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Nuestros ojos son grandes comunicadores de sentimientos, incluido el confort y la incomodidad, que nos ayudan a leer a los demás desde una edad temprana. Los ojos revelan emoción cuando mamá entra a la habitación, pero también se preocupan cuando estamos confundidos. A menudo, lo que no se dice en voz alta se expresa exquisitamente en los ojos. De hecho, hoy me invitaron a escribir esto mientras visitaba a un colega de investigación y sus ojos, desde la distancia, me dijeron que algo andaba mal: su padre había fallecido.

Mientras que los ojos de una madre reflejan la desesperación que puede sentir cuando su bebé es hospitalizado, a la inversa revelan la alegría de haber descubierto que el niño está bien y sano. Pocas cosas reflejan nuestras emociones tan bien o tan rápidamente como los ojos. Los bebés de tan solo unos días de edad ya pueden responder a los ojos de la madre y pueden notar la diferencia entre entrecerrar los ojos y tener los ojos bien abiertos y dilatados.

Los ojos han servido como canales de información en los que hemos confiado durante miles de años. Confiamos en ellos por su precisión. El hombre al que se le pide que ayude a alguien a moverse se tapa los ojos con los dedos, se los frota y responde «sí, te ayudaré», cuando no hay duda de que será un inconveniente. Este comportamiento de bloqueo revela auténticamente cómo se siente a pesar de que lo ayudará. Los comportamientos que bloquean los ojos, como proteger los ojos, bajar los párpados durante un período prolongado y retrasar la apertura de los ojos, están tan arraigados en nosotros que los niños que son ciegos de nacimiento, cuando escuchan algo que no les gusta. también cubran sus ojos.

Bloquear nuestros ojos es solo una de las cosas más obvias que hacemos. Cuando estamos molestos, frustrados o luchando con algo emocionalmente, nuestros párpados también pueden apretarse y permanecer cerrados, o los párpados pueden aletear rápidamente para expresar nuestros sentimientos. Hugh Grant es famoso en las películas por el parpadeo de sus párpados cada vez que estropea algo.

La investigación también muestra que cuando estamos nerviosos o confundidos, nuestra frecuencia de parpadeo aumenta, un fenómeno que se observa a menudo en los mentirosos, pero que también se observa comúnmente en personas bajo estrés. No llamaría mentiroso a nadie solo porque su frecuencia de parpadeo aumenta, aunque mientras estudiaba a Richard Nixon me di cuenta de que cuando él luchaba con los hechos mientras hablaba con la prensa, su frecuencia de parpadeo aumentó de aproximadamente 12 por minuto a 68 por minuto. Bill Clinton, durante su testimonio, mostró una alta frecuencia de parpadeo, a veces más de 92 por minuto, pero nuevamente se trataba de personas muy estresadas.

Existen conceptos erróneos sobre la interpretación del comportamiento visual. Algunos consideran erróneamente que poco o ningún contacto visual es un signo clásico de engaño, especialmente durante el interrogatorio, cuando los honestos deberían «cerrar los ojos». Esto no está respaldado por investigaciones o experiencias. De hecho, Alder Vrij y otros han descubierto que los mentirosos tienden a tener más contacto visual porque saben que estamos buscando señales de engaño allí.

El contacto visual es en realidad un fenómeno social / cultural que se practica de manera diferente en el mundo. En la ciudad de Nueva York, por convención social, se nos permite mirarnos durante 1,68 segundos. En otras culturas, especialmente en América Latina y en otros lugares, su ventana de tiempo para mirar a los demás puede ser bastante amplia siempre que no sea amenazante. Muchas culturas practican la aversión a los ojos para mostrar respeto a las autoridades.

Es interesante notar en mis propias observaciones que cuando nos sentimos más cómodos, tenemos el lujo de apartar la mirada y encontrar consuelo allí mientras recuperamos hechos de nuestra memoria o pensamos en el futuro.

Los ojos se moverán de lado a lado, mirarán hacia abajo o permanecerán quietos mientras procesamos la información. Simplemente haga que alguien multiplique 56 x 89 en su cabeza y observe sus ojos. La carga cognitiva que les impone la tarea de multiplicación provocará todo tipo de movimientos oculares o incluso el cierre de los ojos. Todo lo que podemos aprender de esto es que la persona está procesando información, no diciendo la verdad ni mintiendo.

Miro a los ojos principalmente para decirme cuando alguien está cómodo y relajado. También me miro a los ojos para decirme cuando alguien se siente repentinamente confundido por un tema o evento. Inmediatamente voy a ver cómo se encogen las cuencas de los ojos, lo que yo llamo el efecto Clint Eastwood (recuerda que en esos westerns italianos justo antes de disparar, siempre entrecerraba los ojos). El estrabismo o estrechamiento de las cuencas de los ojos indica, muy específicamente, malestar, estrés, enfado o problemas. Aproveché este comportamiento en las negociaciones cuando el abogado contrario leyó cada párrafo en voz alta; entrecerrar los ojos podíamos ver qué artículos del documento iban a ser problemáticos.