en humanos; Sin embargo, no nos dice qué está pasando en nuestro cerebro. ¿Por qué? Porque los niveles sanguíneos de BDNF no influyen en los niveles cerebrales. El BDNF no puede atravesar la barrera hematoencefálica.

El sitio web del nuevo producto afirma con razón que el BDNF se ha estudiado ampliamente y se sabe que promueve la supervivencia de las neuronas existentes y estimula el crecimiento de nuevas neuronas. Desafortunadamente, nadie sabe si se están produciendo cambios beneficiosos similares en el cerebro humano o si estos cambios pueden hacerte más inteligente.

Neuriva contiene otro ingrediente, la fosfatidilserina, que según sus especialistas en marketing también puede hacerte más inteligente. Hace treinta años, los neurocientíficos estaban entusiasmados con el potencial de la fosfatidilserina, pero ya no. Esencialmente, los complementos alimenticios no pueden aumentar los niveles de fosfatidilserina en el cerebro. Estos estudios más antiguos sugirieron ligeras mejoras cognitivas en los ancianos, pero estos cambios cognitivos nunca se consideraron clínicamente relevantes y la fosfatidilserina ya no se considera válida.

No tengo ninguna duda de que los proveedores de este nuevo elixir inofensivo ganarán mucho dinero. La pregunta es, ¿por qué la gente todavía se enamora de esta pseudociencia? La respuesta es simple: la gente recurre a productos cuestionables porque la ciencia no ha podido inventar un estimulador cerebral real. Además, los comerciantes han aprendido durante mucho tiempo que sus esencias se venden mejor si provienen de plantas y vienen con afirmaciones vagas. Otra cosa sigue siendo tan cierta hoy como lo era hace mucho tiempo: algunas personas todavía afirmarán que el aceite de serpiente funcionó y que se sienten mucho más inteligentes después de tomarlo.

Cuando se trata de terapias que pretenden mejorar la función cerebral, nunca subestime el poder de sus propias expectativas. Su mente juega un papel importante en cómo le afectan estos medicamentos. Todos queremos creer que las pastillas que tomamos nos ayudarán a sentirnos y funcionar mejor. Básicamente queremos que estas drogas hagan algo, cualquier cosa, así que nos equivocamos al pensar que lo hacen. Después de todo, acaba de gastar mucho dinero en este suplemento.

Desafortunadamente, hay muchos charlatanes que están ansiosos por engañar a los clientes potenciales con evidencia pseudocientífica inestable para obtener ganancias. Como dijo una vez Tinker Bell: “¡Solo tienes que creer! Pero Tinker Bell no cobró tanto por su consejo.

© Gary L. Wenk, Ph.D. Autor de Your Brain on Food, tercera edición, 2019 (Oxford University Press).

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