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Julia sabe que es inteligente y se enorgullece de su inteligencia. Como entusiasta de la ciencia, sabe que el cerebro es el objeto más complejo del universo y que su adaptabilidad es la razón por la que los humanos han sobrevivido durante cientos de miles de años. Lo que Julia no sabe, sin embargo, es que la adaptabilidad del cerebro tiene límites y que es posible que los hayamos alcanzado hoy.

Comencemos primero con la aburrida computadora de Julia. Una frase que se escucha a menudo en su oficina es: “Mi sistema es lento. En los primeros días de la informática personal, empresas como Microsoft defendían la capacidad del software para manejar múltiples tareas a la vez. Sin embargo, la afirmación estaba literalmente equivocada. En lugar de hacer realmente cinco tareas simultáneamente, por ejemplo, lo que sería una verdadera multitarea, el procesador dedicó una quinta parte de un segundo a la primera tarea (correo electrónico, por ejemplo), la quinta siguiente a la segunda tarea (navegación), la tercera quinto en una hoja de cálculo tal vez, y así sucesivamente, repitiendo una y otra vez hasta que todo esté listo. Este enfoque de inicio y apagado es muy ineficaz porque el trabajo lleva más tiempo que si el sistema operativo hubiera procesado cada tarea secuencialmente una por una. Es por eso que las computadoras se ralentizan o fallan y nos vuelven locos en el proceso.

¿Qué pasa con el cerebro de Julia? La misma ineficiencia que congela su computadora atasca un cerebro cuando se trata de dividir la atención entre múltiples tareas.

El mundo ha cambiado enormemente desde los albores de la humanidad, pero todavía tenemos el mismo cerebro que nuestros antepasados ​​lejanos. Solo en las últimas dos décadas, una explosión de tecnologías cautivadoras (teléfonos inteligentes, iPads, redes sociales, mensajería, YouTube) ha puesto a prueba los circuitos de atención del cerebro más allá del punto de ruptura.

Cualquier estímulo plausiblemente saliente que pueda llamar nuestra atención debe pasar a través de un solo punto de estrangulamiento en el tronco del encéfalo y, desde allí, ramificarse hacia estaciones de tres vías en la corteza para que la atención pueda enfocarse en los objetivos apropiados. Piense en ello como apuntar y enfocar un foco. En nuestro caso, utilizamos un mapa sensorial para decirnos con qué estamos lidiando, un mapa motor para dirigir la exploración al mundo exterior y un mapa motivacional en cuanto a expectativas, prominencia y alerta emocional. Es decir, nuestros circuitos atencionales guían la investigación, la escucha, el tacto y la exploración.

La gente se queja de la compresión del tiempo y la abundancia de información no deseada que consume mucho tiempo. El tiempo ya no vuela; apenas existe. Y, sin embargo, el cerebro nos recompensa cada vez que se activan nuestros circuitos de atención, haciéndonos alertas y energizados. Puede hacer que sea difícil conciliar el sueño por la noche, pero esa es la forma en que está diseñado para ser. Es por eso que los teléfonos inteligentes y similares son tan adictivos, alternando estímulos implacables con recompensas de dopamina. Ante los constantes golpes, no podemos detenernos. Peor aún, la capacidad de amigos, familiares y jefes de cambiar de opinión en el último momento resultó en la muerte de la certeza. Constantemente bajo presión, vivimos en un culto a la flexibilidad donde la planificación es imposible.

Entonces, ¿qué podía hacer nuestra amiga Julia? Los estudios han demostrado lo que debería ser el sentido común: que las personas piensen más profundamente cuando no están distraídas. Si Julia se ha dado cuenta de que puede tener un correo electrónico o una vida, entonces es hora de que se desconecte, aunque solo sea por un momento.

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