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máscara de apriete de manos de rostro humano

© Andreblais | Dreamstime.com – máscara con rostro humano foto libre de derechos

Se sigue criticando al presentador de la NBC Brian Williams por «informar erróneamente» de que su helicóptero fue alcanzado por una granada propulsada por un cohete mientras era corresponsal de prensa que cubría la guerra de Irak. Los expertos en memoria advierten que Williams no se diferencia del resto de nosotros en que tiene una memoria muy maleable. ¿Es verdad?

Depende de lo que quieras decir con «memoria falsa». Cincuenta años de investigación en ciencias cognitivas (y nuestra experiencia con nuestros propios recuerdos) muestran con bastante claridad que la distorsión o pérdida de la memoria es bastante común. Podemos recordar la esencia de una historia, pero no podemos contarla palabra por palabra. Podemos olvidar o memorizar detalles de algo de lo que hemos sido testigos. ¿Pero crear recuerdos completamente nuevos y falsos? Los datos allí son mucho menos concluyentes.

Veamos cuatro ejemplos que se citan con frecuencia en la prensa popular como evidencia inequívoca de la formación de recuerdos falsos.

El primero es un estudio de Elizabeth Loftus y Jacqueline Pickrell que afirmaba implantar falsos recuerdos en los participantes de su extravío en un centro comercial cuando eran niños. Esto es lo que realmente encontraron Loftus y Pickrell:

Solo veinticuatro personas participaron en el estudio y sus edades oscilaron entre los 18 y los 53 años. Durante la primera entrevista luego de manejar el “falso recuerdo”, solo el 29% de los participantes “recordó” el falso evento. En dos entrevistas, el 75 por ciento se resistió a la idea de que se perdieron en un centro comercial cuando eran niños. La pequeña minoría que “recordó” los eventos falsos usó menos palabras para describirlos (alrededor de 50 palabras) que para describir los eventos reales que realmente les sucedieron (alrededor de 138 palabras). Y los jueces independientes calificaron la claridad de los falsos recuerdos de estos participantes como mucho más baja que sus verdaderos recuerdos (2,8 frente a 6,3).

A pesar del hecho muy claro de que la manipulación de la «memoria falsa» fracasó para la gran mayoría de los participantes en este estudio muy pequeño, los resultados se han informado una y otra vez como «prueba» de que se pueden crear fácilmente memorias falsas.

En otro estudio citado con frecuencia, los investigadores convencieron a las personas de que habían estado en un globo aerostático mostrándoles una imagen retocada de sí mismos cuando eran niños, de pie en la canasta de un globo aerostático. Esto es lo que realmente encontraron los investigadores:

El estudio involucró a 20 estudiantes. Los participantes tuvieron una tasa de precisión de más del 90 por ciento para eventos reales. Pero solo el 35% de los asistentes «recordaron» el evento crucial con Photoshop. Ninguno de los participantes informó ningún recuerdo del evento falso cuando se mostró la foto falsificada inicialmente, y al final de una tercera entrevista, solo el 35% «recordó» el evento falso, parcial o claramente. Incluso cuando «recordaron» el evento falso, la gente sospechaba de sus recuerdos. Para los eventos reales que se recordaron, la gente estaba, en promedio, alrededor del 90 por ciento de confianza en que el evento había ocurrido. Aquellos que “recordaron” el evento falso estaban convencidos solo alrededor del 44% de que el evento realmente sucedió.

Un tercer estudio informó sobre la creación exitosa de recuerdos falsos de la niñez o la adolescencia de cometer un crimen que resultó en contacto con la policía.

Esto es lo que los investigadores realmente encontraron: El estudio involucró a 60 estudiantes. La mayoría (50 de 60) indicaron que creían que el evento había sucedido, pero que tenían poca confianza en estos “recuerdos”: dieron un puntaje de confianza promedio de 5.3 para los recuerdos reales y solo 2.9 para los recuerdos falsos. . También calificaron la viveza de sus verdaderos recuerdos en 4,7; y 2.7 para recuerdos falsos.

También es extremadamente importante tener en cuenta que en cada uno de estos estudios, las personas aprendieron algo sobre su infancia, una época en la que la mayoría de las personas está de acuerdo en que los recuerdos pueden ser bastante borrosos o distorsionados. Más importante aún, para provocar el «recuerdo falso», se reclutó a un familiar de confianza para participar en el engaño, o se les dijo a los participantes que un familiar de confianza había corroborado el evento. Incluso en estas circunstancias, sin embargo, los recuerdos falsos solo se implantaron en una minoría de participantes (a pesar de que habían llegado a creer que el evento había ocurrido), y su nivel de confianza en estos recuerdos era bastante alto.

Para decirlo de manera más simple, todos hemos vivido esto: mamá o papá o un hermano o hermana mayor nos habla de un evento que vivimos cuando éramos niños, y les creemos a pesar de que nosotros mismos no lo recordamos. Pueden sacar fotos del evento de los álbumes familiares para mostrárnoslas. Incluso podemos «intentar» recordar y recoger fragmentos de un evento real que esté «lo suficientemente cerca», y decidir que esos fragmentos deberían ser todo lo que queda de nuestra memoria borrosa para el evento.

Un estudio más convincente sobre la formación de recuerdos falsos involucró a 861 militares en servicio activo que estuvieron o no expuestos a desinformación durante el período de tiempo que pasaron en un campo de prisioneros de guerra ficticio como parte de un entrenamiento escolar de supervivencia. La desinformación se introdujo mediante el uso de fotografías y cintas de vídeo falsas y mediante la formulación de preguntas durante el interrogatorio.

Un ejemplo de una pregunta no principal sería:

¿Tenía o tenía su interrogador un arma?

Si es así, descríbalo.

Por otro lado, las preguntas orientadoras serían:

Cuando el interrogador con el arma interrumpió a su interrogador y discutió con él, ¿de qué estaban discutiendo?

Dónde

Describe el arma que porta tu interrogador.

Para la identificación del testigo ocular, un miembro del equipo de búsqueda ingresó a la celda de confinamiento solitario y le entregó al participante una foto de un hombre y le hizo una serie de preguntas importantes, como

¿Tu interrogador te dio algo de comer?

Lo sorprendente de los resultados es que el impacto de la desinformación varió ampliamente. Por ejemplo, el 85 por ciento de las personas que recibieron información incorrecta en el uniforme de interrogador cometieron errores, en comparación con solo el 22 por ciento en el grupo de control sin información incorrecta. Pero el recuerdo de una característica crucial, el arma, era mucho más preciso. Solo el 27% recordaba mal un arma cuando se hicieron las preguntas principales, en comparación con el 3% cuando se hicieron las preguntas no principales.

De lejos, el uso de una fotografía para engañar a los participantes en cuanto a la identidad de su entrevistador tuvo el mayor impacto. Cuando se les mostró una serie de fotos más tarde, el 84% de los que se encontraban en condiciones engañosas seleccionaron la foto que se les mostró durante la fase de desinformación, en comparación con solo el 15% de los que no fueron inducidos a la fase de desinformación. Es por ello que la identificación de los agresores por parte de un testigo presencial resulta tan difícil para la mayoría de las personas, y por qué los interrogatorios policiales mediante colas o colas con fotos deben realizarse con precisión o riesgo para ser llevados a los tribunales.

Pero, ¿recordaban mal o se relacionaban mal?

Si bien estos datos son sin duda convincentes, queda una pregunta candente: ¿se falsificaron realmente los recuerdos o la gente simplemente estaba tratando de hacer que sus respuestas fueran consistentes con las preguntas de los experimentadores? Si una autoridad le mostró una foto y luego le hizo preguntas como «¿Su interrogador le dio algo de comer?» ¿Cuál es la probabilidad de que ignore lo que realmente recuerda y en su lugar adopte la imagen «correcta» del interrogador que le mostró la autoridad durante el interrogatorio posterior?

En 2005, los neurocientíficos Yoko Okada y Craig Stark utilizaron preguntas engañosas en un estudio para falsificar los recuerdos de testigos oculares. Pero utilizaron imágenes de resonancia magnética funcional (FMRI) para registrar la actividad cerebral mientras los participantes miraban los documentos. Lo que encontraron es que los recuerdos bien formados no se influyen fácilmente. Los recuerdos verdaderos se formaron cuando hubo una alta actividad en la corteza prefrontal y el hipocampo, mientras que los recuerdos falsos se crearon cuando hubo poca actividad en la corteza prefrontal. La corteza prefrontal registra la fuente, o contexto, de un recuerdo y el hipocampo forma recuerdos conscientes. Si estas áreas no están activas cuando se forma una memoria por primera vez, la memoria «borrosa» resultante puede estar sujeta a efectos de manipulación.

Lo que estos estudios muestran consistentemente es que

  • la memoria humana es muy resistente a la falsificación
  • cuando se crea con éxito un «recuerdo falso», la gente tiene poca confianza en él
  • los recuerdos falsos y verdaderos se pueden distinguir neurológicamente
  • e incluso bajo una coacción extrema, no todos los recuerdos están igualmente sujetos a interferencias.

Así que dejemos de perpetuar el mito de que la memoria humana es tan frágil como una mariposa y tan maleable como la arcilla.

Copyright Dra.Denise Cummins 12 de febrero de 2015

El Dr. Cummins es psicólogo investigador, miembro de la Asociación de Ciencias Psicológicas y autor de Good Thinking: Seven Powerful Ideas That Influence the Way We Think.

Puede encontrar más información sobre mí en mi página de inicio.

Mis libros se pueden encontrar aquí.

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