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Un día de enero de 1962, tres alumnos de un internado en Kashasha, una región cercana al lago Victoria en el oeste de Tanzania, entonces llamada “Tanganyika”. Empezó a reírse histéricamente y se sintió incapaz de parar. En poco tiempo, casi el 60% de los alumnos se reían histéricamente y muchos se sentían incapaces de parar, durante más de dos semanas. Las cosas se pusieron tan mal que la escuela se vio obligada a cerrar porque los alumnos no podían concentrarse en clase.

Los inicios del contagio

Para marzo de 1962, cientos de personas en un pueblo cercano sufrieron episodios de risa incontrolable. El fenómeno fue visto como una enfermedad que la gente contraía, y algunos demandaron al internado en Kashasha por permitir que el fenómeno se extendiera fuera de la escuela. La epidemia de la risa se prolongó durante varios meses, afectando a cientos de personas y obligando al cierre de 14 escuelas. La epidemia se propagó por las regiones en oleadas, cada una de las cuales a menudo duraba más de un mes.

Cuarenta y un años después, en 2003, Christian Hempelmann, estudiante de doctorado que investigaba el fenómeno, llamó la atención del Chicago Tribune, y describió la epidemia de la risa como algo que empezó por contagio. La idea de contagio es elegante, en psicología, porque trata de encontrar la explicación más simple para el comportamiento de las masas. La palabra «contagio» me recuerda el trabajo de Gustav Le Bon, autor de la obra de 1895 The Crowd: A Study of the Popular Mind, y recuerda un lado de la psicología que inspira curiosidad y asombro. Hace que uno se pregunte, ¿pueden los humanos ser realmente tan sugestionables? Pero luego recordamos que la hipnosis funciona, para algunos, entonces, ¿por qué no el contagio también?

¿Fue una enfermedad psicógena masiva?

En declaraciones al Chicago Tribune, Hempelmann dijo que la epidemia no fue feliz para quienes sufrieron ataques de risa incontrolables, y afirmó que las personas mostraban signos de ansiedad, síntomas respiratorios, desmayos, llanto y erupciones cutáneas. Hempelmann conceptualizó el fenómeno como una enfermedad psicógena masiva impulsada por el estrés, aunque queda poca evidencia publicada que respalde esa idea porque la epidemia fue única y no hay evidencia que lo corrobore.

Algunos otros autores citados por Hempelmann sugieren que la epidemia de la risa ocurrió porque la risa es contagiosa. Los estudios han encontrado que las personas encuentran las cosas más divertidas cuando tienen risas enlatadas, razón por la cual los productores de comedias tienden a insertar risas pregrabadas en escenas grabadas sin audiencia. Lo que es más, los estudios muestran que las personas tienden a reírse principalmente cuando están cerca de otras personas, y tienden a no reírse cuando están solas, incluso cuando ven programas de televisión igualmente divertidos.

Tanto la explicación del contagio como la noción de enfermedad psicógena masiva son teóricamente compatibles, aunque sería fascinante escuchar a los psicoanalistas freudianos sobre su opinión al respecto.

¿La gente se reía porque podía?

Tal vez el simple hecho de ver a alguien más riendo es suficiente para que uno también se ría, y la epidemia de risa podría haber sido parte de un contexto muy sociable. Habiendo viajado a Tanzania, encontré que es un país muy amigable y encantador, con mucha gente que ayuda a los demás, y hay un fuerte sentido de comunidad. Quizás la gente se reía porque veía reír a los demás y porque sentía empatía.

La idea de una enfermedad psicógena masiva parece algo peyorativa al sugerir que las personas están poseídas de alguna manera por la histeria colectiva y no tienen el control de sus acciones. La teoría elimina el sentido de agencia de las acciones de las personas.

¿Qué tal si la gente se riera simplemente porque puede? En su artículo de 2007 en la revista Humor, Hempelmann habló sobre las explicaciones de otros autores sobre el evento, como la idea de que los alumnos que primero se rieron lo hicieron porque estaban en un ambiente de internado estricto y vivían en tiempos sociales políticamente turbulentos. El país había unido recientemente el continente con Zanzíbar, y hubo enmiendas a la constitución. Quizás los alumnos se reían porque era su forma de encontrar alegría y sentirse en control dentro de un entorno social que los hacía sentir impotentes, y quizás reírse histéricamente ofrecía una sensación de desafío contra las estrictas expectativas de su escuela y sociedad.

Aprendiendo del fenómeno

Nunca sabremos si las personas afectadas por la epidemia de risa de 1962 se rieron porque estaban bajo el hechizo de la histeria colectiva, si se rieron porque querían y si los hechos se ajustaban a la definición de epidemia. Sin embargo, es interesante considerar lo que tales eventos en la historia humana pueden enseñarnos sobre la psicología actual. La lección más importante es que los humanos son criaturas sociales que pueden ser fácilmente influenciados por las acciones de otras personas y, por lo tanto, es importante rodearse de fuentes de influencia que ayuden, no obstaculicen, su bienestar.

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