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Cáncer. La misma palabra es aterradora. Los sinónimos aterradores incluyen malignidad, enfermedad, corrupción y plaga («un cáncer en la sociedad»). En una encuesta, dos tercios de las personas a las que se les preguntó: «¿Cuál es la primera palabra que les viene a la mente cuando escuchan la palabra cáncer?» dijo «muerte». Varias otras encuestas han encontrado que nos preocupamos más por el cáncer que por cualquier otra enfermedad, incluidas las enfermedades cardíacas, que matan aproximadamente a 100 000 personas más por año. (Hubo 696,962 muertes por enfermedades del corazón, 602,350 por cáncer, en 2020).

Sin embargo, durante las últimas décadas, la tasa general de mortalidad por cáncer en los EE. UU. ha disminuido. La Sociedad Estadounidense del Cáncer acaba de informar que la mortalidad por cáncer en los EE. UU. ha disminuido un 33 % desde 1991. Hasta dos tercios de todos los cánceres (hay más de 200 tipos diferentes y más subtipos) ahora pueden tratarse como una afección crónica o curado por completo (no sin un sufrimiento considerable durante algunos de esos tratamientos).

La historia y la psicología de la fobia al cáncer

¿Por qué el miedo persistentemente elevado al cáncer? Y lo que es más importante, ¿qué le está haciendo ese miedo a nuestra salud? Hasta que respondamos a esas preguntas, lo que algunos han llamado nuestra cancerofobia continuará causándonos un gran daño a nosotros como individuos y a la sociedad.

El miedo al cáncer es relativamente nuevo. Hace solo 100 años que el cáncer se convirtió en una de las principales causas de muerte en el país. Antes de eso, no vivíamos lo suficiente para que se desarrollaran todas las mutaciones en una sola célula que condujeran al crecimiento celular descontrolado y la propagación metastásica de esas voraces células por todo el cuerpo. La mayoría de los cánceres ocurren en personas de 55 años o más. La esperanza de vida en 1900 era de 40 años.

La controversia de dos décadas en los años 50 y 60 sobre si fumar causa cáncer hizo que una palabra tabú, «cáncer», fuera común. El naciente movimiento ecologista, las películas, los libros y los medios de comunicación grabaron el miedo al cáncer en el espíritu de la época.

La Ley Nacional del Cáncer inició simbólicamente “la guerra contra el cáncer” en 1971, prometiendo una “CURA” general para todos los tipos de cáncer, una promesa que sigue sin cumplirse. El progreso reflejado en las nuevas estadísticas ha sido real y espectacular, pero incremental. Y más de 600,000 personas en los EE. UU. todavía mueren de cáncer cada año.

El cáncer también es especialmente aterrador por razones psicológicas inherentes. Tememos cualquier riesgo, creemos que no podemos controlarlo, y la mayoría del público todavía cree que no podemos controlar el cáncer, que un diagnóstico de cáncer significa automáticamente la muerte. Tememos a cualquier riesgo que implique mayor dolor y sufrimiento, como sucede con muchos tipos de cáncer. Y tememos más cualquier riesgo cuando hemos tenido experiencia personal con él. Pocas vidas en Estados Unidos no han sido tocadas por esta cruel enfermedad.

El daño que nuestro miedo puede causar

El miedo al cáncer está profundamente grabado en nosotros. Pero simplemente aceptar esa realidad es peligrosamente ingenuo, porque el miedo al cáncer causa un daño enorme, en algunos casos más que la propia enfermedad. Aproximadamente 15 000 mujeres al año en los EE. UU. se someten a mastectomías parciales o totales (o en algunos casos dobles) para tratar una forma de cáncer de mama, el carcinoma ductal in situ, que en su forma de bajo grado tiene una tasa de supervivencia del 100 % sin ninguna tratamiento. Aproximadamente 80,000 hombres diagnosticados con un tipo de cáncer de próstata de bajo riesgo y crecimiento lento, casi seguros de que nunca causarán ningún daño en sus vidas, se someten a una cirugía agresiva o tratamiento de radiación de todos modos. Miles de personas se someten a cirugía para extirpar sus glándulas tiroideas después de que se encuentra un pequeño nódulo de células cancerosas, incluso después de que les dicen que la tasa de supervivencia para su tipo de cáncer es >99 % sin ningún tratamiento.

Estas ‘tomías del miedo’ causan daño a decenas de miles de personas; efectos secundarios graves (dolor de pecho y brazo de por vida después de mastectomías, disfunción eréctil e incontinencia urinaria después de prostatectomías) y, en casos raros, muerte por complicaciones quirúrgicas. Y cuestan miles de millones de dólares. El sistema de atención médica de los EE. UU. gasta casi seis mil millones al año en el tratamiento de cánceres que nos asustan para que recibamos un tratamiento que nuestras condiciones clínicas no requieren.

También gastamos miles de millones en exámenes de detección de cáncer que se ha descubierto que hacen más daño que bien para ciertos grupos de edad; asustar a las personas con falsos positivos, o asustarlas para que reciban un tratamiento más agresivo y potencialmente dañino después de detectar un cáncer que está ‘sobrediagnosticado’, y es muy poco probable que alguna vez cause algún daño. Los CDC informan que 2,5 millones de personas de 40 a 44 años y 11 millones de 75 años o más se sometieron a algún tipo de prueba de detección de cáncer colorrectal en 2017, un total de 13,5 millones de personas se sometieron a la prueba, aunque estaban fuera de las edades para las que se recomienda dicha prueba.

El deseo de cribado es comprensible. La detección se siente como si estuviéramos haciendo algo sobre el riesgo: tomar el control. He aquí un ejemplo reciente. Un estudio informó que los médicos continúan prescribiendo pruebas de detección del cáncer de próstata para hombres de 70 años o más, para quienes no se recomiendan las pruebas porque se ha descubierto que hacen más daño que bien. (La mayoría de los cánceres de próstata en hombres de esa edad crecen tan lentamente que el hombre finalmente muere con el cáncer, pero no a causa de él). El deseo de tomar el control, contra el miedo al cáncer.

Necesitamos repensar ese miedo. El cáncer es una de las principales causas de muerte, sí, y con demasiada frecuencia es cruel. Pero nuestros miedos ahora superan el riesgo en algunos casos, y esos casos hacen más daño que la enfermedad misma. Nuestra relación emocional con el Emperador de todos los males no ha alcanzado el progreso que hemos hecho contra el cáncer. Hasta que lo haga, la cancerofobia continuará causando un daño enorme.

Nota: Las estadísticas de este ensayo provienen del libro Curing Cancer-phobia: How Risk, Fear, and Worry Mislead Us, que será publicado este otoño por Johns Hopkins University Press.

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