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«No sabía qué hacía que las personas quisieran ser amigas. No sabía qué hacía que las personas fueran atractivas entre sí. No sabía qué sustentaba las interacciones sociales».

«No me siento culpable por nada. Compadezco a las personas que se sienten culpables».

«Soy un bastardo tan frío como nunca antes has puesto tus malditos ojos.» No me preocupo por esta gente.

Estas escalofriantes citas de Ted Bundy resumen claramente los rasgos principales de un psicópata: un individuo cruel y explotador con emociones contundentes, inclinaciones impulsivas e incapacidad para sentir culpa o remordimiento.

Las causas de la psicopatía siguen siendo un misterio. Ni siquiera tenemos una respuesta satisfactoria a la pregunta de si la psicopatía es un producto de la madre naturaleza o un sello distintivo de la educación. Una de las mejores fuentes de información sobre si los rasgos son el resultado o la naturaleza de la crianza proviene del Estudio de Minnesota sobre gemelos criados por separado. El Minnesota Twins Study es un proyecto originalmente dirigido por el profesor de psicología de Minnesota Thomas Joseph Bouchard, Jr. El Minnesota Twins Study ha demostrado que la psicopatía es 60% hereditaria. Este porcentaje indica que los rasgos psicopáticos se deben más al ADN que a la educación. Estudios genéticos recientes en gemelos indican que los gemelos idénticos pueden no ser tan similares genéticamente como se suponía anteriormente. Aunque solo unos pocos cientos de mutaciones tienen lugar al principio del desarrollo fetal, es probable que las mutaciones se multipliquen a lo largo de los años, lo que da lugar a grandes diferencias genéticas. Esto deja abierta la posibilidad de que los rasgos psicopáticos estén determinados genéticamente en gran medida.

Si la psicopatía está determinada genéticamente, se debe esperar alguna anomalía en el cerebro, la fuente inmediata de los rasgos psicopáticos. Un posible candidato para esta anomalía se identificó recientemente en un estudio de la Universidad de Wisconsin, Madison. Los escáneres cerebrales revelaron que la psicopatía en los delincuentes se asociaba con una conectividad reducida entre la amígdala, una estructura subcortical del cerebro que procesa los estímulos negativos, y la corteza prefrontal ventromedial (vmPFC), una región cortical del cerebro. respuesta de la amígdala. Cuando la conectividad entre estas dos regiones es baja, el procesamiento de estímulos negativos en la amígdala no da como resultado emociones negativas muy sentidas. Encaja bien con la imagen que tenemos de los psicópatas. No se sienten nerviosos ni avergonzados cuando los descubren haciendo algo mal. No se sienten tristes cuando otros sienten dolor. Aunque experimentan dolor físico, ellos mismos no pueden sufrir lesiones emocionales.

El estudio de Wisconsin, Madison muestra una correlación entre la psicopatía criminal y la anomalía cerebral. Dado que este defecto cerebral en la mayoría de los casos criminales psicopáticos no se adquiere repentinamente, hay buenas razones para creer que está incrustado en el ADN del psicópata.

Sin embargo, existen algunas limitaciones para este estudio. El estudio midió a los psicópatas criminales. Pero no todos los psicópatas son criminales. La mayoría de los psicópatas son manipuladores, agresivos e impulsivos, pero estas características no siempre conducen a una actividad delictiva. Queda por ver si los psicópatas no criminales, como sus contrapartes criminales, tienen una actividad reducida entre la amígdala y la vmPFC. Otra limitación del estudio es que no muestra que la actividad reducida entre la amígdala y la vmPFC sea una anomalía relacionada específicamente con la psicopatía en lugar de una variedad de trastornos mentales que se han asociado con delitos graves, incluida la esquizofrenia paranoide y los fetiches sexuales extremos. .

Si bien el estudio de Wisconsin arroja algo de luz sobre lo que puede causar los rasgos de la psicopatía, la psicopatía sigue siendo desconcertante. No sabemos la razón de la conectividad reducida en el sistema emocional. Podría ser causado por una disfunción de un neurotransmisor, por ejemplo, por una interrupción del glutamato, el neurotransmisor excitador principal. Alternativamente, podría ser una enfermedad degenerativa que resulte en una reducción de la sustancia blanca del cerebro, que es responsable de la conectividad entre neuronas. La respuesta a las causas de la conectividad reducida en el sistema emocional del cerebro ayudaría a responder algunas de las preguntas más importantes sobre los psicópatas, por ejemplo, si el trastorno se debe en parte a factores sociales (u otros factores ambientales) o es principalmente de origen genético.

Los factores sociales tienen un papel (aunque pequeño) que jugar en la generación de psicopatía. Pero después de muchos años de investigar las mentes de los psicópatas, los investigadores no han podido encontrar ningún factor que pueda contribuir al desarrollo de rasgos psicopáticos. El abuso o la negligencia infantil a menudo conduce a un trastorno de estrés postraumático o fobias (por ejemplo, en términos de compromisos). Pero los trastornos de ansiedad generalmente se asocian con una mayor conectividad entre la amígdala y la vmPFC, o una disfunción de la vmPFC que la hace incapaz de modular la información negativa de la amígdala. No podemos descartar que el abuso o la negligencia infantil pueda ser un factor que haga que los psicópatas cometan delitos, pero no es un factor que pueda contribuir a la psicopatía en sí. Además, mientras que los asesinos en serie como Charles Manson fueron abusados ​​y descuidados cuando eran niños, la lista de asesinos en serie con una infancia normal es larga. Asesinos en serie famosos como Ted Bundy, Jeff Dahmer y Dennis Rader crecieron en hogares saludables con familiares que los apoyaban.

Elsa Ermer y Kent Kiehl, de la Universidad de Nuevo México, Albuquerque, encontraron que los psicópatas tienen dificultades para seguir reglas basadas en la sensibilidad moral, a pesar de tener una comprensión completa de las reglas. Las emociones embotadas de los psicópatas parecen jugar un papel en evitar que sigan las reglas. Pero esto puede corregirse. Sabemos que las personas con trastornos del espectro autista tienen dificultades para captar las señales sociales o para hacer las cosas correctas en entornos sociales. Pero los autistas de alto nivel normalmente pueden aprender a dar el tipo correcto de señales en situaciones sociales. Por ejemplo, pueden aprender a hacer contacto visual, a desviar la atención durante la conversación y a expresar interés en los demás. A veces, esto requiere años de formación con un terapeuta o un profesional de la salud. Deben aprender a hacer lo que otros aprenden al interactuar con miembros de la familia y compañeros. Si las personas con autismo de alto nivel, una condición hereditaria, pueden aprender las señales sociales, entonces se puede suponer que algunos psicópatas pueden aprender a seguir las reglas morales mediante un entrenamiento extenso.

Por tanto, un factor social en la transformación de un individuo genéticamente dispuesto en un psicópata puede ser negativo: no han recibido una formación especial para seguir las reglas. Quizás dado su efecto mediocre, uno podría experimentar con programas de entrenamiento que aumentan artificialmente el procesamiento de las emociones negativas y luego enseñarles a asociar esas emociones negativas intensificadas con acciones moralmente incorrectas. Ciertos alucinógenos, como la psilocibina, podrían ser una herramienta eficaz.

Cabe señalar aquí que muchos de los crímenes más horribles han sido cometidos por psicóticos, no por psicópatas. La psicosis y la psicopatía son diferentes tipos de trastornos mentales. La psicosis es una pérdida total del sentido de la realidad. La psicopatía es un trastorno de la personalidad, al igual que el trastorno narcisista de la personalidad. Los trastornos de la personalidad son potencialmente más permanentes y menos curables que las enfermedades psicóticas.

Los psicóticos y los psicópatas pueden tener algunos rasgos comunes, como emociones embotadas, pero difieren en términos de contacto con la realidad. Los psicópatas son calculadores y manipuladores, pero no sufren alucinaciones ni delirios. No escuchan las voces de extraños en sus cabezas y no tienen elaboradas teorías falsas sobre el mundo. El asesino en serie de Coral Eugene Watts estranguló a varias mujeres porque vio el mal en sus ojos. Belle Sorenson Gunness mató a sus maridos porque creía que los hombres eran malos. Ed Gein mutiló, despellejó y vació sus golosinas del cementerio y su única víctima viva porque quería ser una mujer y creía que necesitaba partes del cuerpo para cambiar su género (o tal vez para hacer una réplica de su madre). Richard Trenton Chase bebió y se bañó en la sangre de sus víctimas. Creía que tenía que hacer esto para evitar que los nazis convirtieran su sangre en polvo con un veneno que habían escondido debajo de su jabonera.

Una hipótesis sobre las enfermedades psicóticas, como la esquizofrenia y el trastorno bipolar, es que el sistema de glutamato está desregulado. La sobreestimulación puede provocar fases maníacas, delirios y alucinaciones. La falta de estimulación puede provocar un efecto contundente o negativo. Tanto la sobreestimulación como la falta de estimulación pueden ocurrir en diferentes sitios receptores al mismo tiempo. Por tanto, el mecanismo subyacente de la psicopatía y la psicosis puede superponerse con respecto al afecto directo o negativo.

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