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«Me encanta dormir. Mi vida tiende a desmoronarse cuando estoy despierto, ¿sabes?» – Ernest Hemingway

Todos duermen bien por la noche, que realiza funciones esenciales como purgar las toxinas del cerebro, promover el descanso y la regeneración e incluso ayudar al cerebro a codificar nuevos recuerdos.

Fuente: wavebreakmedia / Shutterstock

Para las personas que no duermen lo suficiente (de siete a nueve horas por noche para los adultos), las consecuencias pueden ser graves. Todos sufrimos de insomnio ocasional, pero la investigación sobre la privación total del sueño muestra que la falta de sueño conduce a un juicio deteriorado, pérdida de control emocional, flexibilidad mental reducida y (al menos en algunos casos) síntomas psicóticos. Alrededor del 33% de los estadounidenses informan que pierden el sueño por una variedad de razones, por lo que no es de extrañar que la falta de sueño se haya relacionado con accidentes industriales y automovilísticos, así como con la falta de juicio en casi todos los trabajos que realizan. Y está relacionado con una amplia gama de problemas de salud mental, incluidas la depresión y la ansiedad.

¿La falta de sueño también está relacionada con la agresión?

No hay duda de que el comportamiento agresivo es terriblemente común; en 2012, hubo casi 7 millones de informes de victimización violenta. Pero no todo comportamiento agresivo conduce a cargos criminales. En la mayoría de los casos, los episodios de agresión verbal, ciberacoso y violencia en la carretera no se denuncian, pero, por supuesto, siempre tienen un impacto negativo en la forma en que las personas viven sus vidas. Comprender por qué las personas actúan de manera agresiva y encontrar formas de prevenir este comportamiento motiva tanto a los investigadores como a los legisladores.

Un nuevo artículo en la revista Psychology of Violence sugiere que los problemas del sueño juegan un papel mucho más importante en la agresión de lo que los investigadores sospechaban. Los autores Zlatan Krizan y Anne Herlache, de la Universidad Estatal de Iowa, destacan las diferentes formas en que la falta de sueño puede ayudar a liberar los impulsos agresivos y alimentar la violencia. Además de los estudios de casos que muestran que los delincuentes violentos se vuelven menos agresivos después de ser tratados por problemas de sueño, la investigación del cerebro indica que la falta de sueño puede influir en nuestra capacidad para controlar el comportamiento impulsivo; también parece estar relacionado con cómo respondemos emocionalmente a las amenazas.

Aunque la investigación con animales ha demostrado una mayor agresión en ratas después de la privación del sueño REM, pocas investigaciones han encontrado resultados similares en humanos. Sin embargo, como señalan Krizan y Herlache, la falta de sueño puede amplificar las tendencias agresivas en los seres humanos de diferentes maneras. Primero, la falta de sueño generalmente aumenta las emociones negativas como la fatiga, la ansiedad y la depresión; otras investigaciones muestran que la ira y la irritabilidad también pueden aumentar. Pero la falta de sueño también puede provocar una mayor incomodidad física y dolor, incluidos dolores de cabeza, dolores de estómago y síntomas similares a los de la gripe. A medida que aumenta la deuda de sueño, también nos volvemos más sensibles al dolor y a los desencadenantes emocionales que nos hacen más propensos a reaccionar de manera agresiva.

Además de las dificultades emocionales asociadas con la falta de sueño, también son comunes los problemas cognitivos. La falta de sueño conduce a un juicio deficiente y una capacidad de toma de decisiones deteriorada, especialmente bajo presión. También podemos volvernos más paranoicos y menos flexibles en la forma en que respondemos a la frustración o los comentarios provocativos. Normalmente, podríamos manejar estas situaciones sin problemas, pero la abrumadora deuda de sueño generalmente significa que es más probable que ataquemos agresivamente. Probablemente no ayude que la falta de sueño también signifique que nos inhibamos menos y sea menos probable que tengamos el control de lo que podemos ver o hacer cuando estamos aburridos. Si bien el sueño puede hacernos más agresivos, Krizan y Herlache sugieren que la conexión puede ser en ambos sentidos: estar enojado o molesto generalmente aumenta la excitación fisiológica, lo que hace que sea más probable que pasemos nuestro tiempo rumiando sobre ellos. nuestra capacidad para dormir.

Para resaltar el vínculo entre la falta de sueño y la agresión, Krizan y Herlache revisaron una investigación reciente que examina la violencia de la pareja íntima, el acoso infantil y adolescente y el comportamiento agresivo en hospitales psiquiátricos y prisiones. Como era de esperar, la investigación ha demostrado un vínculo constante entre la falta de sueño y el comportamiento agresivo en los tres dominios. Estos hallazgos demuestran la importancia de comprender cómo los problemas del sueño pueden influir en la forma en que las personas piensan y actúan, no solo en términos de agresión, sino también en todo tipo de comportamientos sociales problemáticos.

Se necesita más investigación al respecto, pero ya se puede apreciar que los problemas del sueño pueden desempeñar un papel vital en la salud física y mental, sin mencionar el papel que parece desempeñar en la agresión y la violencia. Es posible que para muchas personas no sea posible eliminar por completo la deuda de sueño, pero tratar los problemas persistentes del sueño puede producir resultados que apenas estamos empezando a disfrutar.

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