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Érase una vez, mi segundo año en la universidad, de hecho, una nueva canción de Deep Purple, «Smoke on the Water», me impulsó a tocar con su extraña estructura de acordes en el piano instalado en el vestíbulo del dormitorio. Te guste la pieza o no, la espeluznante e intrigante escala de blues de cuatro notas llama tu atención. ¿Qué pasa después en la canción? Cosas malas, hombre. Cosas realmente malas.

La progresión disonante de los acordes de apertura sigue siendo pegadiza después de 50 años, y aquí está el por qué. Si toca una melodía en la clave de Do mayor, «Wake Me up Before You Go», de Wham, por ejemplo, los occidentales estamos felices de obtener lo que esperamos, una tríada alegre que termina en una «quinta». G, que está cinco notas enteras por encima de C. Pero si bajas la nota superior en un semitono, obtienes una quinta disminuida, «aplanada», o para decirlo de otra manera, una «cuarta aumentada», un sol un fa #.

Esta progresión hace un sonido intrigante, pero es un poco excéntrico y provocativo, y suena un poco inacabado, porque nuestros oídos quieren volverse hacia una tonalidad mayor, esa tríada alegre y rutinaria de medio paso que anticipamos en Occidente. . La mayor parte del resto del mundo encuentra consuelo en la escala pentatónica que se deleita en la disonancia, pero estos intervalos nos ponen nerviosos (piense en gaitas y cítaras, liras y flautas de pan). Los neurocientíficos llaman a esta sorpresa una «violación de las expectativas».

Tuve la impresión de que los acordes disminuidos y aumentados no solo eran sorprendentes sino también más que un poco aburridos cuando las críticas en el balcón del segundo piso, cuya expectativa había sido violada, levantaron un cojín de sofá en el teclado.

Considero axiomático que todo juego comienza con la anticipación. La anticipación nos da el ‘prepárate, prepárate, váyase! »En una carrera a pie; «¡Damas y caballeros, enciendan sus motores!» ”En el camino de Indianápolis; el «no eso!» en un juego de etiqueta. La anticipación es generalmente agradable ya que esperamos un juego gratificante.

Pero hay sutiles excepciones y gradaciones cuando las sorpresas que esperamos en el juego también violan nuestras expectativas, a veces de manera incómoda. Es posible que desee hacer un movimiento ahora, pero recuerde cuando los amigos impetuosos arrastraron por primera vez a su ser reacio a la pista de baile. Lo que terminó en exuberancia no comenzó con confianza.

El ejemplo de una frase musical principal discordante, en la jerga técnica de la teoría musical un «tritón», es otra provocación que viola las expectativas.

Las bandas de metal con headbanging sacan provecho de este tritón, también conocido como Devil’s Interval (y más de eso próximamente), ya que es duro para los oídos y diabólicamente difícil de cantar. Piense en el riff de apertura de «Purple Haze» de Jimi Hendrix, donde su guitarra se afina de manera discordante con las notas bajas de Noel Redding. Black Sabbath usa el intervalo del diablo en su canción principal encantada, «Black Sabbath». Si no puedes tararear fácilmente «The First Deadly Sin» de Arch Enemy o «Seasons in the Abyss» de Slayer, probablemente recordarás las notas iniciales de The Twilight Zone, que hábilmente nos atraviesan con el extraño Devil’s. Interval.

Toque la nota fundamental dos veces, la quinta disminuida una vez, luego la quinta y repita la secuencia, y la melodía le recordará un intervalo musical memorable de The Munsters, una espeluznante comedia de los años 60.

Y esta fantasmagoría me impulsó a ahondar en la sutileza de la expectativa violada. ¡Y qué madriguera de conejo robé!

Para explicar completamente la provocación de «Smoke on the Water» y otros gusanos similares, se requiere recurrir a la teoría musical y las matemáticas de las relaciones de frecuencia, la física de la interferencia de ondas, la neurociencia de la percepción del tono y otras cuestiones psicoacústicas, la apreciación y la estética de la música. . , luego un desvío a través de la psicología del desarrollo y la formación musical, después de lo cual hay que salir de los aspectos de la etnomusicología, la historia y la teología eclesiásticas, e incluso los musicales de Broadway.

Con la esperanza de no perder lectores, ya que una vez llevé a los oyentes al balcón, pasaré por alto los primeros siete y pasaré a los dos últimos.

Primero: historia eclesiástica y teología. Aquí es más fácil comenzar con lo que creemos saber, pero eso no es cierto. Si busca Devil’s Interval en YouTube, encontrará muchas demostraciones. Por lo general, los músicos cuentan una historia pegadiza de cómo los teólogos medievales y los prelados de la iglesia prohibieron el tritón porque era impío. Indican una frase latina, un apodo para el tritón, diabolos en la música, como prueba. (Aunque la frase no aparecería hasta siglos después). Incluso hoy en día, algunos predicadores evangélicos insistirán en que el tritón, si se canta con pasión, corre el riesgo de invitar al diablo a la iglesia.

En el otro lado del espectro, es fácil adivinar por qué bandas de metal como Anthrax, Metallica, Megadeath, Kiss y Slayer están encontrando un refuerzo característico en la historia. Llena de nuevos acordes y notas flexibles, la música metal puede no «despertar a los muertos» como bromean los guitarristas, pero «despertará a tus vecinos». ¿Y qué podría dar más crédito callejero satánico genuinamente malvado que tocar acordes que la propia iglesia había prohibido?

Hay una pizca de verdad aquí. Resulta que en 1323 el Papa Juan XXII emitió un decreto que se oponía al ars nova, una nueva forma de música que reemplazó al canto llano sin adornos que había acompañado a la adoración desde el cristianismo primitivo. (Ahora conocemos esta música tradicional como el canto «gregoriano» de una sola voz que los monjes cantan al unísono). Pero no es cierto que el Papa se opusiera al tritón. En su lugar, arremetió contra la polifonía lúdica que estaba emergiendo en los madrigales seculares del noroeste de Francia y los Países Bajos y que se arrastraba hacia la música sacra.

Las voces polifónicas presentaban al menos dos melodías intrincadas, entrelazadas y, a veces, disonantes. Y ahí es donde empezó el problema. La complejidad no le gustó al Papa. (Aunque esto molestó a uno de sus sucesores más modernos, Clemente VI, en absoluto.) Basándose en una antigua tradición profundamente conservadora que se remonta a San Agustín en el siglo IV a Platón, ocho siglos antes. el siglo pasado se quejó de que estas «voces de vanguardia se balancean incesantemente, embriagando más que tranquilizando el oído».

No se equivocó al respecto. Afirmó además que esta nueva complejidad «lujuriosa» pesaba contra un sentido de adoración al debilitar la devoción y cortejar la «imprudencia». De hecho, el canto coral ars nova vivo que floreció a principios del Renacimiento y que todavía se toca hoy, parece tener que ir acompañado de danza, desenfrenada o no.

Avance rápido 600 años, cuando la danza y la música alcanzaron su apogeo en el teatro musical y el cine desde la década de 1930 hasta la de 1950. Y eso nos lleva a Broadway en general y al musical de Leonard Bernstein en particular. Stephen Sondheim 1958, West Side Story, que hizo un uso generoso del tritón. Adaptada de Romeo y Julieta de Shakespeare, la historia presenta a dos amantes condenados, Tony y María, que persisten en su amor a pesar de las salvajes tensiones raciales que dividieron a las pandillas en el Upper West Side de Manhattan en la década de 1950.

Las chicas tiburón ensalzan las virtudes de Estados Unidos.

Fuente: Producción de West Side Story en Portland Center Stage, 2007 / Fotografía proporcionada por Owen Carey

El tritón prevalece en la escena introductoria de la cancha de baloncesto donde Jets y Sharks se enfrentan, chasqueando los dedos amenazadoramente. Y el tritón reaparece cuando Bernado apuñala a Riff. La música discordante indica discordia social en todas partes, lo que indica que pronto vendrán cosas malas. Al final de la actuación, tres yacían muertos.

Pero antes de eso, en el uso más famoso del tritón, en la melodía quejumbrosa «María», antes de que la anticipación se convierta en terror, el intervalo discordante retrocede repetidamente antes de sonar optimista e inocente, entonces Tony y María se esfuerzan por encontrar un lugar seguro para su amor. Aunque solo sea temporalmente, el aire se resuelve en cuartos y quintos respetuosos y suavemente ascendentes, tal como nuestro cerebro, criado en intervalos occidentales, espera que lo haga.

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