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Incluso antes de la pandemia de COVID-19, existía una gran preocupación por el aumento de la ansiedad y la depresión de los adolescentes (Bitsko et al., 2018), lo que llevó a afirmar que los aumentos se debían en gran parte a la rápida propagación del tiempo frente a la pantalla, especialmente en las redes sociales. uso de los medios (Twenge & Campbell, 2019), que se extiende a las preocupaciones sobre el aumento de las tendencias suicidas entre los adolescentes.

Con diferentes datos utilizando una variedad de métodos, incluido el seguimiento dentro de la persona, Orben (2020) argumentó que se trataba de una reacción exagerada y que la imagen tenía más matices. Una revisión similar de una amplia gama de estudios (Odgers & Jensen, 2020) llegó a una conclusión similar, y que una investigación más rigurosa (incluidos estudios longitudinales y prerregistrados) mostró que los efectos negativos dramáticos no están respaldados y «es poco probable que se resuelvan». de importancia clínica o práctica” (p. 336).

Los medios populares amplificaron los temores sobre las redes sociales, con titulares (Twenge, 2017) como «¿Han destruido los teléfonos inteligentes una generación?» La combinación de preocupaciones profundas y legítimas sobre la salud mental de los adolescentes, junto con la identificación de un objetivo simple, una causa simple, condujo a un «pánico moral» sin evidencia, similar a las preocupaciones históricas de larga data sobre los «niños en estos días» (Downey y Gibbs, 2020).

Existen preocupaciones legítimas sobre el impacto de los medios digitales, especialmente las plataformas de redes sociales, que están siendo objeto de un enfoque de investigación mucho más detallado y matizado, incluido un manual de acceso abierto recién publicado (Nesi et al., 2022). Una práctica problemática es que los algoritmos utilizados por las plataformas de redes sociales, cuyo objetivo es, por supuesto, maximizar los clics monetizables, son propietarios; por lo tanto, son inaccesibles para los investigadores independientes y potencialmente exacerban los impactos negativos en la autoestima y la ansiedad de los adolescentes. Entonces, podríamos sentirnos tentados a concluir que este es el proceso científico funcionando bien, y seguir adelante. Las afirmaciones maximalistas se han investigado utilizando métodos de investigación más sofisticados, lo que revela un conjunto de impactos mucho más matizado (Moreno & Joliff, 2022; Odgers & Jensen, 2020; Orben, 2020), incluidos los efectos positivos de las redes sociales para algunos adolescentes.

Riesgos de «simplemente seguir adelante»

Pero hay grandes preocupaciones con solo seguir adelante. Una es que la supuesta «causa» es tan sencilla que sobrevive mucho más allá de su desacreditación, lo que lleva a los padres preocupados a actuar sobre ese «conocimiento» restringiendo o eliminando el uso de las redes sociales por parte de sus hijos adolescentes, sin tener en cuenta los riesgos potenciales de aislamiento social al hacerlo, lo que potencialmente tiene impactos mucho más graves. El atractivo es obvio porque el uso de las redes sociales y los dispositivos que lo soportan parecen presentar una solución simple e incluso elegante. Si el vector de ansiedad, depresión e incluso tendencias suicidas permanece en los dispositivos, retírelos. Aún más preocupante, agarrar la solución simple (pero incorrecta) tiene un gran costo de oportunidad: no dedicamos atención ni recursos de investigación para abordar las causas reales del aumento de la ansiedad y la depresión de los adolescentes.

Las fuentes reales de la crisis de salud mental de los adolescentes

Cuando damos un paso atrás, podemos ver que las fuentes reales se encuentran en lo que deberíamos reconocer que es en realidad una pandemia de estrés, que afecta a todos, pero especialmente preocupante en el caso de los adolescentes que se encuentran en una transición de desarrollo muy sensible (a partir de los 12 años). a 24 años, utilizando el criterio actual de los Institutos Nacionales de Salud). Existe evidencia sólida de que el período que va desde la adolescencia hasta la adultez temprana muestra que las fuentes tradicionales de los problemas de salud mental operan como un modelo clásico de estrés/diátesis. El enfoque psicológico generalmente ha estado en el lado de la diátesis de la ecuación, es decir, las vulnerabilidades innatas o adquiridas que hacen que algunos adolescentes sean menos capaces de lidiar con el estrés (Guyer, 2020). Pero a lo que se enfrentan los jóvenes de hoy es a una sobrecarga dramática de factores estresantes, de modo que muchos adolescentes, incluso los sanos, simplemente se sienten abrumados. Apoyar el desarrollo de la resiliencia es un componente importante, pero puede llevarnos a pasar por alto el lado del estrés de la ecuación estrés/diátesis.

Cuando observamos detenidamente los principales y crecientes factores estresantes que están impulsando la crisis de salud mental de los adolescentes, vemos que es mucho más probable que las causas reales se encuentren a nivel social. Sería un error para la psicología, tanto para los investigadores como para los profesionales, limitar su alcance a procesos internos como el afrontamiento y la resiliencia, en parte porque pasa por alto los factores principales y en parte porque se traduce tan fácilmente en «culpar a la víctima»: advertencias y consejos para volverse más resistente solo puede llegar hasta cierto punto en el estrés tsumami que ellos y nosotros enfrentamos ahora.

Incluso una lista parcial aclara el punto: la emergencia climática; el crecimiento del racismo, la misoginia, la supremacía blanca y la legislación anti-LGBTQ («No digas gay»); la erosión política de los derechos desde la elección reproductiva hasta el voto, con otros en el horizonte, incluido el matrimonio y las relaciones entre personas del mismo sexo; violencia armada masiva, eliminando espacios seguros, desde escuelas hasta iglesias y desfiles públicos; aumento de la desigualdad en los ingresos, la riqueza y el desarrollo de la salud (Keating, 2016), con una mayor presión competitiva para asegurar un lugar en la (reducida) jerarquía del estatus social. ¿Hay alguna razón para preguntarse por qué el estrés ha crecido hasta niveles pandémicos, incluso antes de que consideremos la interrupción masiva de la pandemia de COVID-19 en un período de desarrollo especialmente vulnerable?

Por qué los psicólogos no deberían «permanecer en su carril»

Aquí es donde se maximiza el costo de oportunidad. Existe un argumento de que los psicólogos deberían «permanecer en su carril» y que las razones estructurales profundas de lo que enfrentan los adolescentes ahora son para que las aborden otras disciplinas y expertos. Eso sería miope: los adolescentes y adultos jóvenes entienden mucho mejor que sus mayores que el mundo se ha vuelto loco, como muestran claramente sus respuestas a las encuestas de actitud (como la Encuesta social general y las encuestas de Pew). Centrarse en las habilidades de los adolescentes para “recibir los golpes y seguir funcionando” no debería ser el límite de lo que debería abordar la psicología. Tenemos un papel clave que desempeñar al señalar los costos estructurales, sistémicos y sociales de lo que estamos haciendo y lo que no estamos haciendo. Este es un componente importante de la alianza juvenil y debe combinarse con el abordaje de las fuentes reales de la crisis de salud mental de los adolescentes, mucho más que el parpadeo relativo de las redes sociales.

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