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Mayo es el mes de la concientización sobre la salud mental, y mientras escribo esto, es el último día de mayo de 2022. Tener un mes para enfocarse en esto es excelente, pero la concientización sobre la salud mental debe estar al frente y al centro los 365 días del año, las 24 horas del día, los 7 días de la semana. Las necesidades de salud mental siguen estando muy desatendidas para todos en este país, incluida la emergencia de salud mental que aumenta rápidamente en niños y adolescentes. No podemos dejar esta discusión un mes al año.

Los jóvenes viven una emergencia de salud mental

Fuente: OSTILL es Franck Camhi/Shutterstock

La salud mental de los jóvenes ha estado en declive durante muchos años, antes de esta pandemia, que solo ha empeorado las cosas. Nuestra comprensión de lo que ha llevado a esta emergencia de salud se aclarará con el tiempo en función de la investigación y los análisis. Pero no podemos esperar para tomar acción. Las vidas de demasiados niños sufren debido a enfermedades mentales, y tenemos al menos alguna noción de las cosas que podemos hacer. Muchos desafíos que se cruzan son parte de esto, incluido el uso de sustancias, el cambio climático, la injusticia racial, la desigualdad de ingresos y la violencia armada.

Los sistemas educativos actuales no apoyan la salud mental de los niños

En mi opinión, nos estamos perdiendo un importante contribuyente a los problemas de salud mental en los niños si no observamos el estado actual de nuestro sistema educativo. Si bien funciona para muchos y está lleno de personas dedicadas y trabajadoras, la evolución de este sistema en las últimas décadas ha creado vulnerabilidades profundas para la salud mental de nuestros niños.

Los educadores y los legisladores tienen cierta conciencia de estos problemas y están trabajando para mejorar la conciencia sobre la salud mental en la escuela. Han integrado la conciencia sobre la salud mental en la enseñanza, con plataformas como SEL Social Emotional Learning. Algunos estados, como Nueva York, han exigido un plan de estudios de salud mental en K-12 y políticas de concientización sobre salud mental en todas las escuelas.

Estos son un comienzo, pero son inadecuados. No tocan el avance de las demandas excesivas e inmanejables que se han convertido en el centro de la forma en que educamos a nuestros hijos. Mi observación, después de muchos años de consultar a escuelas y distritos, y de revisar la literatura científica, es que estas demandas crean estrés tóxico que daña a muchos niños.

Nuestros hijos están quemados

Dentro de la casa creativa/Shutterstock

Fuente: Inside Creative House/Shutterstock

Como psiquiatra infantil y padre de dos hijos adultos, creo que una causa fundamental de gran parte de la ansiedad y la depresión de nuestros estudiantes es el agotamiento. Sí, nuestros hijos están quemados. Nuestros sistemas educativos imponen expectativas irrazonables y contradictorias a los niños y las familias sin proporcionar ni de lejos los recursos necesarios para gestionar esas expectativas.

Un ejemplo principal es la tarea. Las demandas de tareas a menudo son excesivas: se espera que los niños sigan trabajando después de largos días en la escuela y que los padres vigilen la tarea de sus hijos después de largos días de trabajo. No importa tratar de alimentar a todos y relajarse antes de acostarse.

Y la necesidad de que los niños y las familias tengan un verdadero tiempo de inactividad fuera de la escuela, física y mentalmente, casi no tiene peso en esta discusión. La tarea es lo primero. Si quiere tiempo de inactividad, simplemente haga el trabajo y luego podrá relajarse. Los niños y las familias están aterrorizados por las malas calificaciones si no se hace la tarea, pero esto significa que los niños y los padres se quedan despiertos hasta muy tarde.

Y, sin embargo, con todo esto, se culpa a los estudiantes cuando tienen dificultades o fracasan. A los niños se les dice que trabajen más duro, obedezcan al maestro, hagan lo que se les dice, practiquen yoga o habilidades respiratorias, o sean más eficientes en la forma en que hacen su trabajo en casa. Es su culpa si no “simplemente lo hacen”. Y también se culpa a los padres por no asegurarse de que sus hijos hagan toda la tarea todas las noches. No importa qué más esté pasando.

Nuestras familias están quemadas

Mantenerse al día con todas estas expectativas, y ser culpado cuando los niños tienen dificultades, les quita la vida a las familias. Las discusiones, los derrumbes y la desesperación por la tarea producen sentimientos constantes de culpa e insuficiencia. Nunca es suficiente.

Los maestros también quedan atrapados en este sistema, con demandas de exámenes, puntos de referencia curriculares, falta de respeto por parte de la comunidad y una compensación lamentablemente inadecuada para manejar todo esto.

Y hay muchas más demandas más allá del trabajo escolar. Esperamos que los niños participen en deportes o clubes, artes o teatro. Pero también ordenamos que esas actividades nunca interfieran con los estudios. Y les decimos a los niños que se vayan a la cama a tiempo, que duerman lo suficiente, incluso si todas esas expectativas significan que esto es física, emocional y cognitivamente imposible. Simplemente guarde las pantallas, eso resolverá el problema. Y cuando los niños no duermen bien, se les reprende por estar somnolientos, distraídos o malhumorados.

La lista de demandas contradictorias e imposibles continúa, como no dar bocadillos incluso si un niño tiene hambre y no puede prestar atención (es «su culpa»). Reducir los tiempos de recreo, pero luego retener incluso ese pequeño descanso para que los niños terminen el trabajo o sean sancionados por algo. Decirles a los niños que se mantengan en movimiento y saludables, pero que se sienten en una silla la mayor parte del día, casi sin otra actividad física. Decir que deben pensar críticamente pero nunca cuestionar la autoridad o las reglas. Colocar letreros que digan «No a la intimidación» y decir «aprende a ser un defensor» cuando los adultos en realidad no cambian la cultura, especialmente en el comedor, en el patio de recreo o en el autobús, cuando la supervisión es mucho menor que en el salón de clases.

El agotamiento y la desesperación magnifican las injusticias y la inequidad

Y si bien estos problemas sistémicos afectan a todos los niños, los efectos destructivos recaen más en los niños negros, latinos, indígenas, pobres, de diferentes tamaños, LGBTQIA y discapacitados. Las inequidades de referencia significan que los problemas sistémicos como los anteriores afectarán los cimientos ya profundamente injustos y sesgados de la educación.

Algunos cambios procesables para tomar ahora mismo

maxbelchenko/shutterstock

Fuente: maxbelchenko/shutterstock

Al buscar crear un cambio verdadero y prevenir el agotamiento y los riesgos de salud mental para todas las partes interesadas, pero especialmente para los estudiantes, quiero hablar sobre algunas ideas sistémicas más importantes, nociones radicales a considerar, todas basadas en la investigación. Estos se suman a otros esfuerzos para incluir la concientización sobre la salud mental en la enseñanza y el plan de estudios cotidianos y en la cultura escolar, pero están mucho más orientados a la acción y serían esfuerzos más pesados ​​por muchas razones.

  • Sin tareas hasta finales de la escuela intermedia/preparatoria, y luego no más de dos horas por noche.
  • El preescolar y el kínder regresan principalmente a modelos basados ​​en juegos y actividades.
  • Recreo por lo menos una hora por día en la escuela primaria y secundaria—y nunca retenido.
  • La escuela comienza más tarde, especialmente en la escuela intermedia y secundaria.
  • Crear aulas conscientes de la salud mental/trauma, que incluye estrategias como:

    Oportunidades para solicitar un descanso o descansar si es necesario
    Oportunidades para moverse cuando sea necesario
    Curiosidad, en lugar de castigo, cuando los estudiantes tienen dificultades para hacer el trabajo.
    Aperitivos y bebidas cuando sea necesario.
    Descansos para ir al baño cuando sea necesario
    Planes de «comportamiento» en el aula que no avergüenzan públicamente ni quitan las recompensas ganadas
    Conciencia de que la salud mental de un niño está mejorando con la finalización de la tarea.

    Si pudiera enfatizar una cosa a todos los maravillosos maestros, educadores y padres, sería que las respuestas y comportamientos de muchos niños que normalmente interpretamos como falta de respeto u oposición son en realidad el resultado de necesidades de desarrollo, salud y salud mental que necesitan deben abordarse antes de que un niño pueda participar efectivamente en el aprendizaje. Este es el núcleo de una práctica llamada enseñanza informada sobre el trauma y es un poderoso cambio de mentalidad.

  • Mucha más financiación para psicólogos escolares, trabajadores sociales y enfermeras escolares, junto con un desarrollo profesional continuo y sólido en salud mental para maestros y paraprofesionales.
  • Y debemos resaltar y abordar el trauma que la pandemia de COVID-19 ha tenido en los niños, lo que se suma a la carga que soportan en un sistema que ya es dañino, no solo por estar fuera de la escuela, sino por los efectos de gran alcance de vivir a través de un pandemia, incluido enfermarse ellos mismos, ver a sus seres queridos enfermarse, perder a un miembro de la familia y los efectos del COVID prolongado en los niños y adultos en sus vidas. Y mientras tratamos de apoyar a los niños y las familias con estrategias y apoyo para su propia supervivencia, hasta que cambien los problemas sistémicos más grandes, este trauma no se curará.

    Las grandes ideas generarán debate y conversación.

    Sé que mucha gente no estará de acuerdo conmigo. Hablo desde el ángulo de la salud mental, no como un educador profesional. Pero ese es el cisma fundamental aquí. Para las escuelas, la finalización de tareas es el objetivo principal. Desde el punto de vista del psiquiatra, las necesidades de desarrollo, salud y salud mental son por lo menos tan importantes, ya veces más importantes, que completar una tarea.

    Dejemos de culpar a los niños por sus dificultades y analicemos los problemas sistémicos que enfrentan los niños, las familias y los maestros todos los días. No quememos a los niños con el aprendizaje y consigo mismos antes de graduarse de la escuela secundaria. Mantengamos a nuestros hijos sanos mental y físicamente haciendo coincidir nuestras acciones con nuestras palabras.

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