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El narcisismo es siempre un tema candente. Afrontamos los desafíos del narcisismo patológico en las relaciones personales, familiares, de amistad, profesionales y entre nuestros líderes. El narcisismo es parte de lo que hace grande a nuestra especie y, en última instancia, podría conducir a nuestra caída si no nos adaptamos a los desafíos evolutivos autoinfligidos.

El narcisismo patológico se presenta en subtipos grandiosos y vulnerables. Los narcisistas grandiosos parecen menos afectados y más genuinos. Los narcisistas vulnerables llevan heridas, fundando el concepto de «narcisismo traumático». La vulnerabilidad narcisista es un riesgo para el PSTD (2005) porque el trauma es visto como una amenaza para el ego.

La investigación (2019) encontró que el narcisismo está asociado con el crecimiento postraumático, lo que sugiere el papel potencial del narcisismo en la resiliencia. Dado que la autoeficacia es un factor clave para prevenir el trastorno de estrés postraumático, esto no es sorprendente.

El narcisismo grandioso se asocia con el rasgo de personalidad de la extroversión y el narcisismo vulnerable a la introversión (2017). Al controlar la extraversión-introversión, el núcleo es la superioridad autopercibida. Los narcisistas grandiosos lo usan en sus mangas, mientras que los narcisistas vulnerables albergan una superioridad secreta. En altos niveles de narcisismo, los investigadores han descubierto que la grandeza y la vulnerabilidad se fusionan.

Tener rasgos narcisistas es imperativo para la excelencia, ya que el deseo de sobresalir a los ojos de uno mismo y de los demás impulsa la ambición y el logro. Cuando se equilibra, el narcisismo se encuentra en la encrucijada del interés propio y el altruismo.

¿El narcisismo es genético o adquirido, o ambos? Un estudio (2014) encontró que el narcisismo grandioso y vulnerable tienen contribuciones genéticas y ambientales. Otro estudio (2014) examinó el narcisismo agente y comunitario, encontrando una combinación similar de heredabilidad y entorno, incluida la conducta de los padres. Los narcisistas agentes son «superhéroes de acción» individualistas. Los narcisistas comunitarios son «santos pintorescos» que salvan al mundo a través de la bondad y la comunidad. Probablemente el narcisismo tiene elementos epigenéticos, transmitidos a través del estrés y otros mecanismos.

Según Social Pain Overlapping Research (2004), la exclusión física y social tiene circuitos cerebrales superpuestos. La evolución ha tomado prestados circuitos neuronales («cooptados») para el dolor físico con el fin de dar sentido a la realidad social. El tratamiento del dolor es relevante para comprender cómo el narcisismo da forma a nuestra visión de la realidad personal y social.

Amy Brunell, Melissa Buelow y Zina Trost realizaron una investigación (2020) para determinar si los rasgos narcisistas corresponden a: 1) cómo se interpreta el dolor (“catastrofismo del dolor”) y miedo a mover el cuerpo cuando el dolor está presente (“kinesiofobia”); 2) cómo la exclusión social afecta la autoestima, la autopercepción, el estado de ánimo y el desempeño en tareas cognitivas; y 3) cómo se experimenta el dolor físico en un entorno experimental.

En el primer estudio, 1.330 estudiantes completaron encuestas para determinar narcisismo grandioso versus narcisismo vulnerable (Inventario de narcisismo patológico, PNI), explotación (escala de explotación interpersonal, IES), grandeza (escala de magnitud narcisista, NGS), derecho (escala de derecho psicológico, PES) ), reacciones psicológicas al dolor (escala de catastrofismo del dolor, PCS) y miedo a causar dolor inadvertidamente (escala de kinesiofobia de Tampa).

El narcisismo vulnerable se asoció con un dolor y una kinesiofobia más catastróficos; el narcisismo grandioso no lo era. La explotación y la grandiosidad de las características se asociaron con el catastrofismo. La explotación y la ley se asociaron con la kinesiofobia.

En el estudio secundario, un grupo de 105 participantes jugó Cyberball, una forma estandarizada de inducir una dolorosa exclusión social. Los participantes juegan a la lucha libre digital con otros dos que creen que son jugadores humanos, pero que en realidad son oponentes de la computadora. La mitad se elimina del juego en el medio. Como todo escolar aprende, duele.

Los participantes completaron las mismas mediciones de referencia que el Estudio 1 (PNI, IES, NGS, PES). También midieron las necesidades básicas de pertenencia, control, existencia significativa, autoestima y estado de ánimo; tres medidas de rendimiento cognitivo: aprendizaje auditivo (Prueba de aprendizaje verbal auditivo de Rey, AVLT), aprendizaje visual y memoria (Prueba de figura compleja de Rey, CFT) y función ejecutiva (Tarea de clasificación de tarjetas de Wisconsin, WCST). Luego se les preguntó qué tan preocupados estaban con el rendimiento y cuánto esfuerzo pusieron en las pruebas cognitivas.

Lecturas imprescindibles sobre el narcisismo

El narcisismo grandioso se asoció con sentido reducido y baja autoestima. Los narcisistas grandiosos informaron una mayor pertenencia, una sensación de control y un mejor estado de ánimo, y se desempeñaron mejor. Pero cuando fueron expulsados, se estrellaron, sintiéndose y funcionando aún peor.

El narcisismo vulnerable se correlacionó con baja autoestima, peor desempeño y errores repetitivos (perseverancia), pero mejor estado de ánimo. En el grupo excluido, informaron menos control y caídas en el estado de ánimo y el rendimiento en CFT y WCST. El narcisismo vulnerable hizo que fuera más difícil hacerlo bien a menos que las circunstancias fueran las adecuadas.

Los participantes con mayores derechos ejercieron menos esfuerzo y se desempeñaron menos bien, pero realizaron más esfuerzo cuando se incluyeron, lo que sugiere que el desempeño depende en parte de la afiliación social. Aquellos con mayor grandiosidad informaron una menor autoestima, que mejoró con la inclusión. Se desempeñaron mejor en tareas cognitivas después de un retraso.

Los grandiosos participantes aumentaron su autoestima y lo compensaron esforzándose más. Si se les excluye, les resulta más difícil hacer un esfuerzo. La explotación se asoció con una mayor preocupación por el rendimiento e incluso más preocupación y tensión después de la exclusión social.

En el tercer estudio, 69 participantes fueron sometidos a dolor físico a través de una inmersión de un minuto del brazo en agua fría (prensa fría). Realizaron las mismas mediciones de referencia, evaluando la gravedad del dolor cada 10 segundos durante y después de la inmersión (Cuestionario de dolor de McGill, MPQ). Algunos también han sido engañados haciéndoles creer que podrían tener que empezar de nuevo, la condición de amenaza. Todos los participantes calificaron las emociones positivas y negativas (Escala de Afecto Positivo y Negativo, PANAS).

El nivel de dolor reportado fue el mismo para el narcisismo grandioso y vulnerable. La explotación se asoció con un mayor dolor y un mayor afecto negativo, y el derecho a un mayor afecto negativo.

Bajo la amenaza de un dolor futuro, un narcisismo grandioso rastreado por una emoción positiva, sugiriendo una preparación autoprotectora («mantén la barbilla en alto»). Asimismo, el narcisismo grandioso predice el afecto negativo, reducido en la condición de amenaza. La explotación se asoció con una emoción positiva bajo amenaza, lo que sugiere que el riesgo presenta una oportunidad.

Si bien no hay diferencia entre el narcisismo grandioso y el vulnerable en términos de dolor reportado, los rasgos narcisistas se asocian con un dolor reportado más bajo y emociones positivas, especialmente cuando esperan soportar el dolor por segunda vez.

Esto apoya la observación de que el narcisismo grandioso y vulnerable comparten un núcleo común, y también destaca cómo el narcisismo puede ser adaptativo cuando la adversidad está presente, incluso si es patológico en circunstancias ordinarias.

Cómo optimizar el narcisismo

El narcisismo en sí mismo no es ni bueno ni malo. Hay pros y contras de sentirse superior con los costos inherentes de la envidia, la inseguridad y la exposición a cambio del beneficio de la preparación.

Los narcisistas pueden ser más vulnerables. Por otro lado, aquellos que poseen rasgos seleccionados asociados con el narcisismo están motivados para asumir desafíos. Restaura la autoestima individual y satisface las necesidades del grupo, siempre que el narcisismo no sea tan extremo que lleve al autosabotaje, resultando en la caída del equipo.

Muchos encuentran que comprender la naturaleza de sus propios problemas es difícil de alcanzar o inexistente («anosognosia»), lo que dificulta el crecimiento personal y daña las relaciones. Aquellos que quieran suavizar las asperezas para avanzar hacia un narcisismo más saludable pueden animarse.

El narcisismo es sólo uno de los cuatro rasgos de la tétrada negra, que también incluye el maquiavelismo, el sadismo cotidiano y la psicopatía, y en sí mismo no está asociado de forma inherente con la fría intención de utilizar a los demás como objetos no humanos.

Se puede reconocer que el narcisismo causa problemas, al atascarse en cómo avanzar porque las respuestas frágiles a los comentarios y las defensas rígidas «primitivas» desencadenan la resistencia a necesitar o querer.

Puede parecer un ataque coercitivo acompañado de un sentimiento de impotencia por no saber cómo cambiar problemas obvios, empeorar los problemas y alejarse más de la curiosidad y el deseo de avanzar hacia una mejor relación con ellos, uno mismo y los demás.

Identificar los aspectos adaptativos del narcisismo, cultivar la compasión por uno mismo y los demás, conocer las áreas de vulnerabilidad con respecto a las actitudes de desempeño, el estado de ánimo y la autoestima, comprender cómo uno responde a la exclusión y el dolor físico, y enfocarse en temas específicos como la explotación, los derechos y la grandeza ofrecen perspectivas de conocimiento y desarrollo.

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