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En coautoría con Edwin Banks

Imagine el típico campus universitario estadounidense.

Ya sea público o privado, investigación o artes liberales, colegio comunitario o universidad de cuatro años, es probable que evoque imágenes de mentes frescas llenas de promesas: jóvenes y brillantes, ansiosos pero esperanzados. Puede imaginar exuberantes jardines verdes con un paisaje inmaculado. O edificios altos de ladrillo de arquitectura neoclásica con escalones empinados que conducen a la educación superior que prometen en aulas, bibliotecas, salas de conferencias y centros de estudiantes. Son lugares llenos de vida: profesores y estudiantes que pasan velozmente, cargados de libros y mochilas.

Aquí priman la ambición, la determinación y la iniciativa, lo que demuestra que todo es posible. En este sentido, se espera que su campus sea sinónimo de visión de futuro, donde nacen y se desarrollan ideas progresistas, que llevan a la sociedad a superar creencias y barreras arcaicas.

Desafortunadamente, no todos comparten la misma experiencia. Los estudiantes extranjeros, que están estudiando en el extranjero en los EE. UU. y que con frecuencia son etiquetados erróneamente como estudiantes de primera generación, a menudo se encuentran con lo contrario.

En los Estados Unidos, el término “estudiante de primera generación” se refiere a cualquiera que sea el primero en su familia en asistir a la universidad. Por lo tanto, navegan por el proceso sin el beneficio del conocimiento experiencial: una voz que los guíe para ofrecer consejos, saber qué servicios buscar o advertir sobre posibles peligros. Sin embargo, incluso sin la experiencia previa de los padres en la universidad, un estudiante de primera generación disfruta de muchas ventajas: sin barreras idiomáticas o culturales, familiaridad con las aulas estadounidenses y proximidad a sus seres queridos sin la obstrucción de las fronteras nacionales. ‎

Por el contrario, los estudiantes de la generación cero se ven y hablan de manera diferente porque no son solo de otro país, sino que generalmente de un continente diferente. Su lenguaje corporal no se reconoce ni se entiende. Su gente o sus costumbres son estereotipadas en la cultura popular, a veces incluso burladas. El inglés no es su lengua materna; no importa cuánto lo intenten, ciertas palabras y frases escapan a la eficiencia de su lengua porque su idioma principal es muy diferente, basado en ritmos, sonidos y sílabas únicos. Estas disparidades crean un arraigado sentido de otredad. , y por mucho que traten de asimilarse, se sienten permanentemente marginados.

A veces, parece que para los estudiantes estadounidenses, los estudiantes de generación cero son todos Raj de la Teoría del Big Bang, una caricatura adorable, pero simbólica, de todos los estudiantes extranjeros. Al principio, en los primeros años del programa, Raj era un héroe. En una nación cuya cultura se resistía a representar a personas de color extranjeras en roles sustantivos, Raj era una figura identificable: estaba lejos de casa, tratando de mezclarse mientras reconciliaba un sentido distinto de otredad. Pero también fue una fuente de vergüenza y frustración, ya que el programa explotó su tropo estereotípico en formas que ahora se reconocen universalmente como racismo de libro de texto: burlándose regularmente de su cultura nativa, acento y color de piel, y aprovechando cada oportunidad para convertirlo en el blanco de una broma.

La incapacidad de Raj para hablar con las mujeres durante la mayor parte de la serie resonó entre los estudiantes de la generación cero, cuyas experiencias de citas a menudo se complican por el trauma, porque se tradujo directamente en su experiencia romántica. En este caso, la comedia situacional no solo tomó prestada de la vida real sino que, a su vez, la influenció, un ciclo perpetuamente perturbador. ‎

Los estudiantes de la generación cero comparten muchos de los mismos problemas que los estudiantes de la primera generación, pero más. Los estudiantes de primera generación son ciudadanos estadounidenses, por lo que no tienen que lidiar con complicaciones legales continuas, como un estatus migratorio inestable. Los estudiantes de primera generación son hablantes nativos de inglés, por lo que no tienen problemas con el idioma, lo que a menudo hace que el material del curso sea aún más difícil de entender. Los estudiantes de primera generación se inician en la cultura estadounidense desde su nacimiento, por lo que entienden cómo funcionan las estructuras sociales estadounidenses, dónde encajan y cómo navegar por ellas. En cada una de estas circunstancias, los estudiantes de generación cero se encuentran en una desventaja natural, lo que exaspera una experiencia ya difícil.

La lucha por la generación cero comienza en el momento en que bajan de un avión a suelo estadounidense. Muchos de ellos provienen de entornos inundados por la pobreza, la guerra y el trauma, por lo que están emocionados de llegar. Pero luego se encuentran con funcionarios de seguridad y aduanas que pueden tratarlos como si no fueran inteligentes porque no dominan el idioma o necesitan traductores para negociar el proceso.

La Administración de Seguridad del Transporte (TSA) luego los examina más de cerca dependiendo de su país de origen como si representaran algún tipo de amenaza, todo antes de que siquiera pongan un pie en el campus. A partir de ese momento, la frontera siempre persiste, como si una cerca invisible los separara de sus pares. En esta circunstancia, se espera que prosperen como eruditos en un nuevo idioma y cultura, mientras sienten que siempre tienen que explicarse a sí mismos.

Si bien muchos colegios y universidades han implementado servicios para cerrar la brecha, la mayoría aún aborda el problema como uno para los estudiantes de primera generación, sin comprender que existe una situación más profunda que enfrenta una parte importante del alumnado: los estudiantes de generación cero.

Edwin Banks es candidato a MFA en la Universidad de Minnesota.

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