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Esta publicación fue coescrita por Jena Doom, Ph.D., y Greta Hoffman, BA

La pandemia de COVID-19 ha aumentado las tasas de ansiedad y depresión en todo el mundo. Durante los primeros nueve meses de la pandemia, las tasas de depresión y ansiedad entre los estadounidenses fueron seis veces más altas que en 2019 (Coley & Baum, 2021). Desde el principio, los trabajadores de la salud (p. ej., médicos, enfermeras, trabajadores comunitarios de la salud) han estado al frente de esta pandemia, experimentando cargas tanto físicas como psicológicas. Numerosos estudios han informado que los trabajadores de la salud tienen un mayor riesgo de agotamiento, agotamiento mental, insomnio, ansiedad, depresión y síntomas de TEPT (p. ej., Talevi et al., 2020).

Los trabajadores de la salud que trabajan directamente con pacientes con COVID-19 no solo tienen un mayor riesgo de exposición al virus, sino que también tienen más probabilidades de experimentar angustia psicológica debido a presenciar muertes repetidas y pacientes con enfermedades graves. Tienen que consolar a los pacientes cuando sus familias no pueden visitarlos. Además, algunos trabajadores de la salud optaron por mudarse de sus hogares para proteger a sus familias, sacándolos de su propio sistema de apoyo. Estas experiencias negativas a menudo afectan a hombres y mujeres de manera diferente.

Mujer trabajadora de la salud experimentando angustia

Fuente: Cedric Fauntleroy/Pexels

Las mujeres representan casi el 70 por ciento del sector de la atención de la salud, y las investigaciones muestran que los trabajadores de la salud que son mujeres corren un mayor riesgo de problemas de salud mental durante la pandemia de COVID-19 en comparación con los hombres (Wenham et al., 2021; López-Atanes et al., 2021). Un estudio que analizó la salud mental de los trabajadores de la salud italianos durante la pandemia de COVID-19 encontró que las mujeres tenían más síntomas de depresión y TEPT que los hombres (Di Tella et al., 2020). Un estudio similar en España reveló que las trabajadoras de la salud tenían un mayor riesgo de sufrir trastornos psicológicos en comparación con sus homólogos masculinos (López-Atanes et al., 2021). En Wuhan, China, los investigadores encontraron que las trabajadoras de la salud tenían más ansiedad que sus contrapartes masculinas (Liu et al., 2021).

Desafíos específicos para las mujeres trabajadoras de la salud

Muchos factores pueden estar contribuyendo a las tasas más altas de problemas de salud mental entre las trabajadoras de la salud. Las trabajadoras de la salud tienen más dificultades para acceder al equipo de protección personal (EPP), y el EPP que está disponible tiene la forma del cuerpo masculino. Este equipo mal ajustado también puede aumentar el riesgo de exposición a la COVID-19 entre las trabajadoras de la salud (Hoernke et al., 2021).

Además, las trabajadoras de la salud embarazadas o lactantes, en muchos casos, no reciben el equipo de protección personal adicional y los recursos que necesitan en un hospital durante una pandemia. Por ejemplo, algunas trabajadoras de la salud embarazadas tuvieron que seguir atendiendo directamente a los pacientes a pesar del mayor riesgo de complicaciones debido a la COVID-19, y muchas salas de enfermería no se limpiaron de manera regular o adecuada durante la pandemia (Wenham et al., 2021).

El historial psiquiátrico pasado es un factor de riesgo para experimentar una mayor angustia psicológica por la pandemia, lo cual es preocupante para las mujeres dadas las altas tasas de problemas de salud mental de referencia. Una de las razones por las que un historial de enfermedad mental puede ser un factor de riesgo es que los trabajadores de la salud pueden no tener el apoyo de salud mental adecuado, incluso después de experimentar problemas de salud mental anteriores.

Un estudio en Brasil destacó cómo la desigualdad racial contribuyó a una mayor angustia psicológica en las trabajadoras de la salud. En ese estudio, las mujeres negras informaron tener menos acceso a EPP y capacitación, además de experimentar más acoso en el lugar de trabajo en comparación con las mujeres blancas (Wenham et al., 2021). Además, la violencia racista y xenófoba contra los estadounidenses de origen asiático aumentó durante la pandemia, creando una mayor amenaza para la seguridad de las mujeres estadounidenses de origen asiático que eran trabajadoras de la salud (Gover, 2020). Las mujeres también tienen más probabilidades de sufrir los impactos económicos de la COVID-19 (Wenham et al., 2020).

Al comienzo de la pandemia, durante las órdenes de quedarse en casa, la violencia de género escaló (Dlamini, 2021). Las llamadas a las líneas directas de violencia doméstica aumentaron en un impactante 27 por ciento solo en Brasil en 2020 (Bastos et al., 2020). Estos entornos domésticos deficientes pueden contribuir a las dificultades de salud mental en las trabajadoras de la salud.

La discrepancia en los salarios entre hombres y mujeres en el cuidado de la salud también puede amenazar la salud mental. Cuando a las mujeres se les paga menos que a sus homólogos masculinos, es mucho más probable que experimenten depresión o ansiedad (Platt et al., 2016). Las trabajadoras de la salud también tienen más probabilidades de experimentar efectos secundarios negativos por tener horarios de trabajo más irregulares en comparación con sus contrapartes masculinas, lo que puede conducir a niveles más altos de agotamiento y más estrés mental, físico y ocupacional.

Las mujeres también están subrepresentadas en puestos de liderazgo en organizaciones de atención de la salud nacionales y mundiales, a pesar de que las mujeres constituyen la mayoría del sector de la atención de la salud. Esta falta de representación puede llevar a los líderes a pasar por alto cómo la pandemia está afectando a hombres y mujeres de manera diferente en la toma de decisiones sobre políticas de salud pública (Leung et al., 2020).

Políticas potenciales y soluciones de salud pública

Los formuladores de políticas y los funcionarios de salud pública se beneficiarían al ver la pandemia de COVID-19 a través de una lente de género para comprender cómo la enfermedad afecta a las personas de manera diferente. Esta perspectiva de género podría ayudar a revelar desigualdades de género más grandes para identificar las políticas y las respuestas de salud pública más efectivas. Dado que las mujeres constituyen la mayoría del sector de la atención de la salud, es importante centrar la investigación en sus experiencias para reducir los crecientes problemas de salud mental en las trabajadoras de la salud. Al reconocer primero que las mujeres tienen más probabilidades de sufrir angustia psicológica por la pandemia de COVID-19 en comparación con los hombres, se pueden proporcionar recursos adicionales de salud mental y otras intervenciones específicas a estos trabajadores de la salud.

No existe una solución fácil para abordar las desigualdades de género en la atención de la salud. Sin embargo, hay pasos que podemos tomar para mejorar las experiencias y la salud mental de las trabajadoras de la salud durante la pandemia:

  • Tener capacitación periódica en sensibilidad y sesgo de género enfocada en el entorno de atención de la salud.
  • Proporcionar suficientes recursos de salud mental que sean accesibles para todos los trabajadores de la salud, con recursos específicos para las mujeres.
  • Ofrecer recursos para víctimas y sobrevivientes de violencia doméstica.
  • Proporcione EPP que se ajuste adecuadamente a las mujeres y brinde apoyo adicional a las trabajadoras de la salud embarazadas y lactantes.
  • Reducir la brecha salarial de género en la atención de la salud aumentando la transparencia salarial e implementando prácticas de programación justas.
  • Aumentar el liderazgo de las mujeres en las comunidades de atención médica y salud pública.
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