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Revisión de buenos vecinos: la democracia de la vida cotidiana en Estados Unidos. Por Nancy Rosenblum. Prensa de la Universidad de Princeton. 301 páginas. $ 35.

En el poema clásico de Robert Frost, «Mending Wall», un hombre le dice a un cultivador de manzanas que ambos deben mantener el límite de piedra entre sus huertos. Con una piedra firmemente agarrada en sus manos, declara que «las buenas cercas hacen buenos vecinos». Sintiendo que «hay algo que no le gusta una pared», el cultivador de manzanas no está tan seguro. «Antes de construir un muro, preguntaba por saber / qué estaba cerrando o tapizando», nos dice, «ya quién quería ofender».

Pero, de nuevo, el agricultor – y Frost – entendieron y abrazaron el deseo y la necesidad de que la gente se ocupara de sus propios asuntos. «No estamos separados», escribió también el poeta, «y volver a casa / Compañerismo significa volver a nuestros sentidos».

En Good Neighbors, Nancy Rosenblum, profesora de ética en política y gobierno en la Universidad de Harvard, examina cómo las interacciones entre vecinos reflejan lo que ella llama «la democracia de la vida cotidiana en Estados Unidos». Rosenblum sostiene que la buena vecindad es un componente de la identidad moral que no se ve obstaculizada por los contratos y el comercio, las reglas y regulaciones en el lugar de trabajo y los objetivos colectivos del compromiso filantrópico, cívico y político. Moldeado en gran parte por las tradiciones americanas de colonos, inmigrantes y suburbios, está marcado por preceptos ambiciosos ya veces contradictorios de reciprocidad entre «gente honesta», que habla, vive y deja vivir.

Aunque la buena vecindad a menudo se aplica a «relaciones pesadas y a menudo tensas en este lugar vital y sensible, el hogar», que requieren juicio y autodisciplina, enfatiza Rosenblum, a menudo pasa desapercibida para los teóricos políticos, psicólogos e intelectuales. Su libro hace mucho para llamar la atención sobre el concepto como un ideal regulador, cuya ausencia disminuye nuestra calidad de vida.

La implicación de una paridad aproximada entre «gente decente», el ideal de buena vecindad, sugiere Rosenblum, «eclipsa el estatus social, la clase, la religión, la identidad étnica y racial». En Matar a un ruiseñor, dice, Scout, hija de Atticus Finch, le recuerda al líder de una turba de linchadores que una vez trajo nueces de nogal a casa y que ella jugaba a menudo con su hijo. El Sr. Cunningham se agachó y puso sus manos sobre los hombros de Scout: «Le diré que dijiste hola, señorita … vamos chicos».

Aunque lee en el expediente las acciones de los hombres y mujeres que salvaron a sus vecinos de las milicias y los estragos del huracán Katrina, Rosenblum sabe, por supuesto, que en la vida real no siempre resulta así. Ella hace preguntas difíciles sobre por qué los vecinos del sur participaron y presenciaron los brutales asesinatos de afroamericanos a principios del siglo XX y por qué tantos vecinos convirtieron una idea ciega (o aplaudieron) al internamiento de ‘japoneses estadounidenses durante la Guerra Mundial’. . II. También se pregunta si las personas decentes deberían informar a las autoridades sobre los traficantes de drogas o los inmigrantes ilegales en sus barrios, y cuándo vivir y dejar vivir la renuencia (como reconocimiento de la vulnerabilidad mutua y el control de las autoridades a veces arbitrarias) es apropiado. Y destaca que los préstamos y empréstitos no son de carácter sociable, frívolo, frívolo cuando la pobreza extrema motiva las demandas.

Buenos vecinos es un trabajo en progreso. Rosenblum tiende a definir a los vecinos como aquellos que viven en proximidad residencial entre sí, pero también reconoce que la contingencia, la individualidad y las normas locales «aseguran que las relaciones de vecindad» – y, yo agregaría, las expectativas – «son variables». Ella comienza, pero solo un comienzo, distinguiendo a los vecinos de los amigos (afirmando que los primeros no involucran ni las necesidades de la vida ni la privacidad). Y, quizás sin saberlo, socava su análisis de la respuesta al linchamiento en el Sur al reconocer que el surgimiento de la democracia en la vida cotidiana como una característica habitual de los encuentros entre blancos y negros se produjo mucho más tarde.

Rosenblum se refiere, aunque sea brevemente, al impacto de Internet en la privacidad. Y señala que las asociaciones de propietarios, las cooperativas y los acuerdos de copropiedad pueden estar reñidos con las relaciones de vecindad informal y autónoma. Sin embargo, ella no examina las implicaciones en el vecindario de lo que Bill Bishop ha llamado «el gran hombre»: la segregación residencial autoimpuesta y motivada económicamente de personas en comunidades notablemente homogéneas. ¿Los patrones demográficos cambiantes hacen que sea más probable, uno se pregunta, que extendamos los preceptos de reciprocidad, civilidad y vivir y dejar vivir y «la disposición diaria de considerar a los vecinos como» personas «?» Decentes «sólo para personas como nosotros?

El profesor Rosenblum defiende convincentemente el “valor inestimable” para cada uno de nosotros y para todos nosotros, “en la vida cotidiana, en el hogar y en situaciones extremas”, de la ética del buen vecino. Pero en los tiempos tullidos y polarizados en los que vivimos, hay que preguntarse, verdad, si este «baluarte ético contra nuestros peores impulsos y contra los demonios de la crueldad y el despotismo, grandes y pequeños», seguirá siendo «un sustrato duradero de democracia».

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