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La vida siempre tiene sus altibajos.

De acuerdo con el modelo transaccional de estrés propuesto por Richard Lazarus y Susan Folkman, gran parte del estrés que encontramos se presenta en forma de molestias cotidianas, esos pequeños eventos frecuentes en la vida que pueden causar tensión e interrumpir el bienestar. Ya sea que se trate de derramar su café sobre usted mismo, llegar tarde al trabajo o enfrentarse a un revés inesperado, las molestias cotidianas pueden parecer menores por sí solas. Sin embargo, con el tiempo, el estrés acumulado de lidiar con muchas de estas molestias diarias puede agotar sus recursos internos y desencadenar el tipo de problemas de salud asociados con el estrés catastrófico en su vida.

Por otro lado, también están las revueltas que estamos viviendo. Son los eventos positivos de la vida los que pueden ayudar a fortalecer la sensación de bienestar. Cuando le sucede algo bueno, aparentemente de la nada, puede ayudarlo a restaurar su capacidad para lidiar con el estrés. Si bien la investigación sobre el efecto de las elevaciones en la salud no es tan extensa como lo que se ha aprendido sobre las molestias cotidianas, las elevaciones se han relacionado con beneficios médicos como un mejor estado de ánimo, niveles de cortisol sérico y niveles más bajos de inflamación.

Pero, ¿qué pasa a medida que envejece? A medida que nuestros cuerpos cambian con el tiempo, también cambia el impacto que las molestias y las elevaciones pueden tener en nuestra capacidad para lidiar con el estrés y en la salud en general. Aunque ha habido relativamente poca investigación previa sobre molestias, levantamientos y envejecimiento, al menos un estudio no encontró diferencias en el impacto de las molestias diarias en los adultos de mediana edad, aunque las molestias y los levantamientos han cambiado con el tiempo. Los estudios que utilizan diarios diarios con personas de diferentes edades que informan problemas y levantamientos sugieren que las personas mayores tienen menos probabilidades de verse afectadas por los problemas diarios que sus contrapartes más jóvenes, aunque los resultados tienden a ser mixtos.

Parte de la dificultad radica en cómo se miden las molestias y las elevaciones, ya sea en términos de la frecuencia de las molestias o de cómo las personas las afrontan. En general, los adultos jóvenes (edad promedio 20) tienden a reportar más problemas que los adultos mayores (edad promedio 80). Los factores estresantes diarios, especialmente aquellos que involucran tensión interpersonal, tienden a ser manejados más fácilmente por adultos con una experiencia de por vida en el manejo de situaciones similares. Por otra parte, las personas mayores pueden evitar mejor los tipos de situaciones que pueden conducir a este tipo de molestias cotidianas. Muchas de las molestias cotidianas que enfrentamos cuando somos más jóvenes, como las preocupaciones por el trabajo y el cuidado de los niños, tienen menos probabilidades de afectar a las personas mayores que están más asentadas en sus vidas.

Sin embargo, cuando se trata de mejoras, hay menos estudios de investigación sobre cómo las personas mayores se ven afectadas por las cosas positivas que suceden en sus vidas. A medida que las personas envejecen, es menos probable que experimenten levantamientos (especialmente porque es menos probable que tengan molestias diarias). Esto puede deberse a que las personas mayores tienen vidas más sedentarias, lo que reduce los altibajos que ocurren cuando son más jóvenes. Si bien evitar las molestias diarias puede prevenir problemas relacionados con el estrés, experimentar menos elevaciones también puede tener consecuencias para la salud. Limitar la exposición a elevaciones positivas también significa menos posibilidades de sentir el tipo de emoción positiva que puede tener efectos beneficiosos para la salud, como presión arterial reducida, liberación de hormonas que reducen el estrés y acumulación general de recursos internos del cuerpo.

Para comprender la importancia de las molestias y las elevaciones en el control del estrés y la ansiedad, es útil comprender cómo el cuerpo regula las emociones. Según un estudio de investigación de 2006, existen dos enfoques principales para comprender cómo los adultos manejan las emociones que encuentran en sus vidas. Uno de estos enfoques se basa en lo que Philip Brickman y Donald Campbell llamaron por primera vez la «cinta de correr hedónica» se centra en devolver a los adultos humanos a un nivel emocional relativamente estable después de experimentar un cambio de vida positivo o negativo importante. Debido a la adaptación hedónica, los humanos generalmente mantienen un nivel constante de felicidad en sus vidas (equivalente de alguna manera a un termostato que ajusta la temperatura). Dado que el equilibrio emocional es generalmente estable a lo largo del tiempo, la mayoría de los acontecimientos importantes de la vida solo causarán alteraciones temporales.

Las versiones posteriores del concepto de cinta ergométrica hedónica reconocen la existencia de «puntos de ajuste» que pueden ser alterados por eventos traumáticos o cambios de vida abrumadoramente positivos. Sin embargo, los adultos tienden a mantener un cierto equilibrio emocional a lo largo de sus vidas, independientemente de los triunfos o las tragedias que puedan encontrar. En su mayor parte, las personas que eran felices antes de que ocurriera un trauma tienden a volverse felices con el tiempo, mientras que las personas infelices tienden a «ignorar» cualquier noticia positiva que reciben.

Pero la edad también trae un cambio de perspectiva, especialmente cuando las personas piensan que no tienen suficiente tiempo para vivir una vida plena. Según la teoría de la selectividad socioemocional propuesta por Laura Carstensen, las personas mayores se vuelven más «selectivas» sobre las actividades y los objetivos significativos que sienten que deben alcanzar (de ahí la popularidad de las «listas de deseos»).

Al creer que «la vida es demasiado corta», muchas personas mayores estarán más dispuestas a dejar de lado sus quejas y tratar de hacer que el tiempo restante sea más positivo. En general, esto parece más cierto para los adultos «jóvenes» (menores de 85 años) que no tienen los problemas físicos y mentales de los adultos «ancianos» (85 años o más). A medida que la salud se deteriora, las emociones negativas tienden a volverse más comunes. Sin embargo, a pesar de sus crecientes problemas de salud, las personas mayores parecen afrontar la mayoría de las formas de estrés mucho mejor que las personas más jóvenes.

En un estudio publicado recientemente en Psychology and Aging, un equipo de investigadores de la Oregon State University y el Veterans ‘Administration Boston Healthcare System utilizó el estudio VA Normative Aging para evaluar cómo los adultos afrontan el estrés a medida que avanzan. El estudio de envejecimiento es el estudio longitudinal más completo de su tipo, con más de seis mil participantes que se someten a exámenes médicos cada tres años y brindan información relacionada con la psicología, el estilo de vida y el estrés.

Carolyn Aldwin y sus co-investigadores enfocaron su estudio en 1389 participantes masculinos que completaron un Cuestionario de Problemas y Sublevación (de 48 a 101 años). Los resultados del estudio mostraron una disminución constante en el impacto que tuvo la molestia en los participantes del estudio, pero solo para los «jóvenes». A partir de los 67 años aproximadamente, las preocupaciones diarias aumentan considerablemente. En el caso de los levantamientos, el impacto aumentó de manera constante hasta los 80 años y se estabilizó a partir de entonces. Los resultados parecen respaldar las teorías que muestran elevaciones estables a lo largo del tiempo y el aumento de las emociones negativas en los adultos «ancianos». También parece haber una diferencia en términos de cómo los problemas y los levantamientos afectan a los ancianos. Si bien la molestia tiende a ocurrir con menos frecuencia, puede tener un impacto mayor cuando lo hace.

Sin embargo, los beneficios emocionales de las elevaciones y el impacto de las molestias parecen converger en la vejez extrema para muchas personas. Según los investigadores, puede ser que “la experiencia modere la alegría y la emoción que se vieron antes en la vida cuando las experiencias individuales pueden ser nuevas. Por ejemplo, compare la diferencia de emoción entre el viaje de un niño a un parque temático, el primer viaje de un adolescente a Europa y la experiencia de los abuelos de eventos similares al final de su vida «.

En general, nuestra capacidad para regular las emociones aumenta hasta la edad “joven-anciana”, pero comienza a declinar lentamente a partir de entonces. Es probable que esto se deba al efecto de factores sociales y de salud, incluido el desarrollo de problemas médicos graves y cambios en el apoyo emocional a medida que los amigos y la familia también envejecen.

Entonces, ¿qué significa esto en términos de lidiar con las molestias y los levantamientos a lo largo de los años? Con la edad viene una mayor experiencia de lidiar con los problemas habituales que parecían tan abrumadores cuando éramos más jóvenes. A medida que nuestras vidas se vuelven más tranquilas y surgen nuevos problemas debido al envejecimiento, lidiar con estos nuevos problemas se vuelve cada vez más difícil. Si bien las elevaciones pueden proporcionar el tipo de impulso emocional que puede facilitar el manejo de las molestias, envejecer a menudo puede significar menos oportunidades de experimentar elevaciones con el tiempo.

Así que aprecie las elevaciones a medida que ocurren y aprenda a tomarse las molestias con calma. Esta podría ser la clave para una vejez saludable.

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