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Alucinaciones, delirios, patrones de pensamiento inconsistentes, estado de ánimo elevado, estado de ánimo deprimido, estado de ánimo que fluctúa rápidamente, confusión, pensamientos suicidas, cambios en la memoria, conductas adictivas, conductas que simplemente no tienen sentido: todos estos son síntomas de enfermedades psiquiátricas. Los patrones específicos de estos síntomas a lo largo del tiempo ayudan a definir síndromes específicos.

Hay una característica que comparten muchos trastornos psiquiátricos: la percepción deficiente. Las personas con enfermedades psiquiátricas a menudo tienen una capacidad reducida para comprender la naturaleza de su enfermedad o, en algunos casos, para comprender que están enfermas. Esto dificulta el tratamiento y la adherencia al mismo.

La falta de conocimiento es diferente a no comprender la naturaleza de una enfermedad en particular. La mayoría de las personas con diabetes pueden comprender completamente que están enfermas y necesitan medicamentos específicos para controlar sus síntomas. No necesitan comprender la biología de la resistencia a la insulina a nivel celular.

Si bien es posible que las personas con enfermedades médicas no comprendan los mecanismos subyacentes a sus enfermedades, generalmente saben que están enfermas y se beneficiarán del tratamiento. Cuanto más malestar sienten, más alivio quieren.

Por el contrario, las personas con enfermedades psiquiátricas a menudo no reconocen que algo anda mal. No creen que necesiten ayuda o piensan que nada puede ayudarlos.

Aunque la falta de conocimiento es una característica común de muchos trastornos psiquiátricos, la naturaleza de esta falta de conocimiento puede variar según el trastorno.

Una persona en medio de un episodio maníaco con delirios grandiosos, mucha energía, poca necesidad de dormir, juicio notablemente pobre y gastos fuera de control puede no entender por qué sus amigos y familiares piensan que algo anda mal. Es posible que una persona con esquizofrenia que tenga alucinaciones auditivas o delirios de persecución no pueda comprender que las voces y los delirios no son reales. Alguien con depresión severa puede no ser capaz de entender por qué otros no se dan cuenta de que es una persona terrible, un completo fracaso y una carga para todos los que lo rodean. Las personas con adicción a las drogas pueden creer que no tienen ningún problema y que pueden dejar de fumar cuando lo deseen. Las personas con demencia grave pueden creer verdaderamente que pueden funcionar plenamente en el trabajo y que son bastante capaces de conducir de forma segura.

Existen tratamientos para la mayoría de las afecciones psiquiátricas que ayudan a reducir o incluso a eliminar los síntomas. Sin embargo, para que los tratamientos sean útiles, la persona enferma debe tener el conocimiento necesario para participar en el tratamiento.

¿Por qué tantos trastornos psiquiátricos comparten el sello de una disminución del conocimiento? Las enfermedades psiquiátricas interfieren con los sistemas cerebrales motivacionales, cognitivos y emocionales. Es probable que los mecanismos patológicos implicados en estas enfermedades conduzcan a una desregulación de los sistemas cerebrales subyacentes a la regulación del insight.

Es probable que múltiples fallas de procesamiento en el cerebro contribuyan a problemas de insight, y es importante entender que el insight requiere un conjunto complejo de cálculos cerebrales. Para que cada uno de nosotros tenga conocimiento, debemos ser capaces de sopesar los méritos relativos de nuestro propio pensamiento interno frente a las circunstancias ambientales externas.

Por tanto, en las enfermedades psiquiátricas, el insight debe superar estados de alta emoción interna y baja motivación en presencia de percepciones a menudo inexactas del mundo exterior. La percepción requiere la función de redes cerebrales de orden superior que sustentan la atención, la memoria de trabajo y el control cognitivo. Desafortunadamente, estos sistemas cerebrales de orden superior son disfuncionales en muchos, si no en todos, los trastornos psiquiátricos.

Al tratar de ayudar a pacientes que carecen de conocimiento, es importante que los médicos desarrollen relaciones de confianza con el paciente y su familia. Cuando un paciente confía en su médico, es más probable que siga los consejos del médico incluso si cree que no necesita ayuda. Cuanto más fuertes sean los vínculos sociales de un paciente con sus amigos y familiares, es más probable que escuche sus consejos.

Lecturas esenciales de psiquiatría

De hecho, las conexiones sociales fuertes y positivas pueden ayudar a los pacientes a desarrollar evaluaciones más precisas del mundo exterior, sirviendo como sustitutos o validadores de las propias percepciones del paciente. Ciertos enfoques psicoterapéuticos también pueden ayudar con la comprensión. Por ejemplo, el componente «cognitivo» de la terapia cognitivo-conductual (TCC) anima a los pacientes a utilizar su atención, memoria de trabajo y redes de control cognitivo para evaluar su pensamiento interno en relación con eventos observables en el mundo exterior.

Incluso con las mejores relaciones entre pacientes, familias y médicos, las enfermedades psiquiátricas pueden afectar la capacidad de una persona para aceptar la necesidad de tratamiento. Cuando las conductas llegan a tal punto que el paciente corre el peligro de hacerse daño a sí mismo oa otros, la hospitalización se hace necesaria. Uno de los objetivos de la hospitalización aguda, incluida la hospitalización involuntaria, es proporcionar un entorno seguro en el que el paciente tenga tiempo para desarrollar el conocimiento suficiente para ser tratado de forma segura en un entorno menos restrictivo.

Una mejor comprensión de los mecanismos cerebrales subyacentes a la comprensión podría conducir a formas más efectivas de ayudar a las personas con trastornos psiquiátricos. Es importante señalar que la falta de conocimiento debe verse y tratarse como una de las fallas de procesamiento del cerebro que contribuyen a las principales enfermedades psiquiátricas y no solo como una forma de desconfianza o arrogancia.

Esta columna fue escrita por Eugene Rubin MD, Ph.D. y Charles Zorumski MD

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