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Probablemente haya oído hablar del importante papel que se cree que juega el estrés en el desarrollo de la enfermedad. El sistema inmunológico, el sistema de defensa del cuerpo contra infecciones y enfermedades, está debilitado y socavado por los efectos físicos del estrés. El resultado es un mayor riesgo de todo tipo de enfermedades. Si alguna vez contrajo un resfriado o la gripe después de un momento particularmente estresante, piense en el momento del examen o en una crisis familiar, entonces lo ha experimentado de primera mano. Los efectos a largo plazo del estrés en el sistema inmunológico incluyen un mayor riesgo de enfermedad grave.

Aquí hay algunas noticias aleccionadoras: una nueva investigación indica que la falta de sueño puede ser tan dañina para el sistema inmunológico como el estrés.

Un equipo internacional de científicos de los Países Bajos y el Reino Unido examinó la respuesta inmunitaria de 15 hombres sanos en condiciones de sueño altamente reguladas y también en condiciones de privación severa del sueño. Lo que encontraron fue una interrupción significativa en el funcionamiento normal de los glóbulos blancos en el sistema inmunológico cuando los hombres no podían dormir. Esta respuesta celular a la privación del sueño «reflejaba directamente la respuesta del cuerpo al estrés», según un miembro del equipo de investigación y autor principal del estudio.

A los 15 hombres adultos sanos, todos menores de 30 años, se les asignó un horario de sueño estrictamente regulado durante una semana completa. Esto incluyó ocho horas de sueño por noche y exposición al sol temprano en el día: 15 minutos de exposición a la luz exterior dentro de los 90 minutos de despertarse. Durante los últimos tres días de la semana, los hombres no consumieron cafeína ni alcohol y se les prohibió consumir drogas. Este programa ayudó a disminuir la falta de sueño que existía en los hombres y también a fortalecer y regular sus relojes circadianos.

Después de que terminó la semana de sueño, los investigadores midieron y analizaron el número y los niveles de funcionamiento de los glóbulos blancos de los hombres. (Los glóbulos blancos son uno de los principales tipos de células del sistema inmunológico). Luego, los hombres fueron sometidos a un período de privación extrema del sueño, permaneciendo despiertos durante 29 horas consecutivas sin dormir. Los investigadores volvieron a medir la actividad de los glóbulos blancos después de este período de privación prolongada del sueño. Descubrieron que la cantidad de glóbulos blancos aumentaba drásticamente después de la falta de sueño, especialmente un tipo de glóbulos blancos llamados granulocitos, una de las células más comunes e importantes del sistema inmunológico. Este aumento en el recuento de glóbulos blancos debido a la falta de sueño esencialmente imitó la respuesta física que sufre el cuerpo durante los episodios de estrés, cuando el recuento de glóbulos blancos aumenta en un tipo de respuesta al estrés de tipo «lucha o huida».

Existe mucha evidencia de que el estrés debilita el sistema inmunológico y nos hace vulnerables a infecciones y enfermedades, desde un resfriado en la nariz, tos y resfriado, hasta enfermedades graves y crónicas como el cáncer y las enfermedades cardíacas. Esta relación entre la angustia psicológica y la enfermedad física está en el corazón de la relación cuerpo-mente que ha recibido tanta atención, y con razón, en las últimas décadas.

También conocemos desde hace algún tiempo la relación entre el sueño y un sistema inmunológico sano, y el daño que puede tener la falta de sueño. Investigaciones anteriores han establecido vínculos entre la privación del sueño y la función inmunológica:

  • Muchas investigaciones muestran que la función inmunológica está estrechamente relacionada con el reloj circadiano de 24 horas del cuerpo. Cuando se priva del sueño, este ciclo se debilita y se interrumpe, y el sistema inmunológico sufre.
  • Muchos estudios, incluido el actual, utilizan la exposición a la privación extrema del sueño para identificar y analizar las alteraciones del sistema inmunológico relacionadas con el sueño. Pero esta investigación ha demostrado que incluso la falta leve de sueño está asociada con un deterioro de la función inmunológica.
  • El impacto de unas pocas noches de sueño interrumpido sobre la función inmunológica puede persistir incluso después de que los niveles de sueño hayan mejorado. Este estudio encontró alteraciones en la función inmunológica después de solo 2 noches de privación total del sueño o 4 noches de privación parcial del sueño. Los investigadores continuaron monitoreando la función inmunológica durante un período de recuperación del sueño. Descubrieron que mientras algunas células involucradas en la actividad inmunológica volvían a sus niveles normales después de varias noches de sueño reparador, otras células del sistema inmunológico no.
  • Este nuevo estudio, al vincular la respuesta física de la privación del sueño a la del estrés, aporta claridad adicional, así como urgencia, a nuestra comprensión de cuán peligrosa es la privación del sueño para el sistema de defensa más fundamental de nuestro cuerpo.

Seguimos escuchando mucho sobre la importancia de controlar el estrés para llevar una vida saludable. Resulta que administrar el sueño es igualmente importante.

Dulces sueños,

Michael J. Breus, PhD

El Doctor del Sueño ™

www.thesleepdoctor.com

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