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Fuente: Nadine Primeau/Unsplash, Creative Commons

En coautoría con Fatmah Jahim y Robert T. Muller, Ph.D.

Con el aumento de la diabetes, el cáncer y la hipertensión en América del Norte, no sorprende que los médicos y dietistas alienten cambios en la dieta, incluida la eliminación de alimentos procesados, la reducción de grasas y azúcares y el consumo de más verduras. Incluso hay una tendencia actual de personas influyentes en las redes sociales que comparten sus dietas limpias usando el hashtag #CleanEating.

En la superficie, parece que no hay nada de malo en tener un fuerte deseo de comer saludablemente. Sin embargo, los deseos pueden conducir a obsesiones, y las obsesiones pueden ser poco saludables, a veces incluso mortales.

La ortorexia nerviosa es un trastorno alimentario definido por una obsesión desadaptativa por comer sano. Las personas con este trastorno están obsesionadas con la pureza de sus alimentos y se obsesionan con los ingredientes. Pueden restringir el tipo de alimentos que comen al eliminar grupos de alimentos, como adherirse estrictamente a dietas veganas, sin gluten, sin lácteos o totalmente orgánicas. Estas preocupaciones pueden ser extremas, ya que algunas personas con ortorexia pasan horas preparando, categorizando, pesando y reflexionando sobre la comida.

Lo que lo diferencia de otros trastornos alimentarios es un enfoque intenso en la calidad de los alimentos consumidos en lugar de la cantidad. Sin embargo, al igual que con otros trastornos alimentarios, estos comportamientos pueden provocar desnutrición, deterioro psicológico y aislamiento social.

Dado que la ortorexia aún no se ha agregado al DSM-5, el sistema de diagnóstico psiquiátrico estadounidense dominante, existe un debate continuo sobre los criterios de diagnóstico. La pregunta más frecuente es: ¿Dónde está la línea dura que separa la alimentación saludable de la patológica? Jessica Setnick es dietista registrada, autora y miembro del grupo de trabajo de expertos que trabajan para lograr una definición unificada del diagnóstico. Setnick dice que es la misma línea dura que separa el uso del abuso con cualquier sustancia o comportamiento, que se centra en si está causando problemas en tu vida. Una persona puede disfrutar de ir a cinco mercados de agricultores, gastar sus ingresos disponibles en alimentos gourmet o pasar horas todos los días preparando nuevas recetas. Si son saludables y tienen una vida feliz que respalda esos comportamientos, ¿quiénes somos nosotros para juzgarlos?

Pero una persona que hace exactamente lo mismo y se deprime cuando no lo hace, o no puede comer una comida preparada por un ser querido porque tiene miedo de la comida o ya no puede ir a trabajar por el tiempo que se ven obligados a gastar la preparación de alimentos, estos son los problemas. No la comida en sí, sino la forma en que la obsesión por la comida está perjudicando su vida.

El refuerzo social y la idealización de las dietas saludables hacen que la ortorexia sea más difícil de detectar. Jennifer Mills, profesora de psicología clínica y experta en trastornos de la alimentación, explica que es mucho menos probable que las personas con ortorexia se presenten para recibir tratamiento porque comer sano se refuerza socialmente como una virtud. «Es posible que reciban todo tipo de refuerzo social positivo por eso, por lo que es posible que no lo vean como un problema».

El trastorno también puede ser difícil de detectar médicamente. Una preocupación clínica es que los médicos de familia no saben lo suficiente sobre la ortorexia para preguntar a los pacientes cuáles son sus hábitos alimenticios. Alguien podría estar luchando severamente con esto, pero no tener un peso bajo desde el punto de vista médico, y sus seres queridos podrían no notar ni decir nada sobre el peso de la persona. Incluso un médico de atención primaria o médico de familia podría no detectarlo en un chequeo anual, porque la persona se presenta como si estuviera en un rango de peso saludable. Mills agrega: «Solo lo sabría a través de un análisis de sangre específico. Esa es la parte preocupante. Puede pasar desapercibido».

En los últimos años, la cultura del bienestar en las plataformas de las redes sociales ha creado un entorno tóxico para las personas más vulnerables a los trastornos alimentarios. Un estudio reciente reveló un vínculo entre la ortorexia y el uso de Instagram. Una posible razón para este enlace es que las celebridades de Instagram crean la impresión de que necesitas comer de una manera específica para tener éxito.

La bloguera de Instagram de 23 años, Jordan Younger, era conocida por su «dieta vegana sin gluten, sin azúcar, sin aceite, sin vegetales, a base de plantas y crudivegana». Vendió más de 40.000 copias de su programa de limpieza. Muchos fanáticos no vieron sus luchas detrás de la pantalla. Dejó de menstruar. Se le cayó el pelo. Su piel se había vuelto naranja por consumir una cantidad excesiva de batatas. Después de buscar ayuda y recuperarse de la ortorexia, anunció que dejaría su dieta limpia y consumiría alimentos que había restringido antes.

Cuando comenzó su recuperación, perdió miles de seguidores. La gente la insultó, la acusó de falta de autodisciplina e incluso le exigieron que les devolviera el dinero. La sociedad parece premiar el comer limpio y avergonzar a los que se desvían.

Sin embargo, las plataformas de redes sociales no son las únicas culpables. Mills afirma que la industria de la dieta y el ejercicio tiene gran parte de la culpa. Promueve la idea de que si comes de cierta manera, no solo te verás mejor, sino que serás feliz. Esa idea la interiorizan los jóvenes, hombres y mujeres, desde muy temprana edad de que lo que comes es de alguna manera un reflejo de tu valor como persona.

¿Qué podemos hacer para garantizar que no se promuevan los trastornos alimentarios, lo que contribuye a la exaltación de la alimentación limpia y la idealización de la delgadez? Setnick dice que lo principal es dejar de juzgar y comentar sobre el cuerpo de otras personas. Acepte que todos se verán diferentes, incluso si todos comimos de la misma manera. Además, necesitamos ajustar la creencia de que el cambio de peso es la solución a los problemas. En cambio, podemos dirigir nuestros esfuerzos para ayudar a las personas con los problemas reales con los que están luchando y no solo recomendar un cambio de peso como una forma de sentirse mejor.

Ya sea con el peso o con la comida, la obsesión no es saludable. Muchas personas buscan el control a través de la magia de una dieta limpia. Desafortunadamente, su dieta pronto puede terminar controlándolos.

Derechos de autor Robert T. Muller, Ph.D.

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