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La depresión mayor es uno de los trastornos psicológicos más comunes y afecta a más de 23 millones de adultos y adolescentes cada año en los EE. UU. Tiene costos económicos de cientos de miles de millones y es un factor de riesgo importante para el suicidio. Las causas de la depresión se han debatido durante mucho tiempo, pero una explicación común sostiene que el culpable es el «desequilibrio químico» en el cerebro. Esta noción surgió, no por casualidad, a finales de los años 80 con la introducción del Prozac, un fármaco que parecía ser útil para tratar la depresión al aumentar los niveles del neurotransmisor cerebral serotonina. Impulsada en gran medida por la industria farmacéutica, así como por organizaciones profesionales de renombre como la Asociación Estadounidense de Psiquiatría, esta historia se ha convertido desde entonces en la narrativa dominante con respecto a la depresión, aceptada por la mayoría de las personas en los EE. piense en sus dificultades psicológicas en términos de procesos químicos cerebrales. El tratamiento de la depresión, a su vez, se ha apoyado cada vez más en los medicamentos antidepresivos, ampliamente promocionados como el primer y mejor enfoque de intervención.

Fuente: vdnhieu/Pixabay

La idea de que la depresión es causada por un desequilibrio químico en el cerebro, específicamente niveles más bajos de serotonina, y por lo tanto puede tratarse de manera efectiva con medicamentos que restablecen ese equilibrio, pareció ser una ganadora general durante un tiempo. Proporcionó respuestas claras tanto para los médicos como para sus pacientes que sufrían: una explicación elegante de los síntomas y un remedio fácilmente disponible en forma de píldora; Las compañías farmacéuticas ganaron dinero.

Sin embargo, en poco tiempo han surgido dos problemas no triviales con respecto a esta prometedora historia. Primero, los medicamentos antidepresivos resultaron ser mucho menos efectivos en el tratamiento de la depresión de lo que se esperaba y publicitaba. Aproximadamente la mitad de los pacientes no obtienen alivio con estos medicamentos, y muchos de los que sí se benefician encuentran que el alivio es incompleto y se acompaña de efectos secundarios angustiantes. Además, la investigación ha demostrado que los efectos de los medicamentos a menudo no son mejores que los que se logran con un placebo y es posible que no conduzcan a una mejor calidad de vida a largo plazo. Una revisión de la literatura de 2010 resumió: “Los metaanálisis de los ensayos de la FDA sugieren que los antidepresivos son solo marginalmente eficaces en comparación con los placebos y documentan un profundo sesgo de publicación que infla su aparente eficacia. … Conclusiones: Los hallazgos revisados ​​abogan por una reevaluación del estándar actual recomendado de atención de la depresión”. La medicación antidepresiva no es una cura milagrosa.

En segundo lugar, la hipótesis del «desequilibrio químico», la noción de que la serotonina baja causa depresión y que los antidepresivos funcionan elevando esos niveles, no ha encontrado apoyo empírico. Durante las últimas décadas, la investigación sobre el vínculo entre la serotonina y la depresión se ha diversificado en múltiples líneas de investigación. Los estudios han buscado comparar los niveles de serotonina y los productos de la serotonina, así como las variaciones en los genes involucrados en el transporte de la serotonina, para pacientes deprimidos vs. personas no deprimidas. Otros estudios buscaron reducir artificialmente los niveles de serotonina (privando sus dietas del aminoácido requerido para producir serotonina), buscando establecer un vínculo entre la serotonina baja y la depresión.

Una «revisión general» exhaustiva reciente (2022) (una revisión de metanálisis y otras revisiones) de esta literatura diversa realizada por Joanna Moncrieff del University College London y sus colegas examinaron la evidencia acumulada en todas las líneas de investigación anteriores. Las conclusiones son claras: «Las principales áreas de investigación de la serotonina no proporcionan evidencia consistente de que exista una asociación entre la serotonina y la depresión, y no respaldan la hipótesis de que la depresión es causada por una actividad o concentraciones reducidas de serotonina».

La autora principal, Joanna Moncrieff, dijo: «Creo que podemos decir con seguridad que después de una gran cantidad de investigaciones realizadas durante varias décadas, no hay evidencia convincente de que la depresión sea causada por anormalidades en la serotonina, particularmente por niveles más bajos o actividad reducida de la serotonina… Muchas personas toman antidepresivos porque se les ha hecho creer que su depresión tiene una causa bioquímica, pero esta nueva investigación sugiere que esta creencia no está basada en evidencia».

La revisión encontró un fuerte vínculo entre los eventos de vida adversos y traumáticos y el inicio de la depresión, lo que apunta a la posibilidad de que el estrés ambiental sea un factor más importante en el surgimiento del trastorno que los procesos cerebrales internos. Moncrieff señala: «Un aspecto interesante en los estudios que examinamos fue cuán fuerte fue el efecto que tuvieron los eventos adversos de la vida en la depresión, lo que sugiere que el bajo estado de ánimo es una respuesta a la vida de las personas y no puede reducirse a una simple ecuación química».

El resultado de todo esto para los laicos es doble. Primero, debe darse cuenta de que, si bien los antidepresivos pueden funcionar para usted, no funcionan para todos y no sabemos cómo funcionan. Cualquiera que te diga lo contrario está mintiendo, a ti o a ellos mismos (o a ambos). En segundo lugar, si escucha a un profesional médico usar el término «desequilibrio químico» para explicar la depresión, está escuchando una narrativa ficticia (o un argumento de venta), no un hecho científico. Busque atención de mejor calidad.

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