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La muerte es el último evento negativo. Es temido. La muerte evoca sentimientos de miedo, angustia, impotencia, desesperanza y tristeza. Esperamos lo peor.

Pero una nueva investigación fascinante sugiere que para aquellos condenados a morir, la experiencia de enfrentar el final es menos negativa, y quizás más positiva, de lo que imaginamos.

Como se informó en la edición de junio de 2017 de la revista Psychological Science, Kurt Gray, Ph.D., de la Universidad de Carolina del Norte y sus colegas han estudiado la vida emocional de personas a punto de morir de cáncer en etapa terminal, lateral amiotrófica esclerosis o una carrera. El lenguaje ofrece una rica visión de las emociones, y los investigadores sacaron provecho de este hecho. Estudiaron publicaciones de blogs, poesía y las últimas palabras de quienes enfrentan una muerte inminente. Este lenguaje se comparó con el lenguaje de personas sanas que simplemente imaginaban su muerte inminente. Los codificadores estaban entrenados para juzgar las emociones transmitidas en las historias, pero no estaban seguros de si las historias que estaban juzgando eran de alguien que iba a morir pronto o de alguien que se imaginaba cómo sería.

En cada comparación, la muerte fue más positiva o menos negativa de lo que la gente pensaba.

Es decir, por ejemplo, los no pacientes usaron más palabras negativas en sus publicaciones de blog imaginarias que los pacientes terminales. Las publicaciones en blogs de pacientes también fueron más positivas que las publicaciones de no pacientes. Además, las palabras positivas en las publicaciones de blogs de los pacientes, que podrían codificarse con el tiempo, aumentaron a medida que se acercaba la muerte.

Estos resultados son más fiables porque se han replicado en una población muy diferente. Es decir, las últimas palabras de los condenados a muerte también fueron más positivas y menos negativas que las imaginadas últimas palabras de los no presos. Además, las últimas palabras de los condenados a muerte que se enfrentan a la ejecución fueron menos negativas que la poesía producida por los presos que no enfrentaron una muerte inminente.

Estos resultados son intrigantes. Sería fascinante saber qué procesos precedieron al aumento de la positividad y la reducción de la negatividad en las personas al borde de la muerte. Es decir, ¿cómo fueron las emociones en los meses y años posteriores a que los pacientes y los presos se enteraran de su difícil situación?

Hasta ahora hemos aprendido que la muerte puede no ser tan mala como tememos.

Benjamin Franklin escribió: «En este mundo, nada es seguro sino la muerte y los impuestos». Quizás deberíamos temer al primero un poco menos ferozmente.

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