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La emoción, en particular la tristeza, ha desempeñado un papel importante en el arte y la música a lo largo de la historia humana y de la cultura humana. La música, en particular, a menudo presenta temas de amor y pérdida, mostrando cuán centrales son la pérdida y la tristeza que crea para nuestra experiencia compartida.

Curiosamente, muchas personas informan que les gusta escuchar música triste porque los hace sentir felices. Este es un ejemplo de la paradoja de la tragedia: la observación de que aunque nos esforzamos mucho por evitar la miseria y sentirnos tristes cuando la vemos en el arte, muy a menudo de alguna manera es agradable (Morreall, 1968). ¿Por qué esto es tan?

Primero, ¿qué es lo que hace que la música triste sea triste? La letra de una canción triste, si la hay, a menudo presenta los desencadenantes normales de los sentimientos de tristeza; el desencadenante típico es la pérdida de una persona, una relación, dinero, estatus o incluso la pérdida de un objeto valioso. Las canciones tristes también comparten una estructura musical similar. La música que evoca tristeza generalmente tiene un tono bajo, utiliza un rango restringido de tonos, a menudo se escribe en una tonalidad menor y tiene un tempo lento (Sachs et al., 2015).

Cuando escuchamos canciones tristes, tienden a evocar reacciones físicas típicas de la emoción de la tristeza: una disminución de la energía, un cambio en las medidas de la actividad del sistema nervioso autónomo, como la presión arterial, la frecuencia cardíaca, la variabilidad de la frecuencia cardíaca y la conductancia de la piel, y a menudo lágrimas, tomadas como una indicación de activación física.

En el cerebro, los estudios de fMRI muestran que la tristeza desencadena un aumento en la actividad de partes de la red límbica, incluido el cingulado anterior y la corteza insular, así como en el hipocampo, la circunvolución parahipocampal, la amígdala y el caudado. La música triste tiende a activar estas mismas regiones del cerebro, lo que respalda los informes de los participantes de que la música es realmente triste.

Por qué las canciones tristes pueden hacerte feliz

La simpatía se convierte en empatía.

Fuente: David S. Soriano, CC BY-SA 4.0, vía Wikimedia Commons

Se han ofrecido varias explicaciones diferentes para la paradoja de la tragedia. Aristóteles sugiere que ver una obra trágica le permitió a la audiencia experimentar emociones negativas y, al hacerlo, purgar esa negatividad de sus sistemas, lo que se llama catarsis.

Las teorías modernas abarcan toda la gama desde la posibilidad de que la tristeza en el arte sea diferente de la tristeza en la vida cotidiana, de modo que el arte triste en realidad produce un estado emocional positivo, mal etiquetado como tristeza, o que la tristeza en el arte nos hace sentir más conectados con los demás, o la sugerencia de que el arte triste produce tristeza y placer mezclados.

La tristeza tiende a durar más que el placer, por lo que la tristeza es lo que queda al final de la música, y eso es lo que se informa. Incluso se ofrece una explicación hormonal. La hormona prolactina, que generalmente se libera en respuesta a las lágrimas, el dolor y la tristeza, actúa para alentarnos a formar vínculos con otras personas y vincularnos.

La prolactina también se secreta cuando escuchamos música triste. Esto puede hacernos sentir reconfortados y consolados, especialmente cuando nos damos cuenta de que en realidad no estamos experimentando un dolor mental real. Es solo la música y los beneficios de la prolactina (Sachs et al., 2015).

Petergstrom, CC BY-SA 4.0, a través de Wikimedia Commons

La red límbica en el cerebro

Fuente: Petergstrom, CC BY-SA 4.0, a través de Wikimedia Commons

Usando una herramienta relativamente nueva en la caja de herramientas de fMRI que hace posible observar la actividad neuronal evocada por estímulos naturalistas como una canción completa, Sachs et al. (2020) examinaron cómo la música triste afectaba el patrón de actividad dentro de la red límbica y cómo ese patrón de actividad neuronal, junto con las diferencias individuales en los rasgos de personalidad, se relacionaban con la intensidad y el disfrute de la música triste.

Debido a que previamente se había demostrado que la empatía predecía quién diría que la música triste los hacía sentir bien, los participantes se separaron en dos grupos según sus puntajes en una prueba de papel y lápiz que medía la empatía. Las medidas de empatía evalúan la capacidad de absorberse y perderse en una historia o una pieza musical para sentir lo que podrían estar sintiendo los personajes de la historia. El grupo uno obtuvo una puntuación alta en la prueba, mientras que los participantes del grupo dos obtuvieron una puntuación más baja en esta escala.

Luego se les pidió a los participantes que escucharan una pieza musical instrumental que evocara tristeza de manera confiable. Las piezas musicales utilizadas eran solo instrumentales y se descubrió que evocaban de manera confiable sentimientos de tristeza y felicidad en los voluntarios del estudio piloto.

Me divertí imaginando qué piezas musicales usaría para evocar estas emociones y se me ocurrieron piezas bastante diferentes a las que se usaron en este estudio.

Los participantes escucharon la música mientras se sometían a una resonancia magnética funcional. Cuando se completaron los escaneos, se pidió a los participantes que escucharan las piezas musicales nuevamente (fuera del escáner) y calificaran tanto la intensidad de las emociones que sintieron durante la música como su disfrute de la música.

Resultados

La activación de las partes de la red límbica que generalmente son estimuladas por emociones negativas como la tristeza se observó cuando los participantes escucharon música triste (los resultados de las exploraciones cuando los participantes escuchaban música alegre no se informaron en este artículo). Específicamente, el ACC, la amígdala y el cuerpo estriado ventral mostraron altos niveles de actividad al escuchar música triste. A medida que aumentaban los niveles de tristeza, también aumentaba la actividad en estas áreas.

Los puntajes de empatía predijeron las calificaciones de tristeza, y los participantes más empáticos tendieron a calificar la música como la más triste. Y la empatía también predijo diferencias en la activación de las regiones del cerebro involucradas en la respuesta a la música, así como en las regiones del cerebro involucradas en el procesamiento de información sobre la comprensión y la resonancia con las emociones de los demás, como la corteza prefrontal medial. La actividad en las regiones auditivas, visuales y frontales del cerebro estaba más sincronizada en los participantes altamente empáticos que en los que tenían una puntuación baja en empatía.

Resultados como estos ayudan a los investigadores a comprender cómo dos aspectos muy diferentes de una experiencia emocional, uno positivo y buscado y otro negativo y a menudo evitado, se mapean en patrones en la actividad de la red neuronal.

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