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Ámate a ti mismo, incluso cuando te sientas digno.

Mi médico me advirtió que estaba empezando a sentirme peor a medida que los tratamientos llegaban a su fin y durante varias semanas después de que terminaron. Tenía razón, y los sentimientos que se despertaron en mí me tomaron por sorpresa. Mi médico comprensiblemente se centró en la parte física de mi enfermedad. No me preparó para las dificultades emocionales y psicológicas que tendría que soportar.

Una mañana, después de levantarme de la cama a las 6 a. m. para ducharme y prepararme para mi jornada laboral, me miré en el espejo y me llenó de disgusto mi reflejo. Estaba demacrado. Había perdido más de 50 libras y me veía terrible. Pensé que parecía alguien que había sido liberado de un campo de trabajo. Mi rostro estaba demacrado y mi trasero, una vez robusto, se hundió como una bolsa de papel desinflada. Sentí disgusto conmigo mismo, y debido a que la radiación se centró en mi garganta, los sentimientos de disgusto se concentraron en mi boca. Perdí mi capacidad de producir saliva, por lo que mi boca siempre estaba seca. Por las mañanas, me sentía como si estuviera lleno de polvo.

Soy, por naturaleza, un optimista incontenible. Fácilmente podría describir mi experiencia de vida como una de dificultades: crecer en la pobreza en la ciudad de Nueva York, trabajar en la escuela y la universidad en trabajos de baja categoría, convertirme en padre a los veintidós años sin dinero ni seguro médico, etc. Perdí a mi primera esposa a la edad de 47 años y me convertí en madre soltera de cuatro hijos, el menor de los cuales tenía 11 años. Pero las dificultades no son lo que elijo detener cuando cuento la historia de mi vida. Me concentro en lo positivo y la gran fortuna que he experimentado a lo largo de mi vida. Esa perspectiva y enfoque me han sido muy útiles y me han permitido usar mis dificultades como una fuente de fortaleza.

Por supuesto, es mucho más fácil ser optimista y sentirse bien consigo mismo cuando las cosas van bien. Mi disposición alegre recibió un gran golpe a medida que avanzaba mi viaje contra el cáncer. La mayoría de los días me sentía enferma y débil, pero experimentaba poco dolor. Elegí trabajar durante mi enfermedad y tratamiento porque el trabajo era una gran diversión para mí y no quería solicitar un permiso de ausencia ya que solo había comenzado mi nuevo trabajo hace un año. Sin embargo, a medida que avanzaba mi viaje contra el cáncer, me vi obligado a tomar siestas regularmente durante el día. Participé en reuniones con una vía intravenosa en el brazo, tratando de convencerme de que simplemente podía mejorar mi salud, pero a menudo me veía obligado a dejar de trabajar para descansar. Trabajar no solo me proporcionó una distracción de mi enfermedad, sino que también contrarrestó mis sentimientos de inutilidad.

Asco, incomodidad e inutilidad son adjetivos que nunca he usado para describirme, pero eso fue lo que sentí. Afortunadamente, a lo largo de los dos meses de tratamientos, pude dormir por la noche y el descanso me proporcionó una gran comodidad. También todavía tenía mi sentido del humor, así que en lugar de caer en la autocompasión, me reí de mí mismo y de lo feo que me había vuelto. Mi esposa me sorprendió en el baño una mañana, mirándome y riendo. Me preguntó de qué me reía. Con humor irónico, respondí: “Me estoy riendo de tu repugnante esposo. Mi hermosa esposa tiene un esposo lamentable. Te mereces algo mejor que esto.» Me abrazó para consolarme y me aseguró que esto eventualmente pasaría.

Tenía razón, pero me llevó meses recuperarme emocionalmente. Durante varias semanas incluso perdí la capacidad de sonreír. Cuando miro las fotos mías que se tomaron durante este período, puedo ver cuán falsa era mi sonrisa. Pasaron más de tres meses después de que terminaron los tratamientos para que una sonrisa auténtica volviera a mi rostro. Durante semanas no pude reprimir los sentimientos de disgusto y autodesprecio que persistieron mucho después de que terminaron los tratamientos.

Cuando me sentía en mi punto más bajo, lo único que me levantó el ánimo fue el apoyo que recibí de los demás. Sus amables palabras y acciones me recordaron que era amado, y eso me permitió seguir amándome a mí mismo. Las visitas de mi hijo mayor, Joaquín, quien vino a mí con batidos y sopas para asegurarse de que estuviera nutrida, fueron especialmente reconfortantes.

También recibí tarjetas y llamadas de amigos y familiares que hicieron todo lo posible para que me sintiera mejor. Todavía tengo estas tarjetas colgadas en mi oficina. Mi enfermedad ocurrió cuando aún estábamos en medio de la pandemia. Durante parte del tiempo, mi hija menor era parte de un grupo de teatro que ocasionalmente ensayaba en nuestro patio trasero. Escuchar las canciones cantadas por los niños mientras practicaban el musical Hamilton me trajo alegría y gratitud, incluso cuando sufría.

Solo tres semanas después de que terminaron mis tratamientos, durante el período que el Dr. C me advirtió que sería el más difícil, tres de mis amigos de la universidad vinieron a verme. Estos son amigos que conozco desde hace cuarenta años y, aunque estaba débil y dolorido, su compañía me levantó el ánimo y me recordó que todavía me amaban. El amor que recibí hizo más fácil amarme a mí mismo, a pesar de la incomodidad y el asco que sentía.

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