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A principios del siglo XX, el psicólogo Lewis Terman se propuso disipar el «mito de la descomposición madura temprana». Terman creía que conocer el coeficiente intelectual de una persona era todo lo que se necesitaba para predecir su éxito en la vida y que ese potencial podía medirse temprano en la vida. Así que les pidió a los maestros que nominaran a los niños que pensaban que eran inteligentes, y luego les dio a esos niños una prueba de coeficiente intelectual para determinar su grupo de élite de individuos de alto coeficiente intelectual.

Su último grupo de «termitas» promedió un enorme coeficiente intelectual de 151. Después de su grupo, 35 años después, su grupo de personas talentosas de mediana edad definitivamente se veía como se esperaba. Eran más altos, más saludables, físicamente mejor desarrollados y socialmente hábiles (disipando el mito en los días de los tontos nerds de alto coeficiente intelectual).

Como se describe en sus 35 años de seguimiento, su grupo logró una impresionante variedad de logros: solo de los hombres dotados (el grupo original de Terman consistía en 857 hombres), 70 ingresaron en American Men of Science y 3 fueron elegidos para el National Academia de Ciencias. Diez tenían entradas en el Directory of American Scholars y 31 aparecieron en Who’s Who in America. La lista continua. Para avanzar en su punto, Terman resume los logros de su grupo de élite de la siguiente manera:

«Se han publicado casi 2.000 documentos y artículos científicos y técnicos y unos 60 libros y monografías de ciencias, literatura, artes y humanidades. Las patentes otorgadas ascienden al menos a 230. Otros escritos incluyen 33 novelas, aproximadamente 375 cuentos, novelas y obras de teatro; 60 o más ensayos, reseñas y parodias; y 265 artículos diversos sobre una variedad de temas. Las cifras de publicación no incluyen los cientos de publicaciones periodísticas que incluyen cientos, si no miles, de guiones para radio, televisión o películas. «

¿Es impresionante? Ciertamente. ¿Hay más en esta historia de lo que parece? Absolutamente. William Shockley fue uno de los estudiantes de primaria evaluados por los investigadores de Terman en la década de 1920. Su coeficiente intelectual no era lo suficientemente alto como para ser una «termita», por lo que fue excluido del experimento y no fue considerado «superdotado». Sin inmutarse, Shockley fue a Harvard y obtuvo un doctorado. Se unió a Bell Telephone Laboratories y ayudó a diseñar el transistor de punto de contacto en 1947 y el transistor de unión en 1948. Este último logro le valió el Premio Nobel de Física en 1970. Más tarde como profesor, mientras ‘desempolvaba su premio en su oficina de la Universidad de Stanford, miró la lista de logros de «Termitas» y descubrió que ninguno de ellos tenía el trofeo que ahora estaba en su poder.

Mucha gente está familiarizada con el estudio Terman, pero no conocen la verdad al respecto. Recientemente se consideró que, si bien la lista de logros de las termitas era indudablemente impresionante, su calibre no se acercaba a la verdadera élite científica de la misma nación y época. En Grandeza: quién hace historia y por qué, Dean Simonton explica:

«Démosle a Terman el beneficio de la duda y publiquemos que las 2.000 publicaciones científicas y técnicas fueron producidas por los 70 que se convirtieron en científicos estadounidenses. Esto implica que, en promedio, los científicos notables de Terman produjeron alrededor de 29 publicaciones en. En contraste, los premios Nobel de Ciencias de EE. UU. promediaban alrededor de 38 publicaciones a la edad de 39 años y afirmaban que alrededor de 59 publicaciones tenían alrededor de 40 años. Una brecha de producción doble. Como resultado, la élite intelectual de Terman no era del mismo calibre que la verdadera élite científica de la misma nación y de la misma época «.

Otro análisis muestra que los logros de las «termitas» podrían haberse predicho basándose únicamente en su situación socioeconómica. La mayoría de ellos eran hombres blancos de clase media a alta con las oportunidades y los recursos para tener éxito. Algunos argumentan que ni siquiera era necesario que Terman analizara la dimensión del coeficiente intelectual; podría haberse detenido con el SES y haberlo terminado.

También cabe señalar que muy pocas minorías estaban en su muestra (para ser precisos, incluyó a 4 estudiantes japoneses, 1 niño negro, 1 niño indio y 1 niño mexicano en una muestra total de 168.000). Además, los maestros en ese entonces (ojalá las cosas estén mejorando hoy) indudablemente tenían una tendencia a identificar a los estudiantes blancos talentosos, por lo que muchos estudiantes calificados ni siquiera tuvieron la oportunidad de aprobar el examen Terman. Terman señaló que algunos grupos minoritarios, especialmente italianos, portugueses y mexicanos en California en ese momento, tendían a tener un coeficiente intelectual bajo. Pero en cuanto a la causa, Terman dijo lo siguiente:

«Es imposible decir cuánto de esta inferioridad se debe a la discapacidad del idioma y otros factores ambientales, pero el desempeño relativamente bueno de algunos otros grupos de inmigrantes con discapacidades similares sugiere que las causas reales son más profundas que el medio ambiente».

Te dejaré adivinar lo que quiso decir con «más profundo» en este contexto.

Aún más revelador es un estudio reciente de Margaret Kern y Howard Friedman en la Universidad de California en Riverside. Recopilaron datos de seguimiento del estudio del ciclo de vida de Terman, que incluyó a 1.023 participantes. Querían saber qué tan predictivas eran la edad en la primera lectura y la edad en el ingreso a la escuela. Lo que encontraron me sorprendió.

Si bien la lectura temprana se asoció con el rendimiento académico, se asoció menos con el rendimiento académico de por vida y difícilmente se relacionó con la adaptación a la mediana edad. El ingreso temprano a la escuela se asoció con un menor nivel educativo, un menor ajuste a la mediana edad e incluso un mayor riesgo de muerte.

Los autores concluyen: “Los resultados también destacan los complejos problemas que rodean el ingreso y la preparación a la escuela.

Lo que quiero decir no es que Terman estaba equivocado y el coeficiente intelectual no importaba. Este problema se registra mejor para publicaciones de blog posteriores. Mi punto es que gran parte de la interpretación de Terman de sus datos fue moldeada por sus creencias preexistentes y su determinación de demostrar que la precocidad importa y que el coeficiente intelectual es sinónimo de genio. De hecho, Terman equiparó la superdotación con un coeficiente intelectual alto y expresó repetidamente la opinión de que en los niños con un coeficiente intelectual alto «y en ningún otro lugar se están reclutando nuestros genios en cada fila».

Creó un sistema de clasificación en el que los estudiantes con un coeficiente intelectual superior a 135 se etiquetan como «moderadamente dotados», por encima de 150 como «en su mayoría dotados» y por encima de 180 como «mayoritariamente y / o profundamente dotados». » Y en los libros de texto de educación, Terman escribió: “Los maestros deberían estar mejor capacitados para detectar signos de aptitud superior. Todo niño que constantemente obtiene un puntaje alto en su trabajo escolar con aparente facilidad debe someterse a un examen mental, y si su nivel de inteligencia lo justifica, debe recibir más promociones o ser colocado en una clase especial para niños. Educación superior donde se puede progresar más rápido hecha. «

El pensamiento de Terman sobre la superdotación ha tenido un efecto profundo en la educación de los superdotados en los Estados Unidos y sigue teniendo un impacto. Aunque ciertamente creo que ha hecho mucho bien por el campo de la educación para superdotados, también creo que su trabajo merece una reflexión porque hay mucho en juego para tantos niños.

© 2009 Scott Barry Kaufman, Todos los derechos reservados

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