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¿Puedes adivinar el asesino de mascotas número uno en los Estados Unidos? No es cáncer; no es una enfermedad renal; estos no son accidentes automovilísticos. Esto es «mal comportamiento». Esta es una de las declaraciones más llamativas e importantes del nuevo libro del veterinario Nicolas Dodman, Mascotas en el sofá: perros neuróticos, gatos compulsivos, pájaros ansiosos y la nueva ciencia de la psiquiatría animal. Y eso sugiere por qué todos los veterinarios y dueños de mascotas deberían leer este libro. La confusión emocional de nuestras mascotas se malinterpreta e ignora en gran medida. Esto no solo conduce al sufrimiento de los animales, sino a menudo también a los dueños de mascotas angustiados que no pueden entender por qué sus mascotas están actuando como son y a los veterinarios que no saben cómo ayudar.

Fuente: Atria Press

Pets on the Couch lleva al lector a un viaje a través de la nueva ciencia de la psiquiatría animal. Como explica Dodman, los animales y los humanos comparten el mismo cableado neurológico. Experimentamos la misma gama de emociones básicas. Y también compartimos muchas de las mismas enfermedades mentales, algunas causadas por cambios orgánicos en el cerebro, otras por experiencias traumáticas, otras por mala suerte genética. Dodman nos pide que entendamos la psiquiatría animal como entrelazada con la psiquiatría humana, un enfoque llamado Una Medicina.

Para llevarnos al mundo de la psiquiatría, Dodman cuenta historias sobre algunos de los pacientes más difíciles que ha tratado a lo largo de los años. Uno de los primeros pacientes que describe es un caballo llamado Poker que acribillaba obsesiva y constantemente. El encierro es una de las «fallas estables» más comunes en los caballos cautivos e implica morder obsesivamente la puerta o cerca de un establo y aspirar aire. En lugar de intentar frustrar las pruebas de póquer con castigos o un «tratamiento» aversivo como músculos de la garganta alterados quirúrgicamente o correas que impiden que un caballo estire el cuello, Dodman quería abordar la raíz de los problemas del póquer. El acuñamiento, dice Dodman, no es un mal comportamiento, sino más bien un producto de la contención. Específicamente, la muesca es una respuesta frustrada a vivir en un establo y no poder pastar. En la naturaleza, los caballos pasan del 60 al 70% de su tiempo pastando; cuando se mantienen en un establo, no pueden pastar en absoluto y pueden pasar 20 minutos de su día comiendo heno o grano. En algunos caballos, la incapacidad de adoptar conductas alimentarias muy motivadas se convierte en una condición grave, una forma de comportamiento obsesivo-compulsivo. El acuñamiento estimula la liberación de endorfinas y es una forma de automedicación de las tuberías. La liberación de endorfinas es buena y, por lo tanto, refuerza el comportamiento de agrietamiento. Y se convierte en un ciclo. Para romper el ciclo, Dodman intentó tratar al Poker con naloxona, un antagonista de la morfina y el mismo fármaco que se usa para tratar a los humanos con sobredosis de opioides.

En los capítulos siguientes, Dodman explora el trastorno de estrés postraumático en perros que sirvieron en zonas de combate, lesiones emocionales en animales rescatados con un pasado traumático, comportamientos compulsivos en perros (por ejemplo, granuloma por lamer y perseguir la cola, como impulsos depredadores frustrados y mal dirigidos), animales con ansiedad severa, fobias y varios tipos de comportamiento agresivo. Un poco más sorprendentes son sus discusiones sobre el autismo, el síndrome de Gilles de la Tourette, la demencia y la enfermedad de Alzheimer, el TDAH y la depresión, todos los cuales tienden a estar asociados solo con los humanos.

A lo largo de cada capítulo, Dodman va y viene con fluidez entre la medicina humana y la medicina veterinaria. Muchas veces tenía un momento ‘ajá’ al ver cómo funcionaba un medicamento determinado en un trastorno mental humano y probar el mismo enfoque en animales (casi siempre efectivo), o tomar tratamiento veterinario y sugerirlo como enfoque novedoso para la enfermedad mental humana. .

Como estamos descubriendo rápidamente, la psiquiatría animal no es una ciencia nueva en absoluto. De hecho, los científicos han estudiado las enfermedades mentales y la psiquiatría en animales durante décadas, al servicio de la comprensión del cerebro humano y los tratamientos farmacológicos para las enfermedades mentales humanas. Se han utilizado modelos animales para desarrollar fármacos para la depresión y la ansiedad, asumiendo que los animales no humanos experimentan estos estados de ánimo y, por tanto, son modelos adecuados para desarrollar tratamientos. Por lo tanto, no es sorprendente que estos mismos medicamentos puedan usarse para tratar animales cuando esos animales son pacientes, en lugar de objetos de laboratorio. La verdadera pregunta no es si los animales padecen los mismos trastornos mentales, sino por qué no se ha hecho más para ayudarlos. ¿Por qué los diversos tratamientos farmacéuticos para las enfermedades mentales no se han hecho más accesibles para las mascotas?

Dodman está claramente frustrado con lo que ve como un rastro ideológico dentro de la profesión veterinaria. La medicina veterinaria ha sido muy lenta en incorporar el tratamiento de los problemas de comportamiento en los animales de compañía, en gran parte debido a la renuencia a hablar abierta y científicamente sobre las emociones de los animales, por temor a ser vistos como demasiado gentiles para el espíritu o motivados por los sentimientos más que por la razón. Pero esta desgana, una especie de «negación emocional» similar a lo que vemos con el cambio climático, no es científica en extremo. Peor aún, es dañino para los animales y las personas que los aman. Como escribe Dodman, «los animales mueren por miles debido a nociones obstinadas y obsoletas sobre sus emociones y comportamiento».

El libro de Dodman es de vital importancia ya que estamos en medio de una epidemia de sufrimiento mental entre nuestras mascotas. Los perros, gatos y otras criaturas están estresados, aburridos y frustrados porque se les pide que vivan en entornos que no les proporcionan lo que necesitan conductualmente. Los entornos humanos pueden ser profundamente subestimulantes y, en el otro extremo, pueden crear una sobrecarga sensorial debido a demasiados tipos de estímulos incorrectos.

Aquí, el mensaje de Dodman es extremadamente importante para todas las personas que viven con mascotas: ¿realmente les estamos dando lo que realmente necesitan? Los perros y gatos pueden volverse apáticos y deprimidos cuando se los deja solos durante largos períodos de tiempo, ya sea en vacaciones prolongadas o como dueños diarios que viajan al trabajo. “Algunos gatos domésticos pueden deprimirse cuando carecen de ejercicio y la oportunidad de participar en un comportamiento psicológicamente gratificante típico de la especie. Los signos cardinales de este tipo de depresión son que el gato duerme horas al día, come mucho y tiene sobrepeso. (p. 238) No es normal, dice, que un gato duerma todo el día. “Los perros, y otros animales, confinados en casa durante largas ausencias familiares pueden deprimirse mucho. Y en tales casos, podemos demostrar objetivamente la angustia que experimentan estos animales, ya que los estudios de investigación han revelado un aumento de las hormonas del estrés en la sangre. El ochenta por ciento de los perros que se quedan solos en casa tienen niveles elevados de cortisol, y el cortisol es uno de los marcadores de estrés en perros y humanos. Entonces, dice, “la próxima vez que su cuidador o el dueño de la perrera le diga que su perro está durmiendo mientras usted no está, piénselo de nuevo. Puede estar deprimido. (pág.240)

Lecturas esenciales de psiquiatría

Una y otra vez, los problemas graves de comportamiento en las mascotas se tratan con éxito con medicamentos. Pero a pesar del énfasis en Prozac y otras intervenciones farmacéuticas, el mensaje clave de Dodman es que tratar a nuestros animales con medicamentos puede hacerlos sentir mejor, pero no resuelve los problemas subyacentes que desencadenan el sufrimiento mental en primer lugar. Un caballito de madera puede responder a la naxolona, ​​pero el tratamiento debe ir mucho más allá: más espacio, una oportunidad para pastar, más ejercicio. La mayoría de los problemas de conducta pueden y deben ser «tratados ante todo con sentido común, utilizando estrategias que no involucren farmacología en absoluto, sino cambios en el medio ambiente y el estilo de vida». es la vida’. (pág.253)

Puede leer otra reseña del libro de Dodman aquí, en la página del escritor de BlogDePsicología, Marc Bekoff.

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