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A principios de 2022, experimenté una magnífica puesta de sol en el río Bull cerca de Savannah, Georgia. El río Bull fluye a través de un intrincado laberinto de impresionantes humedales que serpentean hacia la costa de Georgia. Si tiene la suerte de conocer a alguien con un bote, puede seguir la corriente hacia el final de la tierra. Puedes ver uno o dos delfines, respirar el aroma salado del océano y sentir la brisa costera. Si su tiempo es bueno y el clima está despejado, es posible que pueda ver una hermosa puesta de sol sobre el país bajo hacia el oeste. Reflexionar sobre esa puesta de sol en el río siempre me obliga a pensar en dónde he estado, dónde estoy y qué me depara el futuro.

El río Bull cerca de Savannah, Georgia

Fuente: Paul Stoller

Cuando pienso en mi pasado, agradezco la brújula moral que me brindaron mis padres. También estoy agradecido por la formación académica que recibí, primero en lingüística y luego en antropología social. Crecí en un hogar judío de clase trabajadora. Nadie en mi familia esperaba que me convirtiera en profesor y académico. La gente de mi familia tenía poca comprensión de las ciencias sociales y por qué podrían ser importantes. Es más, no podían imaginar por qué querría mudarme lejos para vivir y trabajar en las regiones remotas de África Occidental.

No soy la primera persona en escuchar un coro de dudas familiares. Aun así, me mantuve firme y seguí mi pasión. De hecho, aprendí mucho de mentores que me cuidaron y me enseñaron pacientemente sus caminos. Me introdujeron a un mundo de médiums espirituales, herbolarios y curanderos. Mis maestros entre el pueblo Songhay de la República de Níger sabían poco sobre mis antecedentes o mis primeros años en los Estados Unidos. Tendían a categorizar a todos los extraños como «anasaara». Un anasaara solía ser un maestro expatriado, un empresario europeo, un funcionario francés, un misionero o un voluntario del Cuerpo de Paz estadounidense. Al principio, los ancianos de Mehanna, el pueblo donde trabajé por primera vez, se preguntaban por qué un anasaara elegiría vivir en las condiciones emocional y físicamente exigentes de un pueblo rural remoto en Níger. Con el tiempo, los ancianos pensaron menos en mi “posición de sujeto” y más en mi deseo de respetar sus prácticas, sus ancestros y sus espíritus.

“Sin respeto”, le gustaba recordarme a Adamu Jenitongo, mi principal mentor de Songhay, “no hay nada”.

Pablo Stoler

Fuente: Paul Stoller

Durante más de 17 años, Adamu Jenitongo me enseñó sobre los misterios de la adivinación, la posesión espiritual, las hierbas medicinales y las pociones mágicas. Él me enseñó sobre una forma de vida que ha moldeado en quién me convertí y cómo entiendo el mundo. Discutió conmigo la relación del pueblo con el «arbusto». Nunca se cansaba de hablar de la necesidad de que las personas se respetaran entre sí, sin importar quiénes fueran. Sobre todo, enfatizó la necesidad de que la gente respete el poder del «arbusto» —de la naturaleza— para asegurar el futuro del pueblo y del mundo. “Si la gente no respeta el poder del arbusto”, le gustaba decir, “el arbusto consumirá la aldea. No somos dueños de la selva. Tenemos que demostrar nuestro respeto por ella».

Durante nuestro tiempo juntos, nos sentábamos, contemplamos el río Níger y hablábamos sobre la vida en el mundo. Al final de la tarde, a menudo tomaba una canoa, buscaba un lugar tranquilo entre los juncos del río y los arrozales, y reflexionaba sobre sus lecciones. Sus palabras me han sostenido en estos tiempos de turbulencia política, epidemiológica y ambiental. Todavía resuenan profundamente.

Fuente: Paul Stoller

El Níger Níger cerca de Tillaberi,

Fuente: Paul Stoller

Cuando pienso en dónde estoy hoy, me pregunto por qué Adamu Jenitongo me confió tanto conocimiento de Songhay: encantamientos, recetas curativas, fórmulas rituales y filosofía social. Sé que quería que yo compartiera con otros lo que aprendí de él. Quería que sus palabras y sus conocimientos fueran transmitidos, que es lo que he tratado de hacer a través de mis enseñanzas, artículos y libros. En las Reuniones Anuales de 2022 de la Asociación Estadounidense de Antropología, David Signer, un periodista suizo que cubría la convención académica de su periódico, buscó mi opinión sobre el reciente impulso para descolonizar las ciencias sociales. Se preguntó si mi posición de sujeto «privilegiado» como «anasaara» me hacía sentir incómodo al escribir sobre prácticas esotéricas de África occidental. Desde entonces he reflexionado sobre sus importantes preguntas, que me obligaron a recordar lo que Adamu Jenitongo pensaba sobre la naturaleza de la identidad y la obligación de salvaguardar y compartir el conocimiento.

“Lo que importa es menos sobre tus orígenes, me dijo mi mentor, “y más sobre en lo que te conviertes. No eres de mi sangre”, me dijo, “pero puedo ver quién eres y siento que puedo confiarte la carga del conocimiento”.

Además de esa carga, es asegurarse de que el conocimiento que intenta transmitir sea «correcto». Si se da cuenta de un error de interpretación, que es inevitable en la vida y en la erudición, es su obligación dejar las cosas claras. La consideración cuidadosa de lo que dice y escribe demuestra respeto por el pasado, el presente y el futuro. Tal cuidado asegura que el valioso conocimiento se transmita a la próxima generación. Siempre estaré agradecido con los mentores que se tomaron el tiempo para transmitirme sus conocimientos. Mientras anticipo otro paseo en bote por un hermoso río en 2023, pienso en lo que aún puedo transmitir, lo que es importante en el mundo de hoy y cómo puedo seguir contribuyendo a mi familia, amigos, estudiantes y disciplina.

La llegada de un nuevo año marca un momento para que todos apreciemos dónde estamos y hacia dónde vamos. Cada uno de nosotros, a su manera, es un custodio del conocimiento. Para mí, eso significa que continuaré compartiendo el conocimiento que me transmitieron mis mentores de África Occidental, con la esperanza de que ayude a capacitar a la próxima generación para que siga su propio camino con un mayor respeto por la naturaleza y por los demás.

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