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Una mujer, ignorada por la policía, investiga un asesinato por su cuenta. Para salvar a una pareja de ancianos de los usureros, un hombre debe luchar contra bandas criminales competidoras. Amigos que pescan en un lago remoto en North Woods son acechados por un Vigilante malévolo. Consulte cualquier lista de novelas más vendidas; encontrarás thrillers bien representados allí.

Así como nuestra especie evolucionó para disfrutar del sexo, evolucionamos para estar excitados, excitados y emocionados por el riesgo y el peligro. El placer en el sexo animó a nuestros antepasados ​​a reproducirse; el placer en el riesgo y el peligro los animó a no ser presas pasivas, sino a actuar de manera valiente que los ayudó a sobrevivir y luego a proliferar.

Dejar las amenazas a las autoridades

Sin embargo, el instinto humano también es evitar el peligro y el riesgo. En los Estados Unidos contemporáneos, ser “mantenido a salvo”—énfasis en mantenido—es una preocupación nacional. Se nos alienta a no enfrentar las amenazas graves por nuestra cuenta, sino a dejar el trabajo a las autoridades: padres, maestros, comités y fuerzas del orden. A un niño acosado en la escuela se le ordena que no se defienda, sino que se lo diga a un maestro. A un cliente engañado se le dice: «Llévalo a los tribunales». Aprendemos que una de las peores cosas que la gente puede hacer es “tomar la ley en nuestras propias manos”.

Una nación de vigilantes se convertiría rápidamente en anarquía. Sin embargo, cuanto más buscamos a las autoridades y expertos para mantenernos a salvo, más temerosos, ansiosos e infantilizados nos volvemos si tienen éxito, más desilusionados y amargados si no lo hacen.

Las reglas de vida de los primeros homínidos eran las mismas que las de cualquier animal: matar o morir; comer o ser comido; procrear o extinguirse. La naturaleza era, en palabras del poeta Tennyson, “roja en dientes y garras”. Los niños tenían que ser entrenados para superar, por sí mismos si era necesario, amenazas y obstáculos aterradores. Este entrenamiento puede implicar un gran riesgo físico o dolor: matar a un león, por ejemplo, o ser circuncidado con un caparazón afilado. El entrenamiento también puede implicar la transmisión de conocimientos secretos sobre cómo funciona o debería funcionar la vida.

Historias emocionantes ayudaron a preparar a los oyentes para las luchas que se avecinaban.

Imagínese en Grecia, en el siglo VIII a. C., sentado alrededor de un fuego mientras escucha a un bardo interpretar La Ilíada o La Odisea. Estos poemas épicos son esencialmente novelas de suspenso que enseñan que el mundo es peligroso y que las personas deben luchar por sus vidas. Los enemigos potenciales incluyen hechiceros y todo tipo de monstruos. Una especie tiene muchas cabezas y le crecen dos por cada una que se corta. Otra parece ser una hermosa mujer que canta dulcemente, pero despedaza a cualquier hombre atraído por su canto. Hay cíclopes que comen hombres como aperitivos y fantasmas que se alimentan de sangre humana. Hay fuerzas despiadadas de la naturaleza, controladas por dioses caprichosos felices de destruir los mejores y más feos planes de la humanidad. Hay semidioses como «Aquiles de pies veloces», contra los cuales incluso los guerreros más hábiles no tienen ninguna posibilidad, y héroes como «el astuto Odiseo», capaz de matar con engaños y con la espada. Como si esto no fuera suficiente, hay humanos comunes y corrientes que, si tienen la oportunidad, robarán todo lo que poseas, te partirán el cráneo y derramarán tus entrañas en el suelo.

Ansiedad reemplazando terror

Hoy en Occidente, la gente lucha menos con la magia y los monstruos que con los compañeros de trabajo que murmuran, los jefes ineptos, las leyes sofocantes, los políticos corruptos, las competencias desleales, los competidores hostiles, los cónyuges enojados y la policía imperfecta. ¿Cómo razonamos con gente irrazonable, o peleamos a través de un árbol de teléfonos, o obtenemos satisfacción de una burocracia que funciona como un juego de topo? La ansiedad ha reemplazado en gran medida al terror en nuestras vidas. Y, sin embargo, todavía ocurren crisis del tipo antiguo: los tiroteos en Tops Friendly Market y Robb Elementary School; El ataque de Rusia contra Ucrania.

Los thrillers recrean las luchas primarias de nuestros antepasados. Los protagonistas a menudo deben hacer frente al peligro por su cuenta, esquivando, evadiendo y, cuando es necesario, pisoteando “las reglas”. Los thrillers nos inician en los misterios del clan humano, arrojando luz sobre verdades que la mayoría de nosotros olvidamos, negamos e ignoramos. Los thrillers nos recuerdan que la civilización es un lazo pequeño y endeble atado alrededor de la naturaleza salvaje del mundo. Nos llevan a la “sombra” junguiana y susurran que el juego de la vida no ofrece trofeos para el buen espíritu deportivo. Como en la antigüedad, los genes que mueren, pierden; genes que viven, ganan. Período.

Estados Unidos está sufriendo una plaga, no solo de COVID-19, sino también de depresión y ansiedad. Muchos factores contribuyen, pero uno es sin duda que, como explicó brillantemente Freud en La civilización y sus descontentos, hemos sofocado partes esenciales de nuestra psique bajo gruesas mantas de reglas, leyes y propiedades. Habiendo externalizado nuestra propia defensa, afrontamos la vida sin la confianza de que podemos cuidarnos solos o de que los “expertos” y “autoridades” a los que recurrimos en las crisis merecen nuestra confianza.

Nuestros instintos primarios

Los thrillers a menudo se descartan como entretenimiento sin sentido. El mejor de ellos, sin embargo, nos invita a definir y redefinir el bien y el mal, la virtud y el vicio. Preguntan implícitamente, ¿qué constituye una acción correcta? ¿Qué hace a un héroe? Los thrillers le dan a nuestros instintos más primarios la oportunidad de ponerse de pie, estirarse y recordarnos a nosotros mismos modernos: «Todavía estoy aquí».

La popularidad de los thrillers se basa en última instancia en su capacidad para conectar y despertar el viejo cerebro animal, para recordarnos que no somos inherentemente débiles, tímidos e indefensos. Llevamos genes que, en las circunstancias más peligrosas y difíciles, permitieron a nuestros antepasados ​​hacer lo que fuera necesario para sobrevivir.

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