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Was mich nicht umbringt, macht mich stärker. (Lo que no me mata me hace más fuerte.)

—Friedrich Nietzsche, aforismo número ocho de Crepúsculo de los ídolos (1888)

A mediados del siglo XIX, un fisiólogo francés, Claude Bernard, introdujo el concepto de ambiente interno (entorno interno) para describir la capacidad de un organismo para mantener la homeostasis y su «equilibrio interno» en respuesta a factores estresantes impredecibles. Bernard dijo célebremente: «La estabilidad del entorno interno es la condición para la vida libre e independiente».

Fuente: eelnosiva/Shutterstock

Durante el siglo XX, pioneros de la investigación como Walter B. Cannon y Hans Selye crearon marcos de sistemas de estrés basados ​​en el trabajo anterior de Bernard. Sus conceptos innovadores de la respuesta de lucha o huida y el síndrome de adaptación general subyacen a cómo la mayoría de nosotros vemos el estrés.

3 tipos de estrés: angustia, eustrés y sustrés

Durante más de un siglo, sabemos que existe el «estrés bueno» (eustrés) y el «estrés malo» (angustia). Desde una perspectiva psicológica, lo que diferencia el eustrés de la angustia es que el primero suele sentirse estimulante y se asocia con un desafío factible. Por el contrario, este último tiende a ser abrumador y, a menudo, se percibe como una amenaza que provoca ansiedad.

Pero hay un tercer tipo de estrés (o la falta de él) que a menudo se pasa por alto llamado sustress, que significa «estrés inadecuado». Los perjuicios del estrés inadecuado actualmente ocupan un lugar central como parte de una evolución del marco que identifica un punto dulce de homeostasis y eustrés ubicado entre el sustrés y las dosis severas de angustia, como se ve en el diagrama «C» a continuación.

  Lu et al., 2021 publicado en Cell Stress/Open-Access Creative Commons (CC BY 4.0)

Figura 1: Este diagrama muestra la evolución de los marcos del sistema de estrés que ahora incluyen distinciones entre angustia, eustrés y sustrés. (A) El marco básico del sistema de estrés. (B) El marco de desarrollo del sistema de estrés. (C) El marco maduro del sistema de estrés.

Fuente: Lu et al., 2021 publicado en Cell Stress/Open-Access Creative Commons (CC BY 4.0)

La hipótesis de Hormesis

Como término general, el estrés tiende a tener connotaciones negativas. Debido a que el estrés crónico es perjudicial para nuestro bienestar físico y salud mental, existe una tendencia a suponer que «todo estrés es malo». Sin embargo, la hipótesis de la hormesis postula que, aunque cantidades excesivas de estrés pueden ser dañinas, dosis más pequeñas de angustia o eustrés son beneficiosas.

A través de la lente del famoso aforismo de Friedrich Nietzsche, «lo que no me mata, me hace más fuerte», la hipótesis de la hormesis se podría resumir como, «Dosis bajas a moderadas de estrés que no te matan, te hacen más fuerte». resiliente.»

Cada vez más, los investigadores del estrés están promoviendo la noción de que los niveles óptimos de estrés caen en una «zona de Ricitos de Oro», a la que se refieren como la zona hormética, entre demasiado o muy poco estrés diario. Como todo lo que tiene un punto dulce, la zona hormética sigue la curva de dosis-efecto de U invertida y aterriza entre los extremos de la angustia crónica y una existencia de vacío marcada por un estrés inadecuado (sustress).

The hormetic effects of low-to-moderate stress align with the Yerkes-Dodson Law, which suggests that there’s an optimal level of arousal (ie, stress) between anxiety and boredom that promotes intrinsic motivation, flow state experiences, overall achievement, and peak rendimiento.

Una zona de Ricitos de oro donde los niveles de estrés son «perfectos»

En un artículo reciente (Lu et al., 2021) sobre la evolución de los marcos de estrés desde el siglo XIX, los autores explican cómo la angustia excesiva y el estrés afectan las funciones fisiológicas óptimas, mientras que las cantidades horméticas de estrés juegan un papel vital en el proceso de adaptación ( ver la Figura 1, arriba).

Como se mencionó, los niveles de estrés bajos a moderados fortalecen los mecanismos de afrontamiento y fortalecen la capacidad de un individuo para prosperar frente a la adversidad. En particular, Lu et al. poner de relieve cómo el fenómeno del estrés, a menudo pasado por alto, puede paralizar la capacidad del sistema de estrés para hacer frente a los factores estresantes.

Otro estudio reciente (Oshri et al., 2022) probó la hipótesis de la hormesis y descubrió que los niveles bajos a moderados de estrés están asociados con una mayor resiliencia, un mejor funcionamiento cognitivo y un menor riesgo de psicopatología. Estos hallazgos se publicaron el 27 de junio en la revista revisada por pares Psychiatry Research.

«Este estudio proporciona un apoyo preliminar a los beneficios del estrés limitado para el proceso de resiliencia humana», escriben los autores en el resumen del artículo.

«Si se encuentra en un entorno en el que tiene cierto nivel de estrés, puede desarrollar mecanismos de afrontamiento que le permitirán convertirse en un trabajador más eficiente y eficaz y organizarse de una manera que lo ayude a desempeñarse», dice el primer autor Assaf Oshri. del Instituto de Desarrollo Juvenil de la Universidad de Georgia en un comunicado de prensa de julio de 2022.

Al igual que la acumulación gradual de callos en las palmas de las manos por levantar pesas sin guantes puede hacer que la piel sea más dura y resistente, los niveles bajos a moderados de estrés refuerzan la determinación y la resistencia psicológica con la exposición repetida en dosis tolerables a lo largo del tiempo.

Sin embargo, si su piel se frota con demasiada fuerza en poco tiempo, puede ampollarse antes de que se forme un callo, haciéndola propensa al dolor y la infección. De manera similar, los altos niveles de angustia pueden crear confusión interna y tener consecuencias dañinas si las dosis de estrés son demasiado altas.

«La mayoría de nosotros tenemos algunas experiencias adversas que en realidad nos hacen más fuertes. Hay experiencias específicas que pueden ayudarte a evolucionar o desarrollar habilidades que te prepararán para el futuro», explica Oshri. Pero también advierte que el estrés puede volverse tóxico rápidamente si no es lo suficientemente intermitente o si la dosis es demasiado alta. «El estrés crónico, como el estrés que proviene de vivir en la pobreza extrema o de sufrir abusos, puede tener consecuencias psicológicas y de salud muy malas», señala.

Llevar el mensaje a casa

Encontrar el punto dulce hormético del estrés diario que sea «perfecto» puede ser complicado. Es importante recordar que demasiado estrés puede ser perjudicial, pero muy poco estrés también tiene sus desventajas. En general, la investigación más reciente (2022) sobre la hipótesis de la hormesis sugiere que los niveles de estrés bajos a moderados son óptimos porque mejoran el funcionamiento cognitivo y promueven la resiliencia.

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