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La cocaína es una droga psicoestimulante que aumenta la euforia, la energía, la sociabilidad y el estado de alerta mental, mejora el rendimiento físico e intelectual, disminuye el sueño y disminuye el apetito. Por lo tanto, no sorprende que más de 2 millones de estadounidenses reportaron haber usado cocaína el año pasado. Sin embargo, la cocaína también tiene propiedades adictivas. Por lo tanto, de los 2 millones de usuarios, más de la mitad cumplirá con los criterios DSM-V de abuso o dependencia.

Son estas personas las que están predispuestas a los efectos del uso prolongado de drogas, incluidos cambios en la función cardiovascular, comportamientos erráticos y violentos, irritabilidad, ansiedad, convulsiones y, en ocasiones, incluso la muerte. También se ha demostrado que la exposición crónica a la cocaína cambia las redes cerebrales y cómo los usuarios controlan su comportamiento.

Esto es lógico porque nuestros cerebros están destinados a adaptarse a los cambios a largo plazo en nuestra química y en nuestro entorno. De hecho, por ejemplo, la exposición a largo plazo a la cocaína puede conducir a la desensibilización de la vía de recompensa del cerebro, de modo que se desarrolle la tolerancia. Estos individuos requieren dosis más altas y más frecuentes de la droga. Pueden volverse irritables, experimentar ataques de pánico, paranoia y, en ocasiones, incluso psicosis.

Otro resultado potencialmente peligroso, y aún poco conocido, del consumo crónico de cocaína son sus efectos sobre los comportamientos de riesgo. Varios estudios que examinaron a las personas que enfrentan trastornos por consumo de cocaína, utilizando una variedad de pruebas de evaluación de riesgos, confirman que el consumo crónico de cocaína está relacionado con una mayor toma de riesgos. Sin embargo, las explicaciones de este vínculo entre las drogas y el comportamiento varían. ¿Está la cocaína aumentando la sensibilidad a la recompensa, de modo que fomenta la elección de la recompensa de la droga a pesar de sus resultados potencialmente riesgosos? ¿O la cocaína disminuye la sensibilidad a los resultados negativos de una manera que aumenta los comportamientos de riesgo?

Los experimentadores están trabajando duro para desenredar las respuestas a estas preguntas. Este esfuerzo ha sido ayudado por el desarrollo de un modelo animal de toma de decisiones, la Tarea de Toma de Decisiones Riesgosas (RDT). El RDT mide la elección de un animal entre una recompensa de comida pequeña o una recompensa de comida más grande que se acompaña de riesgos variables de castigo. De manera similar a los estudios en humanos, los estudios que utilizan RDT muestran que los animales que consumen cocaína tienen más probabilidades de elegir la opción más arriesgada de una recompensa alimentaria más grande a pesar del riesgo de castigo que conlleva.

Usando este modelo RDT, estudios recientes de mi colega, Caitlin Orsini, en el Departamento de Psicología de la Universidad de Texas en Austin, junto con sus ex colegas de la Universidad de Florida, arrojan luz sobre nuestra comprensión de cómo la exposición crónica a la cocaína puede afectar conductas de riesgo [1]. En este estudio, los experimentadores se propusieron medir los cambios inducidos por la cocaína en el comportamiento de riesgo en ratas macho y hembra. Sin embargo, para su sorpresa, ni la cocaína administrada por el experimentador ni la cocaína autoadministrada por las ratas tuvo ningún impacto en los comportamientos de riesgo, independientemente del sexo. Este fue un resultado comprensiblemente decepcionante para el estudio. Verá, un aumento inducido por la cocaína en los comportamientos de toma de riesgos era una conclusión inevitable. Los experimentadores estaban más interesados ​​en evaluar los comportamientos de riesgo entre los sexos, y no si la cocaína aumentaba el comportamiento per se. Sin embargo, no pudieron encontrar cambios en los comportamientos de riesgo en ninguno de los sexos como resultado de la cocaína.

En este punto, Orsini y sus colegas evaluaron más cuidadosamente su situación y pensaron en el enfoque que se estaba utilizando para los experimentos. Al hacerlo, descubrieron que la edad de los animales utilizados para estos experimentos era considerablemente mayor que la de los utilizados en pruebas anteriores. Entonces, a continuación, se dispusieron a responder una nueva y emocionante pregunta: ¿Es posible que los efectos de la cocaína en los comportamientos de riesgo sean el resultado de la edad de exposición a la droga?

De hecho, descubrieron que los animales que consumían cocaína a una edad más temprana eran más susceptibles a los efectos de la droga en conductas de riesgo. Esto quiere decir que los animales que consumieron cocaína a una edad más temprana tenían más probabilidades de desarrollar comportamientos más riesgosos que sus contrapartes mayores, que consumieron la droga por primera vez a una edad más avanzada.

La Encuesta Nacional sobre Uso de Drogas y Salud de 2020 informó que el porcentaje de personas que sufren de un trastorno por uso de sustancias (SUD) fue más alto entre los adultos jóvenes de 18 a 25 años (24.4 por ciento o 8.2 millones de personas), seguido por adultos de 26 años o más (14.0 por ciento o 30,5 millones de personas), y luego los adolescentes de 12 a 17 años (6,3 por ciento o 1,6 millones de personas). La edad de exposición inicial que se observa en estos datos hace que las implicaciones de los hallazgos de este estudio sean mucho más significativas, al mostrar que la edad de exposición a las drogas es un factor importante que contribuye al desarrollo de comportamientos más riesgosos, que en los humanos pueden incluir participar en comportamientos sexuales más riesgosos y actividades delictivas.

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