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Anthony Tran / Unsplash

Fuente: Anthony Tran / Unsplash

Todos sabemos lo que es preocuparse. Los pensamientos aterradores se infiltran en nuestras mentes y parece que no podemos eliminarlos. ¿Qué pasa si pierdo mi trabajo? ¿Qué pasa si mi matrimonio colapsa? ¿Qué pasa si no puedo pagar mi deuda universitaria?

Una cosa que hace que estos pensamientos sean tan difíciles de sacar es que nunca sabemos con certeza qué nos depara el futuro. Esto hace que las preguntas de «qué pasaría si» fueran imposibles de resolver con firmeza.

La mayoría de las personas a veces se quedan estancadas pensando en uno de estos pensamientos durante un tiempo, a menudo imaginando el peor resultado posible. Las investigaciones muestran que nuestras preocupaciones más comunes incluyen nuestras relaciones con los demás, el desempeño en el trabajo o la escuela, las finanzas, la salud y otras responsabilidades.

Aunque todo el mundo se preocupa de vez en cuando, la preocupación excesiva e incontrolable es el síntoma principal del trastorno de ansiedad generalizada (TAG), una enfermedad mental paralizante que afecta a más del 5% de la población, un número desproporcionado de mujeres. Las personas con TAG se preocupan excesivamente por muchos problemas diferentes, que pueden producir sentimientos de inquietud, tensión muscular, dificultad para concentrarse y problemas para dormir.

Desafortunadamente, las investigaciones muestran que las preocupaciones crónicas y excesivas pueden tener repercusiones generalizadas, como problemas en las relaciones, deterioro del rendimiento laboral y escolar, desempleo e incluso consecuencias médicas a largo plazo. (¿Te suena familiar? ¡Estos son los temas que más nos preocupan!)

En resumen, preocuparse nos hace sentir mal y, si se hace en exceso, puede conducir sin darnos cuenta a los mismos resultados que estamos haciendo todo lo posible por evitar. Pero a pesar de todo esto, a muchos de nosotros nos resulta muy difícil dejar de lado nuestras preocupaciones. Incluso los terapeutas calificados pueden tener dificultades para ayudar a sus clientes ansiosos a reducir sus preocupaciones. ¿Por qué podría ser?

A lo largo de los años, muchos investigadores han intentado responder a esta desconcertante pregunta. Lo que encontraron podría sorprenderte: parece irónico que las personas a menudo tengan creencias positivas sobre la preocupación.

Por ejemplo, muchos de nosotros pensamos que preocuparse por un problema es similar a resolver problemas. Desafortunadamente, aunque sentimos que estamos haciendo algo productivo, preocuparnos rara vez resuelve nuestros problemas. Si bien esto centra nuestra atención en estos problemas, tendemos a pensar repetidamente en todas las formas en que las cosas pueden salir mal y dedicamos menos tiempo a identificar soluciones.

De hecho, los psicólogos saben que resolvemos mejor los problemas cuando pasamos de un pensamiento preocupante a un pensamiento estratégico más objetivo, como dividir el problema en partes más pequeñas o enfocarnos en nuestras metas. (Por ejemplo, en lugar de solo preocuparse por el cambio climático, podría utilizar mejor esa energía para escribirle a su congresista, ir en bicicleta al trabajo, educar a otros, etc.) Tenga en cuenta que la resolución de problemas reales generalmente lo hará sentir mejor con respecto a un problema, no peor.

Otra razón, quizás incluso más insidiosa, por la que algunos de nosotros no podemos dejar de preocuparnos es que, irónicamente, sentimos que nos estamos protegiendo a nosotros mismos a nivel emocional. Parece contradictorio: ¿por qué algo tan doloroso y tortuoso sería protector? Pero la investigación está comenzando a apoyar esta idea.

Hace unos años, Michelle y yo realizamos estudios en nuestro laboratorio en los que pedimos a la gente que se preocupara o se relajara antes de ver un video perturbador (como una escena de una película en la que un niño actor increíblemente creíble llora por su padre moribundo, ¡ay!). Descubrimos que las personas que se preocuparon de antemano no experimentaron mucho cambio emocional en respuesta al video, mientras que las personas que se relajaron experimentaron un fuerte aumento en sus emociones negativas.

¿Por qué pasó esto?

Debido a que las personas que se preocuparon al principio ya estaban en un estado emocional negativo, por lo que continuaron sintiéndose mal. Además, las personas que estaban comprensiblemente muy preocupadas declararon que en realidad preferían esta forma de proceder. Pero, ¿por qué alguien preferiría sentirse mal antes que una experiencia negativa?

Tal vez sea porque nos ayuda a sentirnos más preparados emocionalmente para este resultado. Digamos que acabas de aprobar un examen difícil y ahora te preocupas. (¿Qué pasa si reprobé? ¿Qué pasa si eso reduce mi calificación final y suspendo el curso?) Al hacer esto, es decir, desarrollarse emocionalmente, es posible que sienta que se prepara para el peor de los casos. Y si realmente ha fallado, es probable que sienta menos impacto emocional cuando obtenga su calificación, en particular, menos cambios en su estado emocional. A esto lo llamamos evitar los contrastes emocionales porque está evitando el marcado contraste entre sentirse feliz y sentirse mal de repente.

Suena bien, ¿no? Pero tenga en cuenta que no es como si preocuparse de antemano lo haga sentir mejor por el mal resultado. Es solo que debido a que ya te sentías mal, el cambio en las emociones no fue tan dramático. (Incluso puede haber algo de satisfacción en pensar, tenía razón).

Y las creencias positivas sobre la preocupación tienden a ser ciertas incluso cuando las cosas van bien. Por ejemplo, digamos que su calificación llega y no es tan mala como pensaba. En lugar de reconocer cuánto tiempo desperdiciaste preocupándote, es posible que sientas que has esquivado una bala. También puede aumentar la preocupación porque la sensación de alivio es muy buena.

Lo que resulta tan atractivo de este patrón es que aquellos de nosotros que nos preocupamos excesivamente tendemos a ser también personas emocionalmente sensibles. Entonces, en cierto modo, tiene sentido que prefiramos simplemente «jugar a lo seguro» y mantener nuestra custodia emocional indefinidamente. Si nunca nos hacemos ilusiones, nunca nos decepcionará, ¿verdad? Después de todo, pueden pasar cosas malas en cualquier momento.

Pero a qué precio ?

Si nos entregamos a una preocupación desenfrenada, esencialmente nos sentimos miserables a propósito solo para prepararnos para un evento que quizás nunca suceda. Peor aún, podemos terminar convirtiendo involuntariamente nuestros sentimientos positivos en banderas rojas. Esto se debe a que ser felices u optimistas nos hace sentir emocionalmente vulnerables, como si hubiéramos bajado la guardia.

En otras palabras, la felicidad comienza a volverse peligrosa. También hace que sea difícil dejar de preocuparse, incluso si lo desea.

Entonces, ¿qué puedes hacer tú en su lugar?

Por un lado, puede aprender a confiar en su capacidad para lidiar con los eventos negativos, siempre y cuando ocurran. La buena noticia es que las investigaciones muestran que la mayoría de las cosas que nos importan nunca sucederán. Pero si sucede algo malo, recuerde que estará mejor equipado para lidiar con ello si viene de un lugar de bienestar emocional, en lugar de un estado de ansiedad y pesimismo. También es probable que tenga una mente más abierta a la hora de probar soluciones. (Por ejemplo, unirse a un grupo de estudio o enviar un correo electrónico a su profesor pidiendo oportunidades de crédito adicionales). Los investigadores han descubierto que mantener una mentalidad más positiva en realidad aumenta su fuerza de voluntad para implementar este tipo de soluciones y estrategias.

¿Qué pasa si su preocupación es más difícil de eliminar? Considere probar técnicas de afrontamiento más activas, como la atención plena, la meditación guiada o el entrenamiento de relajación. Hoy en día, puedes encontrar docenas de aplicaciones geniales directamente en tu teléfono. Incluso el simple ejercicio puede resultar sumamente gratificante.

Pero si la preocupación ha sido un problema más grave o crónico para usted, no tema buscar ayuda, como un profesional de la salud mental para una consulta o consejo. Y no seas demasiado duro contigo mismo: puede ser muy difícil cambiar por tu cuenta los patrones de pensamiento establecidos desde hace mucho tiempo. Pero PUEDES cambiar.

En última instancia, el objetivo es deshacerse de un estado mental negativo crónico y aprender a cultivar y saborear estados emocionales más positivos. Puede significar enfrentar sus miedos: permitirse relajarse y bajar la guardia, y sentirse emocionalmente vulnerable. (Recuerde, a veces se necesita valor para ser feliz).

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