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Cuando las personas colonizaron una nueva masa de tierra, la mayoría de sus animales de caza mayor desaparecieron prácticamente de la noche a la mañana. Este primer caso de consumo excesivo por parte de nuestra especie tiene algunas similitudes sorprendentes con la locura de las compras modernas que amenaza a nuestro planeta.

Para empezar, ambos eventos fueron facilitados por la innovación tecnológica.

Matar a distancia

El Pleistoceno Overkill comenzó hace al menos cincuenta mil años. Este momento se correlaciona con la aparición de lanzadores y arcos y flechas.

La flecha es un proyectil ligero que puede ser propulsado con gran velocidad y gran precisión. Esto significa que un grupo de cazadores podría derribar a una gran presa desde una distancia segura.

Con muchos arqueros trabajando juntos, uno de ellos no tardaría mucho en golpear una arteria vital o cortar un ligamento que derribó al animal de presa antes de que se acercara lo suficiente como para herir a uno de los cazadores.

De manera similar, los lanzadores de lanzas aumentan el tamaño del arco a través del cual se lanza la lanza, aumentando su aceleración y alcance. En efecto, aumentó la longitud del brazo de lanzamiento de una persona.

Incluso los animales grandes y peligrosos como el mamut lanudo no tenían ninguna posibilidad contra esta tecnología para matar a distancia. De ahí la velocidad con la que los colonos humanos en nuevos territorios acabaron con todos sus grandes animales de presa.

Causas del consumo excesivo

No sabemos por qué nuestros ancestros remotos fueron tan imprudentes en su trato con las poblaciones de presas. Una es que su éxito en derribar presas grandes impulsó un aumento de la población humana que aumentó la demanda de alimentos y colapsó las poblaciones de presas.

Aunque superficialmente plausible, esta explicación es débil porque la población humana siguió siendo pequeña según los estándares modernos, con menos de 10 millones de individuos. Parece poco probable que una población tan pequeña pudiera haberse abierto camino a través de casi todas las poblaciones de animales grandes del planeta.

Cuando los recursos son abundantes, los cazadores-recolectores pueden usarlos de manera derrochadora. Por ejemplo, cuando los cazadores maoríes emigraron a Nueva Zelanda, en el siglo XII, exterminaron al moa gigante, una especie de ave no voladora. Los cazadores mataron muchas más aves de dos metros y medio de las que necesitaban. Se retiraron las partes favoritas y se abandonó el resto de la canal.

Los cazadores indígenas de América del Norte mataron bisontes llevándolos por acantilados hasta su muerte. Se aseguraron de que todos los miembros de un grupo de búfalos que habían separado de la manada fueran asesinados para asegurarse de que los búfalos no aprendieran a evitar estos lugares en el futuro.

Esto significó que se mataron más animales de los que se necesitaban. Si bien algunos de los excedentes se secaron para el consumo durante el invierno, algunos de los animales no fueron necesarios y se echaron a perder antes de que pudieran ser sacrificados. A pesar del desperdicio, los cazadores indígenas no acabaron con los bisontes. Esto podría deberse a que las cacerías complejas de búfalos eran recientes y estaban relacionadas con los caballos. También podría haber sido explicable en términos de los hábitos migratorios de los búfalos que los alejaron de los cazadores.

El consumo excesivo puede degradar los recursos naturales. Para las economías modernas, el principal daño es la contaminación por carbono que calienta el planeta y degrada los delicados ecosistemas. La actividad económica está fuertemente correlacionada con la contaminación por carbono porque la energía renovable sigue siendo un pequeño componente de la energía global utilizada para producir y transportar bienes y brindar servicios.

Compras a distancia

Si la Revolución Industrial trajo la integración entre las economías del mundo al extender las cadenas de suministro y el área de comercialización de productos terminados, la Revolución Digital colocó al consumidor en el asiento del conductor de la economía global.

El clic de un mouse trae productos de todo el mundo a la puerta del comprador. Este proceso es enormemente estimulante para la economía global, lo que significa que tiene un costo de carbono significativo.

Gran parte de este consumo es excesivo por dos criterios. Primero, se hace usando crédito para que los consumidores compren más de lo que estrictamente pueden pagar en función de sus ingresos. En segundo lugar, es discrecional, lo que significa que las compras no son necesarias para la supervivencia, como alimentos, vivienda o medicinas. En cambio, satisfacen necesidades sociales como usar marcas de moda para parecer modernos y exitosos.

Al igual que los cazadores del Pleistoceno, que mataron más de lo que podían comer, estamos comprando más de lo que necesitamos. En cada caso, había un precio a pagar. Perdieron su preciada presa megafauna. Estamos destruyendo los delicados ecosistemas de los que depende nuestra existencia. Ambos casos de consumo excesivo fueron habilitados por la tecnología y motivados más por necesidades sociales que por necesidades de supervivencia.

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