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Las palabras importan. Las creencias de nuestra sociedad sobre el uso de sustancias y los problemas de conducta compulsiva, y el potencial de cambio, están integradas en las palabras que usamos para hablar sobre estos temas.

¿Por qué es importante nuestra elección de palabras cuando hablamos de problemas de uso de sustancias? Porque cuando usamos palabras como «adicto», «abusador» y «alcohólico», agrupamos a un grupo increíblemente diverso como si fueran todos iguales. Tampoco es necesario profundizar mucho para escuchar las connotaciones negativas de estas palabras en la mente de muchas personas (p. ej., perezoso, de voluntad débil, falta de brújula moral, enfermo). La forma más fácil de confirmarlo por sí mismo es escuchar el tono de voz que usa la mayoría de la gente cuando se refiere a alguien como adicto. La mayoría de las veces, hay un tono cargado de denigración o sospecha.

La elección del idioma está relacionada con un mayor estigma

Los estudios han encontrado que los profesionales que ayudan corren el riesgo de que las connotaciones negativas asociadas con estas palabras se infiltren en su trabajo. El Dr. John Kelly, del Hospital General de Massachusetts y líder en el campo del tratamiento del uso de sustancias, encuestó a profesionales de la salud a quienes se les pidió que respondieran preguntas sobre un paciente hipotético descrito como «abuso de sustancias» o «que tiene un trastorno por uso de sustancias». Descubrieron que referirse a los pacientes como «abuso de sustancias» generaba actitudes y suposiciones negativas sobre el paciente, incluido que debían ser castigados por no seguir un plan de tratamiento y que su «carácter» era culpable.

La Dra. Terri Moyers, líder en enfoques de tratamiento motivacional, realizó una investigación con consejeros de uso de sustancias y descubrió que cuando los consejeros colocaban la etiqueta «alcohólico» a sus clientes, esos consejeros tenían creencias como «los alcohólicos son mentirosos», «no pueden tomar buenas decisiones». por sí mismos”, “tienen déficits de personalidad que anteceden a la bebida”, tienen “déficits espirituales” y “necesitan una fuerte confrontación”.

Estos estudios concluyeron que la elección del idioma estaba relacionada con una mayor estigmatización de los clientes con trastornos por uso de sustancias. Afortunadamente, estas líneas de evidencia han impulsado a los principales institutos de investigación a abogar por cambios en el lenguaje que usamos.

Las etiquetas desdibujan la realidad

Otro problema con el uso de estas etiquetas es que desdibujan la realidad de que las personas que luchan con problemas de uso de sustancias tienen niveles dramáticamente diferentes de un problema, tienen el problema por diferentes razones, tienen diferentes pronósticos y tomarán una variedad de caminos con su relación con las sustancias. avanzando Las personas que consumen sustancias son más diversas que similares. Cuando te refieres a luchar con un trastorno por uso de sustancias simplemente como adicto o alcohólico, pierdes de vista todas las distinciones y variaciones que son tremendamente importantes.

¿Con qué frecuencia ha escuchado a la gente decir: “Bueno, es un adicto. ¿Qué esperabas?» En nuestro trabajo, a menudo escuchamos a los clientes decir: «Soy un adicto. Eso es lo que hacemos los adictos», o «Sí, durante las vacaciones, comencé a abstenerme más, pero ese soy yo siendo un alcohólico». .” Referirse a otra persona o a uno mismo como adicto aparentemente explica muchos comportamientos claramente y bajo un encabezado sin abordar las respuestas reales. Por ejemplo, «Soy un adicto» no explica por qué miento mucho. En cambio, es posible que tenga Me acostumbré a mentir porque me da vergüenza o vergüenza mi comportamiento, o me pegaban cuando era niño cuando me expresaba.

Además, los comportamientos con los que a veces luchan las personas con problemas de consumo de sustancias son comportamientos que el resto del mundo que no abusa de sustancias suele compartir, como mentir para evitar conflictos o esconderse cuando se siente abrumado. La diferencia es que los usuarios que no consumen sustancias no explican su comportamiento diciendo: «Soy un adicto».

Cuando nuestros clientes usan estas palabras para identificarse a sí mismos o sus comportamientos, normalmente hacemos una pausa en la conversación para explorar lo que significan porque no hay nada que aprender si aceptamos la etiqueta. Hacemos esto sabiendo que muchas personas encuentran conexión cuando se identifican como adictos/alcohólicos y encuentran un inmenso consuelo en ser parte de una comunidad que se relaciona con estas palabras. En el contexto de la comunidad de los 12 pasos, identificarse como adicto o alcohólico puede ser un acto poderoso. Sin embargo, siempre vale la pena examinar qué significa la palabra para nuestros clientes y sus familias, ya que identificarse por razones comunitarias es muy diferente a ser etiquetado por otra persona. Nuestro idioma es importante, y el idioma de la persona a la que estamos tratando de ayudar es importante.

El lenguaje estigmatizante aleja a las personas del cambio

Desde la perspectiva de la facilidad cultural, entendemos la atracción por encontrar explicaciones de una sola palabra, especialmente en nuestro mundo actual de fragmentos de sonido. Pero la realidad es que etiquetar a cualquier persona con un problema de sustancias como «adicto», «alcohólico» o incluso «abusador de sustancias» los estigmatiza en el mundo real, aleja a demasiadas personas de la ayuda que necesitan y desean, y hace que simplista un problema profundamente complejo. No podemos escapar de la realidad de que el estigma se transmite mediante la elección de palabras: una vez pronunciadas, el genio no puede volver a la botella.

Y aunque es posible que no sienta nada negativo acerca de estas palabras y que se identifique profundamente con ellas, es importante no minimizar el estigma que pueden acarrear para la persona con la que está hablando. Por ejemplo, muchos terapeutas bien intencionados pueden decir algo como: «Me alegro de que estés aquí, Sarah, y de que hayas reconocido que eres alcohólica». ¿El posible diálogo interno de alguien que acaba de recibir este mensaje? «No, no lo estoy, solo pensé que estaba bebiendo demasiado por la noche».

Si bien las alternativas son incómodas y están lejos de ser un fragmento de sonido, frases como «persona que lucha contra el uso de sustancias» o «persona con trastorno por uso de sustancias» son más precisas y tienen menos riesgo de alejar a una persona del cambio. La evidencia científica es clara de que nuestras palabras importan. Pueden abrir puertas para cambiar y ampliar nuestras perspectivas o establecer barreras y obstáculos para la comprensión. Por mi parte, me gustaría mantener las puertas abiertas al cambio.