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No es raro escuchar que ser «emocional» es lo opuesto a ser «racional». Para muchas personas, la idea de racionalidad evoca imágenes de una persona que se involucra en un razonamiento inteligente y calculado, ignorando las influencias «ilógicas» de la emoción. Esto sugiere que no hay lugar para la emoción en el pensamiento racional. Sin embargo, algunos trabajos recientes de nuestro laboratorio sugieren lo contrario. [1]. Descubrimos que las personas que obtienen puntajes más altos en las pruebas de inteligencia y racionalidad no ignoran las emociones. En cambio, prestan más atención a las emociones, son mejores para reconocer y comprender las emociones y son mejores para usar la información emocional al tomar decisiones.

Si bien esto puede parecer sorprendente al principio, tiene más sentido cuando lo piensas un poco. De hecho, sería bastante extraño si fuera útil ignorar las emociones. Esto se debe a que la toma de decisiones más inteligente requiere información emocional. Las emociones nos dicen lo que queremos y lo que no queremos, y no podemos tomar decisiones inteligentes sin saber primero cuáles son nuestros objetivos.

Por ejemplo, si quiero hacer feliz a mi hijo y sé que le gustan los videojuegos, tendría sentido que le compre un videojuego. Pero, si en cambio quiero que se concentren en la tarea y creo que un videojuego los distraería demasiado, entonces no tendría sentido para mí comprarles el videojuego. Puede ver en este ejemplo que la decisión racional no se puede tomar a menos que conozca múltiples piezas de información emocional. Primero, necesitaba saber lo que quería (es decir, lo que esperaba que me hiciera feliz). En segundo lugar, necesitaba saber cómo diferentes decisiones cambiarían las emociones de mi hijo (es decir, si el videojuego los haría felices y si los distraería). Entonces, es difícil ver cómo las decisiones racionales podrían incluso funcionar sin emociones.

Anticipar las emociones de los demás puede ayudarnos a ser líderes más efectivos, permitiéndonos predecir la forma en que las personas responderán a lo que decimos o hacemos. Anticipar nuestras propias emociones también puede hacer que las decisiones a largo plazo sean mucho más efectivas. Por ejemplo, si predigo que me sentiré ansioso antes de dar un discurso público, podría estar motivado para practicar unas cuantas veces más. Si simplemente suprimiera o ignorara mi ansiedad, lo más probable es que estaría más distraído en el escenario y mi discurso no sería tan fluido.

También resulta que ignorar y suprimir las emociones de manera crónica puede amplificar los problemas de salud física, al aumentar la presión arterial y la inflamación. [2; 3; 4]. Por el contrario, si presta atención a sus sentimientos y trata de entender qué los está causando, a menudo puede identificar formas efectivas de mantenerlos en niveles saludables y promover su salud física al mismo tiempo. Entonces, en el ejemplo anterior, la ansiedad motivó la elección “racional” de practicar y dar un mejor discurso, que era el objetivo. También ayudó a mantener la salud física.

Hay muchos otros ejemplos en los que las emociones pueden ser útiles para cumplir nuestros objetivos. Por ejemplo, las expresiones de tristeza a menudo nos ayudan a ganar apoyo social cuando hemos sufrido una pérdida, el miedo puede ayudarnos a detectar y evitar peligros legítimos, y la ira puede motivarnos a defendernos cuando los demás son irrespetuosos o intentan evitar que lleguemos. nuestras metas.

Por supuesto, es importante identificar situaciones en las que estas influencias emocionales tampoco sean útiles. Aquí, las personas que obtienen puntajes más altos en las pruebas de racionalidad pueden reflexionar mejor sobre si una emoción será útil o no en una situación determinada. Luego pueden tomar su decisión después de considerarla más a fondo. Por ejemplo, expresar demasiada ira o tristeza a su jefe cuando no obtiene un ascenso puede no ser lo mejor para usted. Pero estas emociones podrían motivarlo a esforzarse más para obtener el ascenso la próxima vez.

Con estas ideas en mente, considere los hallazgos específicos de nuestro reciente estudio mencionado anteriormente [1]. Este estudio utilizó medidas de habilidades cognitivas asociadas con la inteligencia y la racionalidad, y habilidades emocionales, como el reconocimiento de emociones, la conciencia emocional y la capacidad de responder (y modificar) de manera efectiva las propias emociones y las de los demás (a veces llamado «regulación de la emoción» o “manejo de emociones”). Las pruebas de inteligencia o cociente intelectual son bien conocidas. Estos miden aspectos de las habilidades cognitivas de una persona, como qué tan buenos son para detectar patrones complejos o comprender conceptos abstractos. La clave aquí es que las pruebas de coeficiente intelectual miden las diferencias en el desempeño de las personas cuando se esfuerzan mentalmente para hacerlo. Pero algunas personas con altos puntajes de coeficiente intelectual aún toman malas decisiones. Esto se debe a que es posible que no hagan un esfuerzo mental regular para usar sus habilidades de razonamiento, incluso si las tienen.

Las pruebas de racionalidad son diferentes. Miden con qué frecuencia las personas realmente hacen un esfuerzo mental al tomar decisiones; en otras palabras, con qué frecuencia las personas se detienen y analizan un problema antes de sacar conclusiones precipitadas y tomar decisiones sesgadas e inútiles.

Algunas medidas de racionalidad simplemente piden a las personas que indiquen qué tan de acuerdo están con afirmaciones como: “Me gusta reunir muchos tipos diferentes de evidencia antes de decidir qué hacer”. Otras pruebas de racionalidad piden a las personas que resuelvan problemas verbales específicos. Por ejemplo, digamos que te dije que una mujer llamada Jane es políticamente liberal y una activista abierta de los derechos humanos. Entonces te pregunté cuál es más probable: 1) Jane es abogada, o 2) Jane es abogada y feminista. Trabajos anteriores con preguntas similares han demostrado que muchas personas se sienten tentadas a decir que la segunda respuesta es más probable, ya que Jane suena como si fuera feminista. [5]. Pero esta es en realidad la respuesta incorrecta.

Si te paras a pensarlo bien, es decir, si actúas “racionalmente”, te das cuenta de que la probabilidad de que una persona sea una cosa por sí misma (un abogado) siempre es mayor o igual a la probabilidad de que sea una cosa y otra cosa a la vez (ser abogada y feminista). Si solo algunas abogadas son feministas, entonces menos personas son ambas y la probabilidad debe ser menor; y si todas las abogadas fueran feministas, la probabilidad de ser ambas sería la misma que la probabilidad de ser solo abogada.

Lo que encontramos en nuestro estudio es que las personas que responden bien este tipo de preguntas también tienden a tener mejores habilidades emocionales. Obtienen más respuestas correctas en las pruebas de reconocimiento de emociones en las caras, y son mejores para comprender y describir sus propias emociones. También obtienen mejores puntajes en las pruebas de opción múltiple que preguntan qué tipos de respuestas tienen más probabilidades de ayudar a una persona a sentirse mejor en situaciones difíciles.

Entonces, ¿qué significa esto sobre cómo deberíamos pensar sobre la racionalidad? ¿O por cómo debemos pensar acerca de las emociones? Una conclusión principal es que si desea ser racional y tomar las mejores decisiones, no debe ignorar sus emociones. En su lugar, debe prestar atención a sus emociones y las de los demás, tratar de comprender cuáles son y qué las causa, y luego utilizar este conocimiento para tomar decisiones más informadas. Ignorar las emociones solo significa que tiene menos información y, como resultado, a menudo será peor para elegir las acciones más efectivas.

Ignorar las emociones también significa que no podrá anticipar cómo responderán los demás a sus decisiones ni podrá prepararse para sus propias respuestas emocionales en escenarios futuros, lo que podría tener consecuencias importantes para las interacciones con los compañeros de trabajo y para mantener las relaciones. .

Otra conclusión es cómo se relaciona esto con la salud física y mental. Como se mencionó anteriormente, reprimir las emociones de manera regular puede hacerlo más vulnerable a varios problemas de salud física, especialmente en relación con la función cardiovascular e inmunológica. La mayoría de las psicoterapias basadas en evidencia, como la Terapia Cognitivo-Conductual (TCC) y la Terapia de Aceptación y Compromiso (ACT), también enseñan a las personas a no reprimir las emociones. En cambio, ayudan a las personas a aprender a prestar atención a sus emociones, comprenderlas y responder a ellas de manera más efectiva.

En general, si queremos ser racionales y tomar las mejores decisiones, debemos desear tanta información como podamos obtener, y la información sobre las emociones (tanto las nuestras como las de los demás) a menudo puede ser especialmente útil.

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