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Somos criaturas profundamente sociales. En la raíz de todos nuestros deseos está la necesidad de ser amados y pertenecer. El sentido de conexión social es una de nuestras necesidades humanas básicas y tiene un impacto en nuestra salud mental, física y longevidad.

Un estudio revelador ha demostrado que la falta de conexión social es más perjudicial para la salud que la obesidad, el tabaquismo y la presión arterial alta. Por otro lado, un vínculo social fuerte conduce a un aumento del 50% en las posibilidades de longevidad. La conexión social fortalece nuestro sistema inmunológico (la investigación de Steve Cole muestra que los genes afectados por la conexión social también codifican la función inmunológica y la inflamación), nos ayudan a recuperarnos más rápido de la enfermedad e incluso pueden alargar nuestro tiempo de vida.

Las personas que se sienten más conectadas con los demás tienen tasas más bajas de ansiedad y depresión. Además, los estudios muestran que también tienen una mayor autoestima, son más empáticos con los demás, más seguros y cooperativos y, como resultado, otros están más abiertos a su confianza y cooperación.

Por lo tanto, la conectividad social genera un ciclo de retroalimentación positiva de bienestar social, emocional y físico. Desafortunadamente, lo contrario también es cierto para aquellos que carecen de conexiones sociales. Un vínculo social débil generalmente se ha asociado con un deterioro de la salud física y psicológica, así como con una mayor propensión al comportamiento antisocial que conduce a un mayor aislamiento.

La crisis de la soledad

A pesar de su importancia obvia para la salud y la supervivencia, la investigación sociológica sugiere que los lazos sociales están disminuyendo a un ritmo alarmante en los Estados Unidos. Un revelador estudio sociológico ha demostrado que el número modal de confidentes cercanos (es decir, personas con las que uno se siente cómodo compartiendo un problema personal) que los estadounidenses afirmaban tener en 1985 era de tres. En 2004, se redujo a uno, el 25% de los estadounidenses dijeron que no tenían a nadie en quien confiar. ¡Esta encuesta sugiere que es posible que una de cada cuatro personas que conocemos no tenga a alguien a quien consideren un amigo cercano!

Este declive en los lazos sociales puede explicar los aumentos reportados en la soledad, el aislamiento y la alienación, y quizás por qué los estudios muestran que la soledad es una de las principales razones por las que las personas buscan atención psicológica. Aquellos que no están conectados socialmente son más vulnerables a la ansiedad, la depresión, el comportamiento antisocial e incluso el comportamiento suicida, que tienden a aumentar aún más su aislamiento. Lo más conmovedor es que una encuesta histórica ha demostrado que la falta de conexiones sociales predice la vulnerabilidad a las enfermedades y la muerte más allá de los factores de riesgo tradicionales como el tabaquismo, la presión arterial y la actividad física. Come verduras y haz ejercicio, sí, pero no olvides iniciar sesión.

Brene Brown, profesora del Graduate College of Social Work de la Universidad de Houston, se especializa en relaciones sociales. En una entrevista, me dijo: “Un profundo sentido de amor y pertenencia es una necesidad abrumadora de todos. Estamos conectados biológica, cognitiva, física y espiritualmente para amar, ser amados y pertenecer. Cuando no se satisfacen esas necesidades, no nos desempeñamos como deberíamos. Estamos rompiendo. Estamos colapsando. Estamos entumecidos. Estamos sufriendo. Lastimamos a los demás. Nos enfermamos.

Para aquellos que tienen dudas, solo piensen en el aguijón del rechazo. Un estudio de imágenes cerebrales realizado por Ethan Kross en la Universidad de Michigan sugiere que las mismas partes del cerebro se activan durante el rechazo social que durante el dolor físico. Otro estudio de Shelley Taylor de la Universidad de California en Los Ángeles sugiere que el estrés debido a los conflictos en las relaciones conduce a un aumento de los niveles de inflamación en el cuerpo. Tanto física como psicológicamente, experimentamos la conexión social como algo positivo y el rechazo o la soledad como algo negativo.

¿Aislado? No hay problema.

El hecho más interesante basado en los datos sobre la conexión es que no tiene nada que ver con la cantidad de amigos con los que pasa el rato, las conexiones en Facebook o la cantidad de grupos comunitarios a los que pertenece. Si eres un solitario o un introvertido, aún puedes cosechar las recompensas.

¿Cómo es posible? La sensación de conexión es interna: los investigadores están de acuerdo en que los beneficios de la conexión en realidad están relacionados con su sentimiento subjetivo de conexión. En otras palabras, si te sientes conectado con los demás por dentro, ¡estás cosechando las recompensas! ¿Alguna vez te has sentido solo entre una multitud o un grupo propio? Asimismo, es posible sentirse conectado en un grupo de extraños. Estas son buenas noticias. Si bien muchos de nosotros no siempre podemos controlar cuántos amigos tenemos, una cosa de la que podemos asumir la responsabilidad es nuestro estado mental.

Incluso si está aislado y solo en casa, puede generar sentimientos de conexión con los demás. Por ejemplo, aquí puede probar la meditación benévola, que nuestra investigación muestra que aumenta nuestro sentido de conexión con extraños en solo unos minutos.

Podemos fomentar, nutrir y desarrollar nuestro sentido de conexión interna. Solo se necesita un poco de coraje y espíritu aventurero.

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