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Hasta hace poco, un principio central de la psiquiatría biomédica era que la depresión es causada por niveles bajos de serotonina. Un estudio reciente ha desacreditado esa afirmación, con gran publicidad. En respuesta, algunos investigadores han pedido que se «doble la apuesta» en la búsqueda de las causas biológicas de la depresión. Quiero presentar algo radicalmente diferente.

¿Qué pasa si la depresión es intencional, en lugar de patológica? ¿Qué pasa si es una respuesta diseñada a un problema de la vida, no una enfermedad?

Psiquiatría evolutiva

Algunos investigadores durante los últimos 30 años han argumentado que la depresión no es una enfermedad sino una adaptación evolucionada. Aunque hay una serie de hipótesis específicas, todas comparten la idea de que la depresión es la forma en que la naturaleza nos dice que algo en nuestras vidas no va bien, en particular con nuestras interacciones sociales.

Una de las primeras de estas hipótesis fue la hipótesis de la competencia social. Desde este punto de vista, la depresión se originó en competencias prehistóricas por los recursos. Cuando me encuentro “superado en competencia” por otra persona para un recurso preciado, la depresión me quita el incentivo para luchar.

Un segundo punto de vista, más general, es que la depresión es la manera que tiene la naturaleza de ayudarnos a desprendernos de metas de vida poco realistas. El bajo estado de ánimo me quita la motivación para luchar por metas poco realistas y me permite concentrarme en las realistas.

Fuente: Engin Akyurt/Pexels

Una tercera hipótesis se denomina teoría del riesgo social. Este punto de vista ve la depresión como una respuesta a la amenaza de exclusión. A través de la depresión, les comunico a los demás que soy un “riesgo social bajo” y transmito la necesidad de apoyo adicional de amigos cercanos y parientes.

Una cuarta es la hipótesis de la rumiación analítica. Se deriva de la observación de que las personas con depresión a menudo reflexionan sobre sus fracasos percibidos. Esto sugiere que el propósito de la depresión es ayudarnos a centrar la atención en problemas sociales complejos.

Evidencia para la hipótesis de diseño

Desafortunadamente, las hipótesis evolutivas no pueden probarse directamente. Requieren extraer evidencia de un gran número de áreas diferentes. Y, el hecho es que no hay muchos fondos disponibles para probarlos.

Aún así, hay algunas líneas de evidencia intrigantes que sugieren que la depresión es una adaptación, no una enfermedad (ver del Giudice 2018 para una revisión).

La depresión ocurre en todo el mundo, con una alta incidencia y un fuerte riesgo genético. A menudo, eso es una señal de que está desempeñando un papel importante en nuestras vidas. Si fuera una enfermedad, no esperaríamos que fuera tan común, especialmente entre las personas en edad reproductiva.

Durante mucho tiempo se ha reconocido que es más probable que la depresión se desencadene por pérdidas sociales percibidas, en lugar de pérdidas no sociales. Se desencadena por factores como el divorcio o la humillación, en lugar de perder una casa o un automóvil.

La depresión muestra una alta comorbilidad con otros trastornos con un fuerte componente social, como el trastorno de ansiedad social. Además, las personas deprimidas tienden a estar muy atentas a la amenaza del rechazo social.

Incluso si la depresión es una adaptación, eso no significa que siempre tenga un resultado positivo. En algunos casos, la depresión puede volverse descontrolada y convertirse en algo bastante destructivo.

Por ejemplo, la depresión puede tener un carácter de “reforzamiento propio”. La depresión puede conducir al aislamiento social, lo que puede reforzar la depresión. Reflexionar sobre los fracasos percibidos puede reforzar los patrones de pensamiento negativo.

Además, incluso si la depresión ayudó a nuestros antepasados ​​prehistóricos, eso no significa que siempre sea útil hoy. Por ejemplo, si la depresión es causada por tener objetivos de vida poco realistas, no ayuda que estemos rodeados de medios que nos dicen que nuestro valor como seres humanos está relacionado con nuestros logros.

Perspectivas cambiantes, tratamientos cambiantes

Si la depresión es parte del diseño de la naturaleza, ¿qué significa eso para la investigación? ¿Qué significa para el tratamiento?

En primer lugar, no siempre significa que las personas deban dejar de tomar medicamentos. El hecho de que algo sea una respuesta diseñada por la naturaleza es compatible con tomar pastillas para aliviar el malestar que crea, al igual que tomamos una aspirina para la fiebre o una inyección epidural para el parto.

Lecturas esenciales sobre la depresión

En cambio, lo que significa es que, en el curso del tratamiento, debemos preguntarnos: ¿A qué responde mi depresión? ¿Qué en mi vida no va como debería?

Más específicamente, debemos mirar cuidadosamente las causas sociales. Podríamos considerar el contenido de la rumiación depresiva para ver si contiene pistas sobre el área de la vida a la que responde la depresión. El hecho de que la depresión sea una respuesta a un problema no significa que su origen sea obvio para las personas sin la ayuda de un terapeuta.

La idea de que la depresión es una adaptación se ve mejor como una herramienta para complementar los tratamientos existentes en lugar de rechazarlos por completo.

La intrigante evidencia reciente sugiere que ver la depresión como una respuesta diseñada a un problema de la vida, en lugar de una enfermedad, en realidad puede conducir a mejores resultados del tratamiento. Puede hacer que las personas deprimidas se sientan más esperanzadas sobre la posibilidad de recuperarse y menos estigmatizadas por su depresión.

La idea de la depresión como una respuesta diseñada a los problemas de la vida es parte de un mayor cambio de paradigma que se está produciendo actualmente en la psiquiatría occidental, de lo que yo llamo “locura-como-disfunción” a “locura-como-estrategia” ( Garsón 2022).

En este nuevo paradigma, podemos ver algunas enfermedades mentales no como errores, sino como características, como ventajas potenciales, no como desventajas.

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