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Toni Frissell

Fuente: Wikimedia Commons

Cuando la joven psicóloga Rosalind Dymond llegó a la Universidad de Cornell en 1946, se propuso diseñar algunos de los primeros experimentos para medir la empatía. Dymond comenzó evaluando la empatía con la Prueba de apercepción temática (TAT), un conjunto de tarjetas que representan imágenes de personalidades arquetípicas y escenas dramáticas creadas por el psicólogo Henry Murray y la artista Christiana Morgan. Los sujetos examinaron las imágenes y contaron historias sobre los personajes de las imágenes. Estas historias a menudo se extrajeron de las propias experiencias del sujeto.

En estos primeros experimentos, Dymond juzgó la capacidad de empatía de un sujeto al calificar el tipo de historias que estaba contando. Las historias se calificaron como «buenas» si describían los pensamientos y sentimientos de la persona representada en la imagen; «Justo» si la evidencia se refería únicamente a las características externas de la persona; y «pobre» si simplemente nombraron los números [1]. Se consideró que los temas que ofrecían buenas descripciones tenían empatía, y las entrevistas revelaron que estos temas también tenían una mejor comprensión de sus propias relaciones. Esta caracterización de la empatía como la capacidad de contar historias profundas e imaginativas de los sentimientos y circunstancias de los demás estaba estrechamente relacionada con el significado estético inicial de la empatía.

Sin embargo, en experimentos posteriores, Dymond buscó medir la empatía entre individuos que interactúan entre sí. Dividió a cincuenta y tres estudiantes de psicología social en pequeños grupos que se reunieron tres veces para que los estudiantes pudieran conocerse. Cada persona asignó seis rasgos de personalidad a otro miembro de su grupo, luego juzgó qué rasgos de personalidad se asignarían a sí mismos. Dymond ahora definió la empatía como la capacidad de predecir con precisión cómo otra persona se ve a sí misma. Los estudiantes mostraban empatía si sus predicciones coincidían estrechamente con las calificaciones que otros estudiantes se daban a sí mismos. [2].

La empatía ya no era una cuestión de inventar historias complejas, sino de predecir correctamente la respuesta de otro. La definición revisada de empatía de Dymond apareció en su artículo de 1952 como: «la transposición imaginativa y precisa del yo en el pensamiento, sentimiento y acción de otro». [3]. A medida que la empatía evolucionó hacia una evaluación precisa de lo que otra persona sentía y pensaba, su conexión con la narración y la proyección estética se desvaneció.

Los psicólogos Irving Bender y Alfred Hastorf del Dartmouth College ampliaron los experimentos pioneros de Dymond para descubrir que los estudiantes universitarios eran lo suficientemente pobres para predecir las respuestas de sus amigos en escalas de personalidad. Los estudiantes tendían a proyectar sus propios sentimientos en sus predicciones de las respuestas de los demás. La proyección incluyó «atribuir a los demás las propias necesidades, intereses y actitudes». [4].

En un experimento, la mayoría de los estudiantes se involucraron en la proyección al hacer predicciones de las preferencias de otros que estaban fuertemente correlacionadas con las suyas. Solo 20 de 50 estudiantes universitarios simpatizaron con otros estudiantes al hacer predicciones más cercanas a las puntuaciones de otros estudiantes que a las suyas propias [5].

Hastorf y Bender encontraron que la proyección no solo era más común, sino también más intensa que la empatía. La proyección era personal y se refería simplemente a uno mismo, mientras que la empatía era objetiva, cognitiva y genuinamente perceptiva.

La empatía era ahora lo opuesto a la proyección.

El descubrimiento de que muchos estudiantes tenían poca precisión empática llevó a los psicólogos a sugerir que se debería formar la empatía. En 1952, Dartmouth ofreció un nuevo curso, «Introducción a las relaciones humanas», destinado a aumentar la sensibilidad de los estudiantes a las actitudes y sentimientos de los demás. El psicólogo de Harvard, Gordon Allport, expresó su preocupación por el hecho de que las ciencias sociales se hayan quedado muy por detrás del rápido desarrollo de las ciencias naturales. Consideró la incapacidad para comprender las relaciones sociales como una amenaza existencial: las posibilidades de supervivencia de la humanidad eran escasas, reflexionó, «a menos que podamos mejorar la comprensión y el control de la humanidad sobre ellas». Factores sociales y personales «. [6].

En 1949, Dymond declaró que la empatía era un área de estudio descuidada en psicología. Treinta años después, el psicólogo afroamericano Kenneth B. Clark volvió a lamentar la falta de estudios en profundidad sobre la empatía. [7].

La empatía es un tema de investigación popular hoy en día, pero su cultura aún se descuida. A pesar de varias iniciativas recientes, la mayoría de las escuelas y universidades carecen de programas específicos para fomentar la empatía. Queríamos entrenar nuestra inteligencia y nuestro individualismo en las sociedades occidentales, pero no educamos nuestra empatía o nuestro altruismo de la misma manera, como señaló el biólogo y monje budista Mathieu Ricard. [8]. Ahora, en los albores de una nueva década, es hora de que nuestra educación social promueva la sensibilidad hacia las experiencias de los demás.

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