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Un concepto central de nuestra cultura es que somos individuos en competencia con otros individuos. Al igual que los chimpancés que deambulan por la llanura, debemos ser más astutos y maniobrar a otros chimpancés que, de otro modo, podrían obtener la comida que necesitamos o las parejas que deseamos.

Pero esta idea no explica mucho nuestro comportamiento. En un nuevo libro, The Righteous Mind, Jonathan Haidt sugiere que nuestra competitividad similar a la de los chimpancés ha estado cubierta por una tendencia evolutiva a la cohesión y la cooperación, a trabajar juntos. Él argumenta, “Somos como abejas como criaturas ultra-sociales cuyas mentes han sido moldeadas por la competencia implacable de grupos con otros grupos. Descendimos de humanos anteriores cuyo espíritu de grupo les ha ayudado a unirse, cooperar y superar a otros grupos.

Haidt sostiene que, en efecto, tenemos algún tipo de interruptor que nos permite desactivar la competencia individual en favor de la cooperación grupal y la competencia intergrupal. “El cambio de colmena es una adaptación ligada al grupo que. . . no se puede explicar mediante la selección a nivel individual. . . [It] es una adaptación para hacer los grupos más coherentes.

Darwin tuvo una idea similar, afirmando que los grupos o tribus que aprendieron a trabajar juntos tenían una ventaja en la lucha evolutiva por la supervivencia. No es consciente, sino algo que funciona porque es instintivo, automático.

Hay muchas otras formas de explicar la cooperación o la coordinación inconsciente en grupos: las personas pueden ser cohesivas porque buscan la aprobación de los demás, o necesitan pertenecer y temen estar aisladas. Nuestro cuerpo recibe información de forma intuitiva de otros cuerpos, nuestro cerebro refleja la actividad de otros cerebros. Y sin duda hay otras posibles explicaciones. El punto importante es que se produce la cohesión grupal. Nuestra cultura enfatiza la competencia y recompensa a los ganadores, así que eso es a lo que prestamos atención. Pero esa es solo la mitad de la historia.

¿Cuáles son las lecciones aquí para los inversores y otras personas que buscan predecir eventos? ¿Qué implica esto para los mercados? Puede haber sabiduría en las multitudes, como sostiene James Surowiecki, pero también hay una gran irracionalidad y un gran peligro: burbujas y colapsos, pensamiento grupal y pánico, exuberancia irracional, pesimismo irracional y creencias poderosas basadas en poca o ninguna información.

Estas fuerzas son particularmente influyentes en ausencia de datos concretos. Si no podemos volvernos a la realidad para corregir tales creencias, nos volvemos unos a otros en busca de confirmación y, a menudo, rechazamos con enfado puntos de vista opuestos.

¿Cómo lidiar con estas distorsiones? Existe una especie de gradiente de cumplimiento. En un extremo del espectro se encuentran las ilusiones de masas que impulsan a los regímenes autoritarios. (Lo probamos en partidos de fútbol y mítines políticos). En el otro extremo, hay inofensivos impulsos de compras y modas que nos ayudan a «seguir el ritmo de los vecinos».

¿Cuáles son las señales de advertencia de que nuestra pertenencia a un grupo nos está presionando? Un indicador es la rectitud que sentimos al despreciar a los demás y sus creencias «extraviadas». En menor escala, existe la comodidad suficiente que disfrutamos mientras charlamos con los demás. Pero la mejor manera de decirlo es mirar nuestros motivos. ¿Qué tipo de evidencia tenemos de lo que pienso? ¿Quiero creerlo demasiado? ¿Cuál sería el costo emocional de un cambio de opinión?

Nuestro individualismo no es algo que surja de forma natural, como solemos pensar. Tenemos que trabajar en ello.

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